Всего страниц: 2
Александр Долинин (Dragony66): Демон по имени Крис
Размещено: 23.08.2021, 17:53
  
Глава девятая

Я услышал шум машины возле дома, когда резал бутерброды на кухне. Рядом крутилась Линн и старательно делала вид, что пьет свой утренний кофе.
- Линн, пожалуйста, выйдите, скажите водителю, что я буду через пять минут.
- Хорошо! - Только подол платья взметнулся. Ну еще бы, вряд ли она раньше могла рассмотреть такое авто буквально с расстояния вытянутого пальца руки! Новая модель, его только недавно выдали Конторе (причем с оглушительным зубовным скрипом городских финансистов) - взамен предыдущего, фатально пострадавшего при взрыве дома.

Когда отъехали от дома, Генри поинтересовался, когда мы остановились на перекрестке:
- А что это у вас за девушка, новая прислуга?
- Не прислуга, а няня для ребенка. Миссис Стефенсон планирует заняться разными делами, так что ей нужна будет помощь.
- Симпатичная... Ей жених случайно не нужен?
- Пока нет. У нее кое-что случилось, и девушке нужно прийти в себя. Сейчас лучше не приставать к ней с глупыми вопросами и предложениями, это может плохо кончиться.
- Вот как... Просто...
- Что?
- Она такие вопросы задавала... Я даже ответить сразу не смог.
- Неужели? - Генри вроде бы знал свою машину до винтика, но если уж он признался в том, что не сразу сообразил, как сказать... Интересно!
- Так, разное - по мотору, по электрической части... Наш механик в гараже Конторы такие слова никогда не употребляет!
- Я спрошу у нее. Но еще раз предупреждаю — она отлично метает ножи, да и стреляет скорее всего гораздо лучше тебя.
Генри понятливо кивнул, соглашаясь, и надолго задумался. Молчал всю оставшуюся дорогу, да и я по причине раннего выезда не был расположен к беседе. (Ну только-только рассвело, спать еще да спать!..)
Я попросил Генри остановить машину недалеко от сарая — не хотел показывать ему, куда двинусь дальше. Дорожка вдоль кромки леса выглядела такой же, как и раньше. Значит, владелец фермы постоянно объезжает свои владения, и нужно пошевеливаться, чтобы не вызвать ненужных расспросов или сплетен среди местных.
- Все, теперь возвращайся в Контору этим же путем, никуда не сворачивай!
- Понял, удачи вам!..
Удача мне потребуется, это верно... Только вот она бывает очень даже разная... Но это уже лирика, как говорят знатоки.
Когда автомобиль скрылся за ближайшим бугром, я огляделся по сторонам — никого не было видно. Вот и замечательно, пора идти к заветным трем соснам!
Возле сосен я пересек еле видимую колышущуюся завесу между обычным миром и заколдованным лесом, прошел пару сотен шагов и остановился. Ночью прошел сильный дождь, и вода все еще продолжала капать с деревьев. Этак я вымокну насквозь уже через десяток минут! Нет, такой поход мне не нужен...
Я вышел в центр небольшой полянки, стараясь не задевать ветки и кусты, и принялся раздеваться, тут же складывая снятые вещи в мешок. Вот и пригодился, заодно можно проверить, насколько он «непромокаемый», как утверждал кладовщик. Засунуть удалось все, даже сапоги. Разве что ремень-патронташ и кобуру с револьвером, а также ножны на всякий случай положил сверху. Мало ли что... Бояться мне здесь некого, но случаи — они ведь разные бывают!
Теперь пора!.. Несколько секунд — и человеческий облик сменился «истинным». Правда, для меня он как раз чужой, но это уже тонкости, не всем интересные. Закинув лямки мешка на плечи, я неторопливо зашагал в нужную сторону. Теперь мне не нужны никакие амулеты — направление можно было выдерживать и с закрытыми глазами. Почему я сразу не перенесся к домику Линкс? Да просто захотелось пройтись по лесу, верите? Согласен, зрелище необычное — демон с мешком за плечами, но чего только в жизни не бывает!
Я почувствовал чужое присутствие и остановился у поворота тропинки.
- Доброе утро, Хозяйка леса!
- Доброе утро и тебе, Охотник! - строгим голосом ответила Линкс, выйдя из-за куста. Она тоже была в истинном облике, ее мокрая чешуя тускло блестела от росы. - А почему так официально? - спросила она, тут же обняв меня и целуя.
- Я хочу попросить у тебя прощения...
- За что?
- За то, что давно уже не заходил сюда просто для того, чтобы... повидаться... Сама понимаешь...
- Понимаю, и не упрекаю... - Демон прижалась ко мне еще крепче. - И сейчас ты в таком виде, чтобы я сердилась не слишком сильно?
- И для этого тоже. Просто не хотел намочить одежду, тут везде вода капает. А мне еще долго бродить по лесам...
- Значит, ты ко мне по делу?
- Скажем так — воспользовался случаем и зашел повидаться. А дальше... мне нужно будет идти на поиски того самого дирижабля, который мы тогда видели над рекой, помнишь?
- Да, когда вы там были с Клер, помню-помню... Я еще удивилась, что он тут мог делать?
- Они фотографировали местность сверху, чтобы потом нарисовать по снимкам подробную карту. Мне бы не хотелось раскрывать твою тайну... Вот и думаю, что делать дальше. Ну и вдобавок... Нужен твой совет.
- В чем?
- Понимаешь, у нас появилась няня для малыша... И вот у нее есть бо-о-ольши-и-ие проблемы...
- Тогда пойдем, расскажешь все по дороге. Кстати, давай сюда свой мешок, я его уберу, а потом отдам тебе! - И легким движением руки Линкс отправила мой груз в свою невидимую кладовку. Ну да, так гораздо лучше!..
Мы не торопясь пошли, пробираясь между мокрых веток и колючих кустов. Линкс почти все время держала меня за руку, и я чувствовал, что для нее это и в самом деле важно. Она как бы «раскрылась», и ее эмоции ощущались, как свои собственные. Радость от встречи, легкая грусть от того, что видимся так редко, небольшая обида... Но мне пришлось отвлечься и описывать проблему дальше.
...- И вот теперь она все время пристает, чтобы ей «показали демона», прямо как ребенок!..
- Надо же... Но ты как будто смущен? Потому что она ведет себя при этом совсем не как ребенок? И... А, поняла!.. Вот теперь ты и сам убедился, что быть демоном иногда совсем не просто.
- Да я ей не навязывался, это Клер проговорилась... Вот старые проблемы и вылезли наружу.
- Ясно... Скажи, а как она теперь выглядит, как себя чувствует?
- Раньше вообще почти не улыбалась, а сейчас чуть ли не светится. Линн понимает, что у нее «летучие мыши в колокольне», но не переживает по этому поводу. Сказала, что со временем это должно пройти...
- Жалко, Бэкки сейчас здесь нет, она бы подсказала, что и как тебе делать... Но тебе самому она ведь тоже понравилась?
- Хорошая девчонка... Но получается, что я ее... обманываю, что ли... использую...
- Так ведь она тебе сама это предложила, открыто? Или я неправильно поняла?
- Все так, да... Но...
- Вот в этом и заключается твое отличие от настоящего демона. Он бы взял предложенное и даже не поблагодарил, а ты грызешь сам себя.
- Я ей сказал, что только изображаю демона, а она ответила, что ей все равно... И теперь хочет остаться у нас как можно дольше.
- А что говорит Клер?
- Она согласна... Тем более, что...
- Опять не договариваешь?
- Думаю...
- У нее появились свои виды на Линн?
- Давай больше не будем говорить на эту тему, хорошо?
- Если хочешь, то пожалуйста. Только помни, что истинный облик влияет на того, кто в нем, и на того, кто оказался рядом.
- Вот я и боюсь, что такое влияние... испортит Клер.
- Нет, совсем не испортит, она достаточно разумна, чтобы это понимать. Если что — приводи Линн сюда, разрешаю.
- Надеюсь, этого не понадобится, но за приглашение спасибо!
- Хочешь зайти ко мне? Только вот Аврора сейчас беспокойная, спит очень чутко — зубки режутся... Лучше не шуметь.
- Тогда давай в другой раз, хорошо? Мне ведь сейчас дальше нужно выдвигаться, только вот в какую сторону — неясно.
- А что тут может быть неясного? Давай повторим ваши действия, подымется ветер, вот в ту сторону и пойдешь.
- Кстати... Подскажи, для переноса обязательно нужно раньше побывать в том месте, куда хочешь попасть?
- Не обязательно. Если с одной вершины горы на другую гору, которую ты в данный момент видишь — то сумеешь перенестись и так.
- Хм, интересно... Нужно будет попробовать. И вот еще... Можно ли попасть в другое время?
- Обещай, что больше не будешь ни с кем больше разговаривать на эту тему! - потребовала Линкс.
- Обещаю!..
- Да, можно. Но только нельзя попадаться другому себе на глаза и прикасаться... Чем дальше от другого «тебя», тем лучше.
- А как выбрать это самое время, куда отправляешься?
- Слишком далекое выбрать не получится, и в будущее тоже. Только в прошлое, потому что оно уже случилось. И не слишком надолго... У тебя просто не хватит сил вернуться.
- Мда... А просто посмотреть не получится?
- Если только посмотреть... Вот сейчас и попробуешь. Может, тогда быстрее найдешь свою пропавшую «колбасу», - это она так небрежно назвала дирижабль.
За разговорами я и не заметил, как мы вышли на берег реки.
- Вот здесь мы стояли и разговаривали, когда над нами пролетела твоя потеря. Ветер был... А я не помню точно, в какую сторону... Но у нас есть прекрасная возможность это выяснить... - И она потянула меня за руку в сторону большого плоского камня...

...Мне пришлось выполнить свое обещание и просить у Линкс прощения, долго и изобретательно. Затем мы искупались, и я повторил свои извинения еще раз... Молнии лупили в берег, не переставая, так что мы едва не оглохли.
- Я случайно не перестарался? Ветер слишком сильный...
- Все просто замечательно, но на сегодня, наверное, этого будет довольно, - ответила Линкс, лежа на камне с закрытыми глазами. - Смотри, в какую сторону дует ветер, и запоминай.
- Примерно на... северо-восток, что там находится?
- Смотря где. Есть болота, есть горы, есть и просто холмы. Судя по всему, твои воздухоплаватели шмякнулись где-то там, среди болот. Иначе бы их давно нашли, как думаешь?
- Есть такой вариант... Где там кончаются твои владения?
- Там, где начинается болото, увидишь. Очень даже резкая граница между лесом и болотом, из которого местами торчат отвесные скалы. Вот такое там странное место... Своего хозяина там раньше не было, браконьеры туда тоже не заходят — дичи мало, путь тяжелый. К тому же можно и не найти обратной дороги... Разве что могу посоветовать не попадаться никому на глаза, если решишь идти в этом облике.
- Наверное, так и сделаю. А сколько это будет в милях?
- Не знаю, не измеряла, мне такое не нужно, - зевнула Линкс. - Прости, не выспалась ночью, сейчас уже скоро опять Аврора проснется... Вот твой мешок, забирай! - рядом глухо брякнуло.
Мне почему-то захотелось положить голову ей на плечо и обнять, что я с удовольствием и сделал. Линкс не удивилась, а погладила меня по щеке и спросила:
- Ну что, готов к путешествию, мой герой?
- Готов, куда деваться...
- Тогда вставай и обними меня покрепче. Я донесу тебя до границы своего леса, а дальше ты уж сам шагай.
Мы наконец-то поднялись, Линкс крепко обхватила меня, у-у-ух!.. И вот мы уже стоим среди деревьев.
- Сейчас ты получишь ответ на свой вопрос. Посмотри, что ты видишь вокруг?
- Лес... Там впереди между деревьев что-то блестит. И запах... Рядом болото, да?
- Да. Что еще?
- Ветра нет, и дождя.
- Потому что сейчас мы с тобой еще только идем к реке. Так что шагай вон туда, - она показала направление когтистым пальцем, и жди начала представления. Потом... Сам знаешь, что делать. Разве что не суйся в болото без длинной крепкой палки, но это само собой разумеется.
- Вот как...
- И еще... Линкс взяла меня за руку. - Если сможешь, загляни ко мне на обратном пути. Ты снова извинишься за свое невнимание, а я, так и быть, тебя опять прощу... Иди уже!.. - она легонько подтолкнула меня в бок.
- Иду, мой милый демон!..
Надо же, как интересно. Обычно люди жалуются на то, что их одолевают невидимые демоны. А мои знакомые - вполне реальные, настоящие демоны, приглашают меня заглядывать к ним почаще. И мне очень нравится, когда они меня «одолевают»... Жуть-то какая!..

Как только я успел выйти на край болота, как поднялся ветер. Все более сильные порывы стали раскачивать верхушки деревьев, и тут же небо закрыло густыми, низкими облаками. Пошел дождь... Ну, и куда мне двигаться дальше?
Будто в ответ на мой вопрос, в воздухе мелькнула ветка, оторванная шквалом, и понеслась вдаль. Ясно, если глянуть на компас... А что со стрелкой?.. Вертится, как бешеная... Тогда придется идти по ориентирам. Например, вон та вершина, похожая на острый клык, вполне подойдет...
Вначале идти по болоту было сравнительно легко — воды чуть выше колена, разве что дно илистое и скользкое. Но у истинного облика есть когти, которые оказались весьма кстати, так что я даже ни разу не упал. Только вот у скалы дорогу пришлось нащупывать выломанным в лесу шестом, чтобы пробраться между ям. Плотный травяной ковер на поверхности воды не держал мой вес, но цеплялся за ноги и очень мешал идти.
Ветер все еще не стих, поэтому я забрался на камень повыше и всмотрелся в то, что можно было считать горизонтом. Да, лес остался позади, впереди — зеленая равнина с проблесками воды и торчащими скалами. Что-то много тут больших камней, и располагаются они кучами... Причем высокими кучами, примерно до высоты трех-четырех этажей. И куда мне сейчас направиться? Пойду за ветром... Поговорю с ним, может, и даст совет, где искать этот упавший дирижабль. Как там это делал персонаж известной сказки? Может, стоит воспользоваться его опытом?.. Для бодрости я начал громко вспоминать:

- Ветер, ветер! Ты могуч,
Ты гоняешь стаи туч,
Ты волнуешь сине море,
Всюду веешь на просторе.
Не боишься никого,
Кроме бога одного.
Аль откажешь мне в ответе?
Не видал ли где на свете
Ты царевны молодой?
Я жених ее». — «Постой, —
Отвечает ветер буйный, —
Там за речкой тихоструйной
Есть высокая гора,
В ней глубокая нора;
В той норе, во тьме печальной,
Гроб качается хрустальный
На цепях между столбов.
Не видать ничьих следов
Вкруг того пустого места,
В том гробу твоя невеста...

[Александр Пушкин, «Ветер, ветер, ты могуч» (отрывок из произведения «Сказка о мёртвой царевне и семи богатырях»)]

Когда я закончил декламировать, мне почудился тихий смех. Я быстро огляделся, но никого не увидел.
- Иди к четырем скалам, - ну и кто тут шепчет? - Там то, что ты ищешь...
Нет, надо было положить в свой мешок пузырек с настойкой валерианы. (Желательно на спирту!.. Ах да, у меня там есть фляжка с бренди, она тоже вполне подойдет...) Знакомые демоны, привидения — для меня это давно стало самым обычным делом. Но вот разговаривать с погодными явлениями я еще никогда не пробовал. Может быть, зря?
- Благодарю тебя, кто бы ты ни был! Извини, но жертвоприношениями я не занимаюсь... Но уважение к тебе гарантирую! Могу даже постучать в бубен... Если смогу его здесь найти... В этом... кгхм... - Рядом из-под травы булькнул особенно вонючий пузырь болотного газа, и я закашлялся. Скорее всего, что-то в этой дряни вызывает галлюцинации даже у демонов. Гиблое место, надо отсюда поскорее выбираться!
Ощущение незримого присутствия меня не покидало. Иногда невидимая, но сильная рука слегка толкала меня в сторону, и не зря! Стоило ткнуть слегой в воду перед собой, как обнаруживалась очередная глубокая яма. Странно, мне помогают дойти, или просто заманивают поглубже в болото? К счастью, у меня есть козырь в рукаве, так что вернуться я смогу откуда угодно, и не обязательно по этому же пути.
Вот и четыре скалы, торчащие будто зубы в челюсти. На самом деле их гораздо больше (просто остальные чуть пониже), и весь этот торчащий ряд образует замкнутое кольцо неправильной формы. Высота — да, не меньше трехэтажного дома. С трудом, но я обошел их кругом, убедившись, что прохода внутрь нигде нет, а стенки почти вертикальны. Там, где склоны не были отвесными, взобраться тоже нельзя — камни буквально ползли под руками, и пару раз меня чуть было не придавило небольшими обвалами. Этот невидимый голос пошутил, что ли?.. Хорошо еще, что под стенами не оказалось глубоких ям, уровень воды не достигал пояса. Что, придется осваивать ползание по стенам? Горного снаряжения у меня нет, как-то не предусмотрел, зато... Зато есть когти! И насколько я помню — они могут выдержать почти все, что угодно. Надеюсь, хвост мне при этом восхождении не понадобится?..
Выбрав стенку поровнее, без мешающих выступов, я начал подъем. Наверное, пользоваться для этого когтями на ногах и руках неспортивно, но это ведь не соревнования! Приноровиться удалось не сразу, но уже к середине стены я чувствовал себя уверенно. Еще несколько минут, и вот она, вершина!..
Верхушки у скал, насколько было видно, оказались довольно плоскими, заметно скошенными внутрь этого огромного «цирка» или «стадиона». Тут даже росли густые кусты и невысокие деревья, сумевшие пустить корни в многочисленных трещинах. Ну и где здесь эта здоровенная пропажа?.. Мне что, возвращаться обратно в болото и ползти по нему дальше, куда ветер дует? Хорошо, что я заранее наметил следующий ориентир...
Как ни странно, земля внизу была почти сухой. В том смысле, что по ней можно было ходить, не проваливаясь. Болото осталось снаружи, наверное, здесь уровень поверхности выше. Вот лишняя влага и уходит куда-то вниз, не оставляя следа. Но это я выяснил, когда спустился по веревке, которую привязал к одному из валунов на скале. Сначала пытался его расшатать — не получилось, и решил, что мой вес он вполне выдержит. Зачем вообще спустился? Да потому, что у дальнего от меня края этого «стадиона» разглядел тонкую струйку дыма. Там кто-то явно пытался жечь костер, экономя дрова. Сухостоя вблизи не заметно, и набрать сушняка не так уж и просто, здесь вокруг не лес, а болото. Деревья почти все или сырые, или гнилые...
Однако, пора вернуть себе человеческий облик и одеться. Вряд ли неизвестные сидельцы обрадуются появлению у своего костра неизвестного монстра. Пальнут еще с перепугу, как мне их потом уговаривать вылезти отсюда? И еще проблема — как сделать так, чтобы они меня не запомнили в лицо? Или даже не очень хотели запомнить? Придется вести себя максимально нагло и бесцеремонно. От хамов и наглых господ люди обычно сами отворачиваются... Ладно, не в первый раз, отыграю в лучшем виде!
Вот и все, мешок стал полегче, и я не торопясь двинулся вперед. Странно, все как в лесу — трава, кусты, деревья, пусть и не очень высокие... Вот и первые следы человеческой деятельности — пеньки, на которых явно заметны следы топора. Дрова рубили? Скоро узнаю...
Кроме пеньков, ничего больше не видно. Ну и где этот гадский дирижабль? Или хотя бы остатки баллона, гондолы или как там у него составные части называются? Погодите, мне кажется, я слышу голоса... Точно, там чувствуется присутствие нескольких человек...
Нет, это оказался только один голос. Сидящий у маленького костра мужичок что-то тихо гудел себе под нос, раскачиваясь из стороны в сторону. А остальные-то где? В десятке шагов от костра я увидел палатку, но она не особенно большая, разве что на четверых...
- Доброе утро! Вы уже позавтракали?
Услышав за спиной мой голос, певец вскочил, будто укушенный овчаркой в задницу и заорал:
- А-а-а!.. Кто здесь? - Он что, сумел свихнуться всего за несколько дней? Вроде рановато...
- Это я, почтальон... местный... как там дальше... принес посылку для ваших мальчиков.
- Какой еще почтальон?.. Какие мальчики?..
Из палатки высунулись заспанные лица. Мда, сытыми и довольными они точно не выглядят.
- Скотти, ты чего орешь в такую рань? - Меня страдальцы пока не заметили.
- Тут... вот... это... этот... - Да он что, шуток не понимает? Хотя, возможно, я слегка перестарался...
- Доброе утро всем! - поздоровался я еще раз. - Вы как здесь, надолго обосновались? Или все-таки желаете поскорее убраться из этого живописного местечка?
- А пожрать у вас ничего нет? - тут же поинтересовался один из воздухоплавателей. Он первым вылез из палатки и протянул руку для приветствия. - Леонард Маккой, штурман... А этот паникер — Скотт Монтгомери, наш механик.
- Кристофер Смит, специальный агент. Мне поручили найти пропавший дирижабль, и вот я здесь, перед вами.
Из палатки тем временем выбрались еще трое, и Маккой тут же их представил:
- Это Джеймс Кирк, наш капитан... Уильям Райкер и    Чарльз Такер, ученые-топографы...
- Очень приятно видеть вас живыми и, очень надеюсь, невредимыми, - поздоровался я с ними, пожимая каждому руку.
- Вынужден повторить вопрос Леонарда — у вас есть какие-нибудь продукты? Наши запасы кончились еще вчера вечером, - сказал капитан.
- Тогда хочу задать встречный вопрос — у вас тут есть котелок? Мой слишком маленький для такой компании.
- Котелок-то у нас есть. У нас ума не хватает, - ответил капитан Кирк, хмуро глядя на механика.
- Тогда разжигайте костер получше, доставайте котелок и набирайте воды. Кто из вас умеет готовить?
- Я! - Штурман поднял руку, будто на уроке. - Давайте сюда, что у вас там в мешке, посмотрим, может быть, мне удастся сварить нечто съедобное.
Пока закипала вода, мне пришлось кратко описать ситуацию для потерпевших дирижаблекрушение:
- Этот кусок земли находится чуть ли не посередине здоровенного болота. Из воды торчат скалы, кругом непролазная топь...
- А вы-то как прошли? - Скотти явно не собирался прощать мне мелкую шалость с подкрадыванием. Что поделаешь, бывают на свете люди без чувства юмора!
- Потому что умею ходить в таких местах, меня этому специально учили. Так вот, продолжу... Карт этих мест еще не составляли, да они вряд ли кому понадобятся — здесь просто нечего делать нормальным людям. Разве что охотиться будут, да и то по краям, вглубь никто не полезет. Выходить нам придется через болото, легкого пути здесь нет. Поедите, и через час выдвигаемся. Тогда, может быть, и успеем пройти самый опасный участок до вечера.
- Сколько там, миль пять? - Капитан стремился к максимальной ясности.
- Не знаю, не замерял. Пришлось идти очень извилистым путем, и шел я с другой стороны. Как выберемся, сами все узнаете.
- Вы уверены, что сумеете найти дорогу через болото? - Это уже Такер, тот самый картограф, как я понимаю.
- Мне придется это сделать. Каким образом — неважно, тут главное результат. Кстати, много ли у вас вещей, которые требуется унести отсюда?
- У нас?.. - Ученый задумался, но ответил почти сразу, - Нет, буквально пара коробок с фотопластинками, но они требуют весьма деликатного обращения, ведь там очень тонкое стекло...
- Тогда понесете их сами. Что-нибудь еще, капитан?
- Ничего такого, ради чего можно было пожертвовать жизнью или здоровьем. Разве что    револьверы, но они у каждого... Палатка? Тяжелая, нет смысла ее тащить... Так, мелочи...
- Тогда скомандуйте, пусть люди соберут то, что понесут. Надеюсь, мешки-то у вас есть?
- Мешки успели сбросить, они были связаны вместе... - Тут Кирк снова косо посмотрел на механика, отчего тот поежился. - А потом шквал дернул наш подбитый кораблик так, что сломал обмотанное тросом дерево, и все... Больше мы свою «Дженис» не видели... Штурман еле успел спрыгнуть, хорошо, что ноги не переломал.
- Это вы так называли свой дирижабль? А что с ним случилось, кто вас подбил? Как мне сказали, летать планировали только вокруг города?
- Да, фотографировали окрестности, потом решили отснять еще и край леса, как раз оставались фотопластинки, - встрял в разговор Такер. - Покрутились там немного, и вдруг увидели внизу...
- Неважно, что мы там увидели, - оборвал его рассказ капитан. - Неожиданно испортилась погода, причем очень резко, никаких признаков надвигающейся бури никто не заметил. Началась гроза, мы еле успели передать радиограмму, что нас уносит... Потом молния попала в антенну, сгорел коммуникатор... Еще одна молния «вышибла» двигатели, и нас без управления понесло еще дальше... А третья молния продырявила баллон с газом. Это оказалось самым опасным повреждением, мы начали быстро спускаться. Даже, скорее, падать... И угодили прямо сюда.
- Могу сказать, что вам повезло. Чуть ближе, дальше или в стороны — утонули бы в болоте, без следа.
- Это понятно, но тогда... Мы зацепились тросом за деревья, выбросили что смогли и быстро спустились сами, а «Дженис» без груза поднялась вверх, и... Вот и все.
- Кушать подано, садитесь! - послышался от костра крик штурмана.
- Ясно, теперь давайте завтракать, или обедать, что ли... Напоминаю, что выходим через час, так что особо тянуть не стоит.
Штурман сумел приготовить из принесенных мной консервов и крупы вполне съедобную похлебку, каковую бывшие воздухоплаватели тут же употребили. К счастью, у меня в мешке лежала еще и банка с весьма приличным кофе, так что вся компания скоро пришла в состояние, близкое к блаженству.
Но все хорошее очень быстро кончается, и через час я повел группу к месту, где спустился по веревке со скалы.    Шли не торопясь, спешить особенно некуда. Тем более, что всем предстоял нелегкий подъем, а снаряжения для этого в аварийном комплекте с дирижабля не предусмотрено. Кроме того, у каждого теперь был шест примерно в полтора роста, потому что подходящие жердины отыскать среди болота просто нереально.
- И что, вы здесь спустились?
- Да, как видите. Вот веревка, я ее наверху привязал вокруг камня. Сначала поднимусь я, затем втащу самого сильного из вашей компании. Ну, дальше все и так понятно. Теперь отойдите подальше, мало ли, вдруг камень сверху полетит, не увернетесь!..
Давненько не лазил я по веревкам!.. И сапоги нельзя снять, чтобы когти выпустить, а металлических приспособлений-«кошек» для альпинистов и скалолазов у меня и не было никогда. Поэтому... Нет, сапоги все-таки сниму, кожаные подошвы у них скользкие...
Я посмотрел по сторонам — экипаж стоял шагах в двадцати, снял сапоги и засунул их вместе с портянками в мешок. Ну, вперед и с песней!..
Минут через пять я сидел наверху и спокойно обувался, глядя, как штурман (оказавшийся самым сильным) втаскивает наверх фотографов. Затем настала очередь Скотти, капитан поднялся последним.
- Что дальше? - поинтересовался он, как старший по званию.
- Сейчас повторим то же самое, только в обратном порядке. В том смысле, что спустимся по стенке. Если кто не знает, я подскажу как. А ваш силач всех подстрахует.
- Не понимаю, как вам удалось здесь взобраться, задумался Кирк. - Стенка вообще без выступов!
- Ну да, я специально искал такую, чтобы подниматься как можно ровнее, без зигзагов в стороны. - Не говорить же ему, что вместо альпинистских «когтей» при этом я пользовался своими собственными!
- Никогда не слышал ни о чем подобном... И что, все ваши агенты могут... так?
- Нет, к сожалению, я такой единственный. Поэтому меня и послали... - Заметьте, ни слова неправды! - Так, кого спускаем первым?
- Скотти, иди сюда! Ты самый легкий, проверим склон на тебе.
Механик неохотно подошел, а куда ему было деваться? Не сидеть же на этом куске скалы вечно!..
Его обвязали вокруг пояса, сделав некое подобие страховки, и штурман принялся медленно стравливать веревку, выслушивая недовольные вопли Скотти. Тот явно никогда не имел дела с подобными трюками, поэтому то и дело чувствительно прикладывался к скале разными частями тела.
Наконец, снизу раздался вопль «Свободно!..», и веревка несколько раз дернулась. Штурман тут же втащил ее обратно, и следующим на этом лифте вниз поехал один из фотографов. После фотографов отправили капитана, хотя он и недовольно морщился. Ну, традиции традициями, но корабля здесь поблизости никакого нет, так что извольте!..
Немного передохнув, штурман спустился вниз сам. Мне пришлось ненадолго задержаться, по некоторым причинам, которые пока не хочу разглашать. Затем я прокинул веревку так, чтобы ее можно было сдернуть после спуска, перевалился через край и спокойно зашагал вниз по стене. Лица стоящих в болоте стоило бы сфотографировать, жаль, что нечем.
- Ну вы и... циркач!.. - Это Скотти выразил общее мнение.
- Всего лишь определенный навык, и не более того, - я сматывал веревку на руку, чтобы засунуть ее в чехол. - Все спустились хорошо, никто ничего себе не повредил?
- Все хорошо, ноги целы. Мы готовы, ведите! - ответил за всю команду капитан.
- Тогда за мной, палки из рук не выпускать, идти след в след. Если вдруг ухнули в яму, не паниковать, ложитесь поперек жерди, мы вас вытащим, только не дергайтесь. Пошли!..
Я двинулся вперед, за мной потянулась короткая цепочка потеряшек, осторожно ступающих по колено, а где и по пояс в воде. Дальнейшее действо нет смысла описывать слишком подробно — позади раздавалось дружное пыхтение и редкие непечатные возгласы, когда кто-либо из экипажа оступался и судорожно пытался найти опору с помощью палки. Мне было проще — невидимый помощник придерживал меня за плечо, иногда указывая направление легким толчком. Странно, я и не думал, что с таким... не знаю, как назвать это явление... можно договориться. Думаю, ему было просто интересно, и раньше с ним просто никто не догадался дружески побеседовать.
Если бы меня попросили указать дорогу, которой мы прошли через болото, я бы не сумел. В опустившемся тумане не было заметно никаких ориентиров, стрелка компаса по-прежнему беспорядочно болталась, а солнце никак не могло пробиться через густую дымку. Оставалось положиться на доброту или милость моего проводника и верить, что он не ведет нашу группу к самому глубокому месту в своем болоте.
Примерно через час воды стало меньше, и мы вышли на более-менее сухую почву. Но радоваться было рано — это оказался всего лишь небольшой островок, где все дружно уселись немного отдохнуть.
- Как вы думаете, сколько нам еще осталось идти? Или вы и сами этого не знаете? - Штурман явно решил выразить общее мнение.
- Думаю, осталось чуть меньше, чем мы уже прошли. Так что... Карты этих мест не существует, болото отмечено как «непроходимое».
- Но мы-то здесь идем?..
- Наверное, мы единственные, кому позволили это сделать.
- Что значит «позволили»? - заинтересовался капитан. - Вы сейчас о чем?
- У каждого места есть свой Хозяин. Если не договоритесь с ним — то можете остаться в его владениях навсегда.
- Бабушкины сказки!.. - Скотти громко хмыкнул.
- Сказки откуда-то берутся. Нам сейчас главное — выбраться из болота и дойти до железной дороги, где я посажу вас на поезд.
- На ходу, что ли? - Это один из фотографов.
- Зачем на ходу? Там есть разъезд, можно попросить дать сигнал машинисту, он остановит поезд, и вы сядете.
- Вы не слишком самоуверенны? - Странно, раньше капитан не изображал скептика.
- Давайте обсудим это после того, как выйдем к «железке» и будем ждать поезд. Он обычно проходит во второй половине дня, здесь не очень оживленное движение.
- То есть вы уже бывали в этих местах раньше?
- Не здесь, но поблизости. Все, подъем, а то можем опоздать, и придется ждать еще сутки!
Еще через час мы, наконец, доползли к нашей цели — краю болота и мои спутники буквально плюхнулись на заросший травой песчаный склон.
- Земля, твердая земля!.. - нарочито громко высказался второй из фотографов.
- Осторожнее, вы можете обидеть Хозяина болота.
- Да хватит вам шутить, в конце концов! - Взорвался гневным воплем Скотти. Правда, крика не получилось — от долгого пути у него сильно пересохло горло, и он засипел. Ну что ж, пора...
- Благодарю тебя, Хозяин, и прошу простить моих невежливых спутников! Спасибо тебе за то, что пропустил нас через свои владения и позволил выйти сюда! - сказал я и поклонился.
За моей спиной раздался негромкий, но дружный смех. Ну-ну...
- Зачем вы это делаете? - спросил механик, вытирая мокрое от пота лицо.
- Благодарю местного Хозяина за то, что позволил выйти живыми из его владений.
- Вы что, действительно верите в такие вещи? Думаете, здесь кто-то распоряжается чужими жизнями?
- Верить или нет — личное дело каждого. Если здесь никого нет — то хуже не будет. А если все-таки есть, то лучше сохранять с ним хорошие отношения.
- Бред какой-то, - пробурчал механик, отвернувшись.
- Бред или нет, где бы вы сейчас сидели без меня? Так что приберегите свое очень ценное мнение для города, а тут действуют другие правила. Идемте, нам во-о-он туда!
В нескольких шагах от нас вдруг закрутился вихрь воздуха, который тут же стал сгущаться, вбирая в себя лежавший на песке мусор — сухую траву, хвою, какие-то листочки из-под кустов... Через четверть минуты напротив меня стояла фигура, напоминающая очертаниями человеческую, но не имевшая ни рук, ни ног. Даже голова скорее угадывалась... От нее повеяло таким пронизывающим холодом, что вода мгновенно покрылась захрустевшей корочкой льда.
За спиной снова послышался шум, но в этот раз никто не смеялся — это был громкий топот. Оглянувшись, я увидел только спины — шутники уже скрывались за деревьями, шагах этак в пятидесяти. Надо же, а я думал, что они устали!..
- Еще раз благодарю тебя! Что поделаешь, мои спутники не знают местных законов.
Фигура согласно кивнула и продолжала стоять на том же месте, не приближаясь. А мне что теперь делать?..
Вспомнив один старый обычай, я скинул с плеч свой мешок, развязал его и вытащил последний оставшийся сухарь. Поискав глазами что-нибудь подходящее, я углядел небольшой пенек рядом с собой и положил сухарь на него. Наверное, так пойдет?
Хозяин вдруг немного изменился — будто вытянул вперед руку, держа ее ладонью вертикально вверх. Я повторил его жест, призрак скользнул ко мне и прижал свою руку к моей. Легкое прикосновение — и фигура в момент рассыпалась кучкой мусора, которую тут же развеял порыв ветра.
Помните, я ненадолго задержался на скале, перед тем, как спустился в болото? Просто тогда я мысленно обратился к Хозяину этих мест, с просьбой помочь мне вывести оттуда эту группу людей. Иначе их бы продолжили искать, и сюда приперлась куча народу, лишив болото покоя и тишины. Как ни странно, у меня все получилось! Нас провели по весьма извилистому пути, и никто не пострадал и не потерялся. Нужно будет сказать Линкс, вдруг она заинтересуется...
Ну что, где там эти храбрецы? Мне как-то не особенно хотелось рыскать по лесу в их поисках, поэтому я заорал:
- Эй, храбрецы дирижабельные, тридцать три якоря вам каждому в жопу и лом в придачу, чтобы голова не болталась! Мне что, за вами теперь по всему лесу гоняться? Сейчас подойду, соберитесь все в кучу, и пойдем дальше. Я ведь предупреждал вас, скептики долбаные...
Прислушался, обшарил ближайшую местность своим «чутьем» и направился к сидевшим неподалеку в глубокой яме беглецам.
- Все, страшный монстр исчез, можете выходить!.. Паровоз ждать не будет! Если на поезд сейчас опоздаете, пешком по шпалам в город пойдете, я вам не нянька!
Никто не сказал ни слова в ответ на мою явную наглость. Просто люди были слегка ошарашены такой вот неожиданной встречей с неизвестным явлением, а теперь заметно нервничали. Да не буду я вас шпынять за это, вы же всего лишь... как бы полегче сказать... ну, не «обыватели», но... что-то рядом.
- Ну вы и... совсем... - только и смог выдавить Скотти.
- Что «совсем»?
- Без... без... - он явно мучился, не в силах подобрать нужное слово. - Совсем сумасшедший!
- Ну, пока еще не совсем, - скромно ответил я. - Но вы недалеки от истины. Все, обсудить впечатления вы сможете потом, а сейчас — вперед, на восток!
Мне удалось почувствовать явный запах дыма, который откуда-то принес легкий ветерок. Если верить карте, то не очень далеко от болота находился один из многочисленных разъездов, где можно было спокойно сесть на проходящий поезд. Телеграф там тоже наличествовал, но пользоваться им я не хотел. Пусть наше прибытие пока остается в тайне от широкой публики.
На ходу я тихо спросил у приотставшего штурмана:
- Мне показалось, или ваш капитан очень сильно рассердился на механика? За что, если не секрет?
- Да, вам не показалось... А великой тайны здесь нет, но все-таки попрошу вас никому не рассказывать, мы не любим посвящать других в нашу внутреннюю жизнь экипажа... Представляете, этот... ловкач... Скотти... ухитрился лишить нас неприкосновенных запасов продовольствия. Ну, тех самых, на случай аварийной посадки. Ему требовалась закуска... К спирту, которым положено смачивать стекла, чтобы они не обледеневали. Остался всего один мешок из пяти...
- То есть, вы лишились еще и спирта?.. Действительно, вам пришлось выживать в совершенно нечеловеческих условиях!..
Штурман только ухмыльнулся и прибавил шагу, догоняя остальных.
Четверть часа, и мы у железной дороги. Теперь запах дыма чувствовался совершенно явно — его приносило справа, из-за поворота. Мои спутники тоже учуяли близость жилья и прибавили шагу. Ну да, длительная прогулка по болоту способствует хорошему аппетиту! (Если останешься жив, конечно же...)
Точно, вот и разъезд, почти такой же, какой я неоднократно посещал рядом с владениями Линкс. Разве что сараев было чуть поменьше, и дом выглядел не слишком ухоженным.
- Так, теперь слушайте меня, господа воздухоплаватели! Сейчас я посажу вас на поезд в город, поедете до конечной остановки. Вас там встретят. Ни с кем не обсуждайте то, что с вами случилось, и как вам удалось выбраться из болота. Если что — меня вы не знаете и никогда не видели. Короче говоря, долго блуждали по лесу, и наконец выбрались. Вас привезут в Контору, дальше помогут оповестить всех, кого нужно. Заодно и свои фотопластинки проявите, - махнул я рукой в сторону фотографов.
- А по какому праву вы нам приказываете сейчас? - Капитан все-таки решил показать остальным свою власть. - Из леса мы уже давно вышли.
Я вздохнул и вытащил из внутреннего кармана свой жетон «Охотника».
- Такой аргумент вас устроит? Или вы не знаете, что это?..
Кирк осторожно притронулся к жетону, заметно вздрогнул и сказал, повернувшись к остальным:
- Да, настоящий... Ясно, сделаем все, как вы сказали.
- У вас есть деньги на проезд?
Народ принялся дружно шарить по своим карманам, выясняя, что у кого осталось. Мда, судя по всему, оплачивать эту поездку придется мне. Но я предусмотрительный, поэтому сказал:
- Все понятно, хватит выворачивать карманы наизнанку! Контора оплатит ваше возвращение. Идемте, может быть, найдем там что-нибудь на обед. Вдруг хозяева решат, что ждут гостей?..
Хозяева, вернее, хозяин разъезда, никаких гостей не ждал. Готовкой он тоже не особенно заморачивался, предпочитая разогревать консервы, для чего как раз и топил печку. Правда, сухарей у него было много, и для нашей компании он буквально оторвал от сердца три банки консервированной фасоли со свининой (причем не бесплатно). Банки были по фунту весом каждая, но воздухоплаватели явно хотели продолжения банкета. К их большому сожалению, доступной еды больше не оказалось. Я снова поделился своим запасом кофе, и можно сказать, что праздничный обед удался.
В ожидании поезда мы около часа просидели на лавках возле путей.
- Может, мы попросим смотрителя дать телеграмму в город? - предложил капитан.
- Нет, давайте вернем вас туда без лишнего шума.
- А как Контора узнает, что нас нужно встречать на вокзале?
- Не беспокойтесь, я им сообщу. Только не нужно вопросов, я же вас предупреждал! - Не хочу лишнего шума.
- Придется вам поверить...
Остальные молчали, переваривая обед. Надеюсь, они не умрут от голода до вечера, а там о них уже будет кому позаботиться.
- Кстати, я бы посоветовал всем вам привести в порядок свою одежду. Засохшие на ней трава и грязь хороши для маскировки, а не для вагона поезда, проводник может вас не понять.
- Агент Смит прав, займитесь собой! Я тоже отряхнусь... - Кирк начал с фуражки, затем снял китель и принялся его чистить.
- А вы что же сидите? - спросил он меня.
- Я с вами не еду, остаюсь здесь. Дела, знаете ли...
- Кошмар какой-то, рассказать в баре — так никто и не поверит, - задумчиво пробормотал штурман.
- Ночные кошмары — это моя профессия, если вы до сих пор не поняли. Кстати, а вон и поезд!..

Проводив взглядом последний вагон, скрывшийся за поворотом, я повернулся и зашагал в лес. Не исчезать же прямо на глазах смотрителя, который возвращался к своей избушке от выходного семафора?..
Оп, и я стою возле дома Линкс. Обещал, значит, нужно выполнять... Заодно хочу проверить кое-что.
«Линкс, можно войти?»
«Можно, ты где сейчас?.. А, уже рядом... Входи, только тихо!..»
Я осторожно поднялся на крыльцо и через веранду вошел на кухню. Там за столом сидела Линкс, в человеческом облике, одетая в накидку.
- Вот и я. Хочу принести тебе свои горячие извинения...
- Ну так давай их сюда, пока они не остыли!
Я скинул мешок на стул, подошел к Линкс и поцеловал ее. Она ответила с неожиданным пылом, так что поцелуй весьма затянулся.
- Надеюсь, это только начало? - спросила демон. - Кстати, есть хочешь? Можешь не отвечать, сама вижу. Мой руки и садись за стол. Сейчас накормлю.
- Подожди, лучше скажи — Бэкки сейчас в городе?
- Ну да, она помогает Эвелин управлять модным салоном, и так вошла во вкус, что сюда заглядывает только по выходным.
- Хорошо, мне нужно ее кое о чем попросить, так что вернусь через минуту.
Выйдя на веранду, я послал вызов.
«Бекки, выдели мне пару минут, пожалуйста!..»
«Для тебя — хоть целый день, Крис. Что случилось? Ты у Линкс?»
«Да, у нее в лесу. Прошу тебя, нужно кое-что сделать.»
«Что именно?»
«Выйди на улицу, и позвони из уличного телефона дежурному в Контору. Скажи, что пропавший экипаж дирижабля приедет на поезде в город, примерно около полуночи. Их всех нужно доставить к нам, дальше пусть сами думают, что делать. Фотопластинки изъять и проявить, это упомяни обязательно. Пусть передадут мое сообщение начальнику, он разберется.»
«Поняла, сейчас и займусь.»
Я вернулся к столу, где Линкс уже выставила тарелку с каким-то мясным блюдом. Голод помешал мне выяснить, что именно это такое было — слишком быстро все исчезло. Но от добавки лучше отказаться, иначе усну прямо за столом.
Когда пил чай, со мной связалась Бэкки и сказала, что все выполнила в точности, дежурный обрадовался звонку и пообещал передать сообщение начальству. Все, теперь можно слегка расслабиться, дальше от меня ничего не зависит...

После обеда, или ужина, мы просто пошли и вдвоем завалились в постель. Нет, ничем таким не занимались, я для этого слишком устал. Всего лишь тихо шептались.
- Я смотрю, ты решил попробовать... Надо же, у тебя вполне получилось, я только что вернулась от реки и накормила Аврору.
- Боялся неправильно рассчитать, время же точно не замерял... Так, прикинул, сколько ты будешь идти сюда.
- Я не шла, переместилась.
- Тогда понятно... Не помню, спрашивал раньше тебя, или нет...
- О чем? - Линкс приподнялась на локте и заглянула мне в глаза.
- Если бы тебе пришлось... снова решать... начать все сначала... Ты бы повторила наше знакомство? Ты ни о чем не жалеешь?
- Я жалею только о том, что не встретила тебя еще раньше. И после первого знакомства зря потеряла так много времени!.. - Тут она принялась меня целовать.
...Оказывается, устал за день я не очень уж сильно. Нам вдруг стало так жарко, что пришлось выйти на веранду. Уже давно наступил вечер, и на поляну опустился густой туман. К тому же рядом никого не было, ничье присутствие не ощущалось. Мы забыли одеться, но кому какое дело!.. Жарко нам стало, ясно? Да и шуметь в доме сейчас нельзя...
...А потом мы все-таки пошли спать...

Меня разбудила своим поцелуем Линкс.
- Вставай, милый! Тебе пора в город. Думаю, твое начальство захочет узнать подробности чудесного спасения потерпевших катастрофу...
- Ну темно ведь еще...
- Поверь, лучше отправиться сейчас и тихонько войти в дом. А потом делай, что хочешь. Идем, я тебя чаем напою.
Завтрак ограничился кружкой чая и парой сухариков. Линкс ночью раз или два вставала к кроватке Авроры, но это я помнил очень смутно — видимо, слегка переоценил свои силы. Но совершенно точно обнимал Линкс, которая отвечала мне взаимностью. Вот такая она, суровая действительность...
Линкс вышла на веранду проводить меня. И тут в слабом свете я заметил на перилах и досках настила темные пятна - будто слегка обожженного дерева. Пятна своей формой напоминали отпечатки ладоней, ног... И некоторых других мест.
- «Крошка, крошка, разожги во мне огонь, пусть он озарит эту темную ночь...»[«Come on, baby, light my fire, Try to set the night on fire » - The Doors], - тихонько пропел я, но демон услышала.
- Ты и сам можешь это сделать, как видишь. Хорошо еще, что дерево сырое.
- Скажи... Хоть вопрос и глупый... У демонов всегда так?
- Нет. Только когда... как тебе сказать... Кого я раньше ни спрашивала — все только смеялись. Так что... Наверное, только мы с тобой на это способны. А другие пусть завидуют, смотрят фильмы и читают старые книги. Ну все, иди, тебя ждут славные дела!..
Она чуть толкнула меня в плечо, снова ощущение короткого полета, и я очутился в хорошо знакомых кустах возле сарая. Хорошо еще, что не уселся на задницу от неожиданности.
Размещено: 23.08.2021, 17:53
  
Всего страниц: 2