Всего страниц: 2
Александр Долинин (Dragony66): Демон по имени Крис
Размещено: 15.08.2021, 18:11
  
Александр Долинин (Dragony66)
Демон по имени Крис
Аннотация: Очередная история о Кристофере Кузнецове.

Как долго будет писаться текст - неизвестно, слишком много других дел. Ну и посмотрим, вдруг читателям не понравится... :)

Демон по имени Крис

Часть первая
Новое платье королевы

Глава первая

Стук дверного молотка раздался, когда мы только-только позавтракали. Я открыл — на крыльце стояла Бэкки и улыбалась. Одета она была как для выхода в город, ничего особенного — жакет, длинное платье, сумочка, зонтик и небольшая шляпка. Сапожки на каблучках...
- Ты так и будешь меня разглядывать? Ничего, что я без приглашения?
- Доброе утро! Заходи, рад тебя видеть! - Демон прошествовала в дом и мимоходом ласково пожала мне руку. Да, отношения с ней у меня более чем приятельские... Но на людях мы оба соблюдали некие границы.
- Я хотела пригласить Клер к нам в гости, ненадолго. Строительство дома почти закончено, пусть оценит, вдруг что придется поменять.
- Сейчас позову... А вот и она! - Клер вышла в коридор и дружески расцеловалась с Бэкки. - Милая, тебя приглашают в гости... Сама знаешь, куда.
- Я знаю, сейчас только переоденусь. Если Стивен проснется, то позови Сюзан, она знает, что делать.
- Как будто я сам не знаю...
- Крис, все хорошо, но сделай так, как я тебя прошу.
- Ладно, как скажешь, Сюзан так Сюзан...
Клер упорхнула наверх, переодеваться в спальне, а мы с Бэкки прошли в гостиную и уселись в кресла.
- Как там дела у Линкс? - поинтересовался я.
- Все хорошо, просто замечательно. Аврора... Растет не по дням, а по часам, можно и так сказать. Зашел бы в гости, проведал. - С заметным упреком в голосе сказала Бэкки.
- Не все так просто... Я еще не уверен в своей новой способности, занесет куда-нибудь, как выбираться? А если старым способом... То слишком долго, минимум день уйдет. Ну или полдня, если ты поможешь вернуться.
- Да уж помогла бы, не волнуйся! Мы ведь родственники, - ухмыльнулась демон.
- Родственники бывают разные. Например, такие, как сестричка у Эвелин. От таких чем дальше, тем лучше...
- Мда, здесь ты прав. Кстати... Давно с ней виделся?
- Наверное, с месяц назад, а что?
- Да так, ничего... Советую посетить ее...
- Думаешь, она будет рада?
- Точно, ты уж поверь старому демону.
- Ну, так и сделаю... Заодно отдам ей кое-что. Вот только доделаю как раз... Сегодня
и займусь. А Клер будто и не удивлена твоему визиту? - Я решил сменить тему.
- Мы с ней разговаривали вчера вечером, она согласилась заглянуть к нам на огонек. Не переживай, верну ее в целости.
- Вот даже как... Думаю, вы там проведете время с пользой.
- Это наши дела, мужчинам не интересные. - Бэкки тихо рассмеялась. - Просто Клер нужно немного отдохнуть. В лесу хорошо, свежий воздух...
- ...Приятное общество, - включилась в разговор стоящая в дверях жена. - Я уже готова отправляться. Мы идем?
В ее голосе мне послышалось какое-то легкое напряжение, но это проскочило на самом краю ощущений, можно было списать на волнение. Но если Бэкки пообещала — так и сделает, без исключений. А мне остается только дождаться возвращения Клер. Пусть сама расскажет, если захочет.
На выходе Бэкки снова украдкой ласково пожала мне руку. Сразу в лес захотелось, на берег речки... Шучу, конечно. Всему свое время, как говорят мудрые люди... и демоны.
Кстати... Если уж проводить время, так с пользой. Давно хотел сшить ножны для небольшого ножа. Если носить его спереди на ремне — будет слишком заметно, но если закрепить сзади, то кое для кого он может оказаться неприятным сюрпризом, обычно проверяют карманы и рукава... Хотя я и стараюсь не попадать в такие ситуации, но пусть лучше нож всегда будет при мне. Хорошо заточенный и скрытый в ножнах... Ведь колбасу гораздо удобнее резать ножом, чем грызть или ломать руками.
Несколько часов я провозился в кабинете с кусками кожи и выкройками, добиваясь желаемого результата. Стивен заплакал только один раз, но после того, как Сюзан быстро сменила ему пеленки (категорически отказавшись от моей помощи), снова уснул.
Переговорив с Сюзан, обед решено было перенести на ужин, так как Клер явно не вернется в ближайшее время. Когда прибежал с улицы Джонатан, то домработница сделала для нас легкий полдник, после которого мы снова вернулись к своим занятиям.
С ножнами только начало что-то проясняться, когда в кабинет вошла Клер.
- Ну и как вы тут без меня? Стивен не плакал?
- Проснулся один раз, Сюзан справилась. Спит... Ты очень занят?
-Для тебя я всегда свободен.
- Милый, тогда я хотела бы тебе кое-что показать, - сказала Клер. Она встала посреди комнаты, чуть нервно поправляя свой толстый халат.
- Сейчас, вот только инструменты соберу.
- Да это ненадолго, всего несколько минут.
- Тогда пойдем... В спальню?
Клер кивнула и вышла в коридор, я последовал за ней. Ну, и что этакого она придумала? Новое платье из модного салона? Так вроде бы не ездила никуда на этой неделе... И посыльных из магазинов одежды не было...
Мы осторожно вошли в спальню — двухмесячный Стивен тихо сопел в своей кроватке. Клер прошептала «Садись на кровать» и скрылась за ширмой. Если предлагают, то лучше сесть, вдруг увиденное собьет с ног...
Точно — если бы стоял, то упал! Клер вышла из-за ширмы в облике демона... Вот как... (На всякий случай я посмотрел в окно — нет, до вечера оставалось еще много времени, закат не скоро. Хотя, кто ее знает... Вдруг она может вернуть свой облик независимо от темноты и прочих условий?) Одеждой новоявленный демон пренебрегла.
- Как тебе мой новый вид? - Она смотрела мне в глаза, голос прозвучал ровно, хотя и чуть изменился. Но пальцы все же выдавали ее волнение — чуть дрожали, и Клер уперла руки в бока.
- Наверное... Ты самый прекрасный демон, которого я видел... В двух мирах...
Я встал с кровати и подошел к ней, только-только хотел дотронуться — над плечом Клер выскочил хвост и замаячил возле головы, напоминая изготовившуюся к броску кобру.
- Осторожнее, приятель, - прошептал я. - У меня ведь и свой есть...
Но хвост не захотел со мной общаться, продолжая зависать возле уха демона. Что ты с ним будешь делать!..
- Может, тебе тоже...? - тихо спросила Клер.
- Сына не разбудим?
- Я его только что покормила, часа два должен проспать... Иди за ширму! Я жду...
За ширмой я быстро скинул одежду и бросил ее на спинку стула. Хоп!.. И демонов в комнате стало уже двое.
Клер склонилась над кроваткой сына и что-то там поправляла.
- А он не испугается, если вдруг увидит тебя в таком виде?
- Дети в этом возрасте еще не воспринимают лиц. Да здесь и темновато, так что не бойся... Просто он заворочался, и я поправила ему пеленки. Идем! - Она взяла меня за руку и отвела подальше от кроватки. - Что теперь скажешь?
- Могу повторить — ты самый прекрасный демон из тех, что я видел.
Клер демонстративно заложила руки за голову и повернула голову чуть в сторону. При этом она чуть выдвинула левую ногу вперед и приподняла колено, опираясь на пальцы.
- Осторожнее, не поцарапай пол своими когтями, - тут же отреагировал я. Жена послушалась и чуть изменила позу, так что доскам больше ничто не угрожало.
Вторая попытка оказалась удачнее первой — хвост Клер перестал тревожиться и принялся несмело знакомиться с моим. Наверное, похожее можно увидеть во время любовного свидания двух змей, но я не ученый-натуралист, поэтому могу только фантазировать.
- Смотри, они, кажется, нашли общий язык! - улыбнулась демон, глядя на эту умилительную картину. Хвосты перешли к следующей стадии знакомства и принялись тереться друг о друга.
- И ты обними меня, наконец, что задумался! - сверкнула она зелеными глазищами. - Или боишься?
- Я тебя и в человеческом виде не боюсь, и в этом не испугаюсь... - Притянул ее к себе и прижал, сильно, но осторожно.
- Ну и как тебе мой облик? - снова поинтересовалась Клер. - Отличается от... - Она не договорила.
- Отличается, но...
- Что «но»?
- Он у тебя ближе к человеческому. Как бы так объяснить...
- Рассказывай, - тут же потребовала красавица.
- Понимаешь, у них фигуры какие-то... стандартные, что ли. Нечто среднее между мужскими и женскими. Может, чтобы легче облик менять, я не знаю... А ты... Твоя фигура почти не изменилась... И все это так... жаль, что я не художник.
- А если сфотографировать? - вдруг спросила Клер.
- Я как-то пробовал сделать снимок Линкс, вместе с тобой. Но ее на снимке не оказалось, представляешь? Хотя, можно и попробовать, мы ведь не знаем точно... Разве что нужен хороший свет, дома не получится... Да и не хочу здесь экспериментировать.
- Давай в следующие выходные прогуляемся в лес? - предложила жена.
- А детей с кем оставим?
- Да мы ненадолго. Стивена можно с собой взять, там Линкс за ним присмотрит. Джонатан все равно в гости собирался, на целый день. У кого-то из соседских детей день рождения...
Между тем хвосты сумели договориться, и обвились вокруг нас, притягивая все ближе и ближе.
- Что это они делают? - немного удивленно спросила Клер.
- Хм... Намекают...
- Представляю, на что... И они расцепятся сами?
- Когда сочтут нужным. Шучу, - добавил я, чтобы успокоить неопытного демона. (А сам-то давно опыта набрался, спрашивается?..) - Если нужно, мы им тоже намекнем.
- Тогда... Постоим так еще немного... Странно... Я чувствую тебя намного лучше, чем раньше... Что, говоришь, с моей фигурой?
- Она отличается... В лучшую сторону. Боюсь, ты будешь слишком популярна среди демонов мужского пола.
- Бэкки мне сказала, что у них все немного по-другому, так что опасности никакой не будет. Разве что... Посоветовала обязательно сходить с тобой вместе на берег реки. Я так и не поняла, что она имела в виду. Не объяснишь?
- Как бы попроще... Ты ведь знаешь, для чего нужно мое устройство, которое стоит возле зеркала?
- Создавать тишину, глушить громкие звуки?
- Вот именно. Так вот, оно будет бесполезно, когда... Два демона...
-Дальше можешь не продолжать, я все поняла. Нужно безопасное место? Значит, тебе придется рассказывать... и показывать... - Клер сверкнула глазами и слегка пощекотала мне спину своими когтями. Уже научилась их выпускать, быстро освоилась!.. - И вот еще что... Не знаю, наверное, это ты на меня так дурно повлиял... - Казалось, она смущена. - Раньше я и представить себе не могла, что могу стоять рядом с мужчиной вот так, без одежды. А сейчас... Не могла дождаться, когда смогу снять это надоевшее платье и обнять тебя... Ты так хорошо пахнешь...
- Ты тоже... Что это такое делаешь?.. Не надо!..
- Ничего особенного, просто хочу... - В этот момент мы оба ощутили легкую дрожь досок пола.
- Хватит обниматься, видишь, что происходит! - Я легонько шлепнул по хвостам, которые с видимой неохотой выпустили нас из своих крепких пут. Пол сразу перестал дрожать, но Клер посмотрела в сторону детской кроватки и схватила меня за руку.
- Ой-ей-ей!.. - Сказали мы одновременно, когда увидели вьющиеся вокруг подвешенных над кроваткой погремушек разноцветные искры.
Я притянул Клер к себе и поцеловал, чем вызвал мгновенное возвращение к прежнему облику у нас обоих. Надо же, сработало! Жена накинула халат и шмыгнула к кроватке, откуда    уже начало раздаваться недовольное хныканье, а я принялся бесшумно одеваться. Вот и проверили... А все-таки, она у меня очень красивая! И даже демонический облик ее не испортил. Только вот непонятно — почему такая сильная обоюдная реакция? Ладно, с этим будем разбираться потом, и не здесь. Этот дом мне слишком нравится, так что лучше оставим его в целости.

Глава вторая

Джонатан убежал к своим друзьям сразу после завтрака, перед этим выпросил разрешение взять велосипед покататься. «Мы не по улице, а на поле за домами, там никто не ездит!..» Ох, думаю, кто-то из друзей недавно побывал в цирке, где увидел выступление артистов на велосипедах. Ничего, лишь бы кости целы остались, а железо можно отремонтировать, если что...
Клер вошла в кабинет, когда я возился с очередной поделкой. Что задумал — пока секрет, если получится, расскажу.
- Ты не против ненадолго отлучиться из дома?
- Куда?
- Погуляем с тобой в лесу. - Я посмотрел на нее и увидел, что вместо обычного домашнего платья сейчас Клер надела штаны для верховой езды, рубашку в крупную красно-черную клетку и кожаный жилет.
- Милая, там нет верховых лошадей...
- Я знаю. Ну так ты идешь? - В ее голосе мне почудилось скрытое нетерпение.
- Дай несколько минут переодеться... И отправлюсь, куда скажешь. А кто останется со Стивеном? Вдруг он проснется?
- Миссис Джонсон и Сюзан вполне справятся. Да мы и ненадолго... Переодевайся, что сидишь?
Пришлось вспомнить молодость и переодеться за несколько минут. Да что там было надевать-то... Главное, что все вещи были чистыми и не пересохшими. А то шагать по лесу, натирая свою кожу жесткой тканью — сомнительное удовольствие.

- Ты готов? Тогда идем! - Клер уже сменила жилет на куртку из толстой ткани и нетерпеливо притоптывала ногой, стоя в дверях.
Привычно поправив револьвер в кобуре, я двинулся к выходу. Интересно, как она планирует добираться в лес? Снова попросит об этом Бэкки?
Однако, возле кустов никого не оказалось.
- Теперь бери меня и неси в лес!
- Клер, но я же еще никого не...
- Как это «никого»? А кто Эвелин утащил прямо из ее салона?
- Так это случайно получилось... Само как-то...
- Вот и сейчас пусть «само» получится. Если не справишься, тогда позову Бэкки. А ты пойдешь туда пешком! - Что-то она сегодня раскомандовалась... Ладно, попробую улучшить ей настроение, вдруг получится?
- Тогда обними меня покрепче, - сказал я, когда мы вышли в самую гущу кустов. - Держись!..
Закрыл глаза и представил, что стою на поляне у ручья, недалеко от дома Линкс. Ну и что дальше?..
Вдруг тихий шелест листьев сменился журчанием воды, я открыл глаза, осмотрелся — получилось!!!
- Молодец, я так рада! - Клер поцеловала меня и отошла на пару шагов, оглядываясь по сторонам. - Ты ведь именно сюда хотел попасть?
- Да, здесь место более-менее ровное, и камней нет...
- Все получилось отлично, я даже не пошатнулась. Ну что, пойдем? Нас ждут...
Со стороны дома в нашу сторону уже неторопливо шла Бэкки. Надеюсь, мы ее не разбудили своим прибытием? Мало ли что...
- Рада вас видеть! - Похоже, все было спланировано заранее,именно так я истолковал быстрый обмен взглядами между женщинами. Как всегда, меня о своих задумках извещать заранее никто не собирался.
Клер и Бэкки дружески обнялись, и мы неторопливо пошли к дорожке, ведущей вглубь леса. Да, там же наш лесной домик!.. Просто его    отсюда не видно за деревьями.
- Линкс сейчас нет дома, решила немного прогуляться по лесу. За Авророй приглядывают кошки, и лучше ее не будить. На обратном пути зайдем... - сообщила нам демон.
Минут через пять мы уже входили в свой «загородный домик». Он был практически точной копией дома Линкс, разве что мебель другая и все расставлено иначе. Но на окнах висели занавески, на кухне в шкафу стояла посуда, разве что кровать в спальне еще не была застелена.
Так что все здесь в порядке. Наверное, кошки-оборотни сюда регулярно наведывались, протирали пыль, мыли пол и так далее. Никакой затхлости, как это иногда бывает, не чувствовалось. Заходи и живи, как говорится. Разве что... Посуды бы сюда еще принести, но это в следующий раз. Сейчас есть другие дела. Только потом нужно попросить Линкс, пусть дров притащат, а то поленница маловата, всего несколько раз печку протопить. Вдруг мы сюда зимой решим заявиться? А если нужно, несколько сухих деревьев мы и без пилы с топором завалим... Хоть сейчас.
- Ты ведь еще здесь не был? - спросила меня Клер.
- Нет, только привозил к лесу материалы и мебель.
- Когда я была здесь в прошлый раз, то все расставила... Спасибо кошкам, помогли быстро управиться.
Они снова переглянулись, и Клер сказала:
- Помнишь, я говорила тебе... Что хотела бы погулять по берегу реки?
- Да, припоминаю.
- Сегодня подходящий день... Так что... Бэкки сейчас поможет мне, а ты подожди на крыльце, хорошо?
- Хорошо...
За моей спиной стукнула закрывающаяся дверь в спальню, пора принимать другой облик... Неторопливо раздевшись, сложил вещи на сиденье стула. Подумал и передвинул его подальше в угол, чтобы не портить вид идеально убранной кухни. Вроде бы все? Тогда...    Закрыл глаза, короткое чувство жжения по всему телу, хлоп! Вот я и в другом облике... И хвост, куда же без него, да...
Я стоял на крыльце и разглядывал чешую на тыльной стороне ладони, когда скрипнула дверь.
- Крис, посмотри, кто к тебе пришел! - Бэкки решила немного пошутить. - Мне даже слегка завидно!
На крыльцо вышла Клер. Я уже видел ее в этом облике, но сейчас, при ярком солнечном свете, все выглядело еще лучше. (Для меня, конечно, потому что обычного человека такое зрелище могло привести к нервному срыву.) Таких женственных демонов я не видел даже в том мире, который посетил вместе с Эвелин. Интересно...
- Клер, давай сравним наш цвет, дай руку, пожалуйста!.. Да, почти одинаковый... Идем?
- Идем... Веди, только не очень быстро, я еще не привыкла.
- Я подожду вашего возвращения здесь, если вы не против, - сказала Бэкки и уселась на скамейку. (Да, на веранде нашего дома стояла точно такая же скамья с сиденьем, как и у дома Линкс.)
Снаружи дома было хорошо. Солнце уже вовсю грело, хотя это и ощущалось скорее по привычке. Я убедился в этом, когда посещал родной мир Линкс и Бэкки. Вроде бы должно быть жарко, но разве что чувствуешь, как тебя освещают солнечные лучи, и все. Никаких ожогов не будет, даже если весь день проведешь на солнцепеке. Хорошо бы проверить свои новые способности зимой, но придется подождать сильных холодов.
Клер шла рядом со мной, крепко держась за руку.
- Еще не привыкла?
- Странное ощущение... Будто я сейчас на сцене... И без одежды...
- Этот облик и есть одежда. Причем очень хорошая, почти не боится ни холода, ни жары. И в кустах прятаться хорошо... Хочешь, покажу?
- Покажи, а то я никак не пойму, зачем такая пестрота на чешуе?
Я попросил Клер отвернуться, отошел на десяток шагов в сторону и присел под кустом, опираясь спиной на ветки.
- Можешь смотреть!
С минуту Клер озиралась по сторонам, пытаясь найти меня, но потом сдалась.
- Да где же ты?
- Вот, прямо перед тобой, - я слегка покачал рукой, обозначая себя. Демон-новичок подскочила от неожиданности и тихо взвизгнула.
- Ты меня напугал!.. А я тоже так смогу?
- Знаешь. Я бы хотел, чтобы это умение тебе никогда не пригодилось...
- Да, но все-таки... Покажи мне что-нибудь новое!
- Извини, не совсем понял... Чего ты просишь?
- Ну, расскажи, что теперь я могу делать, в этом облике?
- Минутку... Ты когда-нибудь лазала по деревьям?
- Только если в раннем детстве, и то не высоко... В платье или юбке это как-то не очень удобно, сам понимаешь.
- Идем, вот тебе дерево, лезь! - Я подвел ее к сосне, ствол которой примерно на высоте моего роста разветвлялся на две неравные части. - Здесь невысоко, для первого раза подойдет.
- А как?
- Ты что, забыла? Посмотри на свои руки...
- Что с ними?.. Ох, совсем забыла!.. - Через секунду Клер уже пробовала, как глубоко втыкаются ее когти в ствол дерева.
- Но это на всякий случай, лучше цепляться за дерево, не оставляя заметных следов. Сил у тебя в этом облике достаточно, попробуй прыгнуть повыше и зацепиться вон за ту ветку. Она толстая, должна выдержать твой вес. Только смотри, если она сухая, лучше ее не трогать, сломается.
- Нет, на ней хвоя зеленая, сейчас... Оп! - неожиданно сильным прыжком Клер взвилась вверх, оттолкнулась руками от ствола и оседлала ветку. - Ух ты, как здорово! Сама не ожидала...
- Теперь попробуй лечь на ветку и не шевелись пару минут.
- Зачем?
- Сама увидишь.
Она молча пролежала на ветке минуты три, затем спросила:
- И что дальше?
- Посмотри на свою руку.
- Ой!.. Я что, теперь вся такая?
- Да. Если не будешь шевелиться, тебя никто не заметит. Разве что собаки могут почуять, но это уже совсем другое дело... И на них есть управа, но об этом как-нибудь в другой раз поговорим.
Оставшийся путь я объяснял ей, как лучше прятаться в разных местах, используя новые возможности. Ну, или хотя бы маскироваться, если на теле будет обычная одежда. Наконец, между деревьев показалось бурлящее серебро воды.
- Вот мы и пришли. Осмотрись, нравится?
- Красиво! Но только я думала, что от дома до речки гораздо ближе.
- Если по прямой, то да. Но короткой тропинкой не везде удобно идти, после дождя в низине может быть слишком грязно.
- И куда теперь?..
- Да вот хотя бы... К этим камням... Видишь, какие огромные?
- Нам что, придется туда лезть?
- Пойдем, с другой стороны все не так страшно.
- И откуда ты только об этом знаешь? - тихо пробормотала Клер, но я расслышал.
- Просто я несколько раз ловил здесь рыбу, и даже купался. Вот, подымайся наверх!
Мы забрались на камень и оказались на площадке примерно десяти шагов в поперечнике. Дальний край валуна нависал над водой, я подошел и заглянул вниз — высота примерно в мой рост. Буруны виднелись гораздо дальше, на середине реки, а под берегом течение было почти незаметным. Тихий омут?..
- Ну, и что теперь? - Клер старалась выглядеть спокойной, но голос выдал ее волнение.
- Присаживайся, смотри, какой прекрасный вид! Да и погода замечательная! - «Пока что», добавил я про себя.
Мы уселись в центре площадки, прижавшись боками друг к другу.
- Ты что? - спросил я, заметив, как Клер дернула рукой.
- Так... По привычке хотела поправить волосы, забыла, что их сейчас нет...
- Ничего, вернутся, ты ведь знаешь.
- Да... Но в первый раз боялась остаться без них... Не люблю парики. - Она улыбнулась. Острые клыки не могли испортить ее улыбку, и это меня очень обрадовало.
- Что еще чувствуешь?
- Почти привыкла... Как будто одета в тонкое трико, почти не чувствую холода.
- Так ведь тепло сегодня, какой еще холод?
- И правда... - Она замолчала. - Знаешь, мне кажется, что сейчас погода отвратительно хорошая, и не мешало бы ее слегка испортить!
Между тем наши хвосты явно что-то затеяли. По дороге они вели себя слишком уж спокойно, как будто не были знакомы, но сейчас... Не знаю, что там происходило, не оглядывался, но от поясницы вверх начало подыматься приятное тепло. Судя по тому, как вздрогнула и встрепенулась Клер, она почувствовала то же самое.
- Это делаешь ты? - спросила она.
- Нет, они, - кивнул я за спину. - Решили нас поторопить... - Наклонился и поцеловал сначала шею, затем ухо... Как ни странно, клыки мне при этом совсем не помешали...

...Когда мы наконец успокоились, то просто лежали на горячем камне и старались отдышаться. Валун громко потрескивал, остывая. Неожиданно сбоку от него отлетел здоровенный кусок и с шумом плюхнулся в воду. Не выдержал резкого перепада температур — только сейчас я понял, что идет сильный дождь. Даже не знаю, радоваться этому явлению, или нет? Может, грозные силы, с которыми мы так безрассудно играем, готовят нам хитрую ловушку, заманивая новыми возможностями и ощущениями? Кто может точно сказать? Да никто, пожалуй...
Но погода все-таки изменилась... Хорошо это или плохо? Скоро узнаем...
Клер приподнялась, и стало понятно, что она лежит на мне, прижимая руками к камню. Ого!.. Ее когти буквально вонзились в гранит, оставив на нем хорошо заметные царапины.
- Милая, может уберешь свой... маникюр...
Когти втянулись почти до конца, но Клер не торопилась меня отпускать, глядя в глаза.
- Знаешь... Иногда я была готова сама тебя придушить... за твои любовные похождения и шашни с демонами женского пола... - негромко прорычала она. - Но теперь... Когда узнала о тебе почти все... Благодаря этому превращению...
Пауза затянулась, но я молчал, ожидая продолжения.
- Ты переживал за меня больше, чем я сама. И в том, что было... Твоей вины почти нет, я убедилась... Почти! Но не совсем... Так что проси у меня прощения!
- Прости меня, Клер! - А что, я всегда готов... Тем более, сейчас, когда у нее такие здоровенные когти! Пусть они и не пробивают чешую, но все-таки...
- Я подумаю... Теперь научи меня чему-нибудь магическому!
- Прямо вот в таком виде?
- А что тебе мешает?
- Дай мне хотя бы подняться...
Клер отпустила меня и с видимой неохотой встала почти на самом краю валуна.
- Смотри, погода изменилась... И в ушах почему-то слегка звенит.
- А ты глянь во-он туда... Да, на берегу, у деревьев...
- Что там такое? Какие-то темные пятна, пар идет...
- Туда молнии ударили, пару раз точно.
- Шутишь? - Она даже подскочила на месте. - Но я ничего не слышала... - Наверное, если бы не чешуя, то покраснела от смущения.
- Да я тоже как бы почти не слышал... А погода изменилась, потому что в окружающей нас Силе кое-что смешалось, будто вихрь. И сейчас... Что бы тебе такого показать?.. Вот, смотри... Помнишь, когда ты была там, у меня дома, зимой играли в снежки? Делаем примерно так же... Собираем огоньки в комок, сжимаем... И бросаем! - Я запулил получившийся файрбол (размером с теннисный мячик) в другой валун, шагах в двадцати от нас. Хлопнуло, полетели сверкающие брызги, и на камне осталось медленно гаснущее алое пятно.
- Вот, примерно так... Теперь делай сама!
Клер старательно мяла невидимый комок пальцами минуты две, затем, неловко размахнувшись, кинула еле заметный файрбол в тот же камень. Негромко хлопнуло, и на камне появилось маленькое красное пятнышко.
- Для первого раза хорошо. Подожди, сейчас помогу... - Я поочередно растер обе ее ладони, затем сильно дунул на них. - Пробуй теперь.
Второй шарик получилось сформировать гораздо быстрее, он светился гораздо ярче, а уж бабахнул так, что прямо любо-дорого! Клер даже радостно взвизгнула и принялась катать следующий файрбол, заметно бОльших размеров. Ой, что сейчас будет!..
- Милая, осторож... - Я не успел договорить, как она резко повернулась в сторону реки и бросила файрбол в воду. Шарахнуло, как от пары динамитных шашек, а когда столб воды опал, в круге пены показалось... показались... хм... показалась... Нечто округлое и розовое...
- Сейчас посмотрим, что там такое всплыло. Не люблю, когда за мной подглядывают! - заявила Клер и тут же нырнула в реку с края валуна.
Я спрыгнул в воду следом за ней, но почти сразу выбрался на берег чуть ниже по течению и стал наблюдать, как Клер энергично загребает одной рукой, а другой что-то тащит за собой. Вот уж не ожидал, вроде такая хрупкая...
- Посмотри, что я нашла в реке! - крикнула она, выбираясь на камни и вытягивая за собой... О нет!..
Пришлось подойти ближе. Действительно, вот уж кого не ожидал увидеть... особенно сейчас.
- Твоя знакомая? - спросила Клер, внимательно наблюдающая за мной.
- Очень давняя. Это то самое привидение, о котором я тебе говорил.
- А почему она тут, и в таком виде?
- Наверное, в источнике искупалась... Иногда Линкс просила ее слегка припугнуть рыбаков, чтобы не заплывали, куда не надо. Почему она сейчас здесь — совершенно не представляю.
Между тем тело Нинель становилось все бледнее и бледнее, через него уже можно было рассмотреть камни... Хлоп!.. И оно исчезло, буквально превратившись в уносимое ветром облачко водяного пара.
- Вот уж не знал, что привидение может лишиться чувств, - негромко сказал я, провожая его взглядом.
- А сейчас ее нет рядом? - Встревоженно завертелась Клер.
- Ее тут нет, зато я есть! - послышался сверху знакомый голос. - Хотела посмотреть, кто рыбу у меня в реке глушит... - К нам ловким прыжком спустилась Линкс. Ну да, в истинном облике она и не так скакать может, сам не раз видел...
- Линкс, мы тут... прогуливались... - Клер после моих слов смущенно отвернулась, но я успел заметить улыбку на ее лице.
Линкс обменялась взглядами с Клер, а мне всего лишь приветливо кивнула. Ладно, значит, так будет лучше...
- Крис, ты позволишь мне немного пошептаться с твоей женой?
- Да пожалуйста, только не очень долго, нам еще возвращаться...
- Не беспокойся, успеете!.. Да что это там гудит наверху, так надоедливо? - пробормотала Линкс, приподняв голову. - А, вот это что...
Я проследил за ее взглядом и увидел неторопливо плывущий между облаками дирижабль. Вот это номер! Только их нам здесь не хватало!.. В окошках гондолы что-то поблескивало, явно оптика. В бинокли таращатся?
- Они нас не заметят? - Может, Линкс знает, что нужно делать в этом случае?
- Во-первых, посмотри на свою руку. - Демон повторила мои же слова, сказанные совсем недавно. Точно — по цвету чешуя почти не отличалась от камня. - Во-вторых, сейчас свет с нашей стороны, и вода в речке бликует, камни в этом сиянии плохо видны. Ну и в-третьих, зеваки сейчас видят здесь совсем не берег реки, а край болота, отсюда миль двадцать будет. - Она самодовольно ухмыльнулась, обнажив клыки. - Думаешь, если я демон, то совсем дикая и неотесаная, и дирижаблей никогда не видела? Весь мой лес сверху не разглядишь, а то, что сможешь увидеть — на самом деле не здесь. Это мой секрет, так что не рассказывайте о нем никому. О, вот они и улетели!..
Дирижабль быстро скрылся за низким, непроницаемо темным облаком, пропал и зудящий гул его двигателей. Не дают нам спокойно у речки отдохнуть!.. Летают тут над головой всякие любопытные, подглядывают...
Под усилившимся дождем я выбрался на берег, скользя по камням. Интересно, долго эти демоны собираются беседовать? Хотя, зрелище весьма интересное, не лишенное определенной приятности для мужского взгляда...
Судя по улыбкам, разговор доставлял удовольствие им обеим. А я оглядывался по сторонам, выискивая Нинель — вдруг она опять решит появиться где-нибудь рядом? Но мои обостренные чувства молчали — кроме нас троих, здесь никого не оказалось.
Линкс, наверное, уловила мой посыл и оглянулась. Завершив разговор, быстро поцеловала Клер в щеку, развернулась и прыгнула в реку, только хвост мелькнул.
- Возвращаемся? - спросил я Клер, когда она подошла ко мне.
- Сначала... давай, сходим к источнику, здесь вроде рядом. Линкс весьма настоятельно советовала...
- Пойдем, мой прекрасный демон...
Я помог ей спуститься с камня, и мы неторопливо двинулись в лес. Ого!.. Оказывается, сегодня молнии ударяли в берег довольно часто!.. Черное пятно на берегу до сих пор пáрило и дымилось, несмотря на дождь.
- Что там? - заинтересовалась Клер.
- Смотрю... Вон там, дальше по берегу — еще одно пятно от удара молнии.
- Вижу... Не так уж и далеко. Но я почему-то и тогда ничего не слышала.
- Я тоже. - Тут мы переглянулись и рассмеялись. Действительно, нам обоим было некогда прислушиваться, слишком заняты друг другом.
Клер взяла меня под руку, и мы зашагали дальше, по едва заметной тропинке. В этот раз удалось пройти напрямую, и очень скоро мы уже плескались под струями падающей сверху воды.
- Наверное, хватит. - Я протянул руку, помогая Клер выбраться из ямы. - Линкс предупреждала, что нам здесь нельзя купаться слишком долго.
- Хорошо, послушаем мудрых... знакомых...
- Теперь посмотри на свои руки!
Клер посмотрела — и не смогла удержаться от удивленного возгласа.
- Я что — свечусь? А ты?.. Нет?.. Почему?..
- Об этом лучше спрашивать не у меня. Но выглядишь очень красиво, что правда, то правда.
Милый демон вдруг решила броситься мне на шею, отчего я чуть не упал в воду.
- Спасибо!.. Спасибо!.. - жарко прошептала она мне в ухо.
- Неужели это и есть то, о чем ты мечтала всю жизнь? Ходить по лесу без одежды, да еще и под дождем, весело помахивая хвостиком?
- Ты все смеешься! - она ткнула меня пальцем в бок. - А я чувствую себя так... так... будто могу горы свернуть!..
Где-то я подобное уже слышал...
- Пойдем уже, а то еще и правда развалишь тут что-нибудь...

Пока шли по лесу, дождь быстро стих, но плотные облака никуда не делись. Что и требовалось — теперь погода явно не позволит рассматривать землю сверху. Какой бы дирижабль не был, там, наверху, ветер явно очень сильный, будет трясти и раскачивать.
Клер развлекалась — подбегала к очередному толстому дереву, прижималась к стволу и пыталась «слиться» с ним. Получалось не очень — чешуя блестела от воды и заметно выделялась на фоне темной коры.
- Наверное, так лучше прятаться, когда сухо. Сейчас ты блестишь, будто маслом облитая. Попробуй улечься в траве, что ли...
Действительно, в этот раз я смог заметить Клер, только когда очень внимательно пригляделся. И то — знал, где примерно искать.
- Вот сейчас хорошо. Ладно, хватит баловаться, мы уже почти пришли.
По дороге к лесному домику мы молчали, но шли в обнимку. Хвосты тоже не теряли времени и очень тесно переплелись, но старательно не мешали нам идти. Прямо демоническая идиллия какая-то! Вот если бы еще не одно настырное привидение, которое все-таки попалось мне на глаза, и тут же быстро спряталось за угол дома.
Мы по очереди вымыли ноги в тазу, куда стекала дождевая вода с крыши, и поднялись на крыльцо.
- Переодеваемся, и домой? - спросил я.
- Хотелось бы еще зайти к Линкс... Но по такой погоде... Наверное, лучше сразу отправимся назад. Сможешь? Если отдохнул, то пойдем, - затормошила меня Клер. - В гостях хорошо, а дома лучше. И Стивен уже проснулся, скорее всего...
- Попробую, что делать...
На кухне я увидел полотенце, заботливо повешенное кем-то на спинку стула. Как раз пригодится... Судя по довольному возгласу Клер, вошедшей в спальню, она тоже нашла полотенце.
Через пять минут мы оба стояли на веранде — уже в человеческом облике и полностью одеты. Дождь разыгрался не на шутку, и нас весьма чувствительно окатило брызгами, залетевшими под навес. А спустя еще несколько мгновений вокруг нас зашуршали такие знакомые кусты возле старого сарая...

У меня возникло странное ощущение — солнце закрыто облаками, и определить время по нему оказалось невозможно. Войдя в кабинет, я посмотрел на часы — ничего не понимаю, прошло всего минут двадцать, ведь по привычке всегда запоминаю время выхода из дома. А в лесу мы с Клер пробыли несколько часов...
Пока переодевался и развешивал одежду для просушки, решил поговорить с Линкс. Может, она сумеет объяснить, в чем дело?
- Линкс, удели мне пару минут?
- Сейчас, подожди... Аврору укладываю... Да, что у тебя такое случилось?
- Ничего особенного... Скажи, когда ты перемещаешься... То попадаешь в какое время?
Странно, но демон промолчала. Примерно через минуту все-таки ответила:
- Давай, я тебе все расскажу при личной встрече? Мало ли что... И больше ни у кого не спрашивай об этом... Ради твоей, да и нашей безопасности. Обещаешь?
- Хорошо, если ты просишь...
- Не прошу, а очень настоятельно советую! И обдумай, чем был вызван твой интерес, может, что-нибудь поймешь и сам. Нам придется говорить чуть ли не шепотом, чтобы никто не услышал. Иначе... пожалеешь, что остался жив.
- Вот даже как... Все, тогда до встречи, мой осторожный демон! - Я не смог удержаться от комплимента. Но Линкс не ответила, наверное, обдумывала, что можно мне рассказывать, а что нет. Так и знал, что с этими перемещениями не все просто. Хотя, нужно признать, умение мгновенно перенестись в другое место, пусть и знакомое — очень полезные навыки. Но пусть мое умение останется тайной для всех, кроме... трех демонов и одного человека...
- Крис, а зачем ты свою одежду развесил? Почему она сырая? - в двери кабинета стоял Джонатан. Ну что ему стоило прийти на час-другой позже?..
- Неудачно почистил от пыли, теперь вот сушить пытаюсь... Ты же вроде собирался гулять до вечера?
- Да там... К соседям гости пришли, всех домой позвали... Велосипед я в сарай поставил.
- Протер его от пыли?
- Обязательно! А давай сегодня еще ножи покидаем?
- Давай!.. Только через час, что-то мне есть захотелось, или хотя бы чаю выпьем сначала. Не видел, Сюзан на кухне?
- Да, что-то готовит, могу сбегать, спросить...
- Скажи, что минут через пять-десять подойду. И сам руки вымой!..
- Обязательно! - донеслось из коридора.
Я пошел в спальню, где Клер меняла проснувшемуся Стивену пеленки.
- Джонатан такой наблюдательный... Заметил, что у меня одежда сырая.
- И что ты ему сказал?
- Пытался отчистить пыль, и слегка перестарался.
- Надеюсь, он ничего не заподозрит... Свою одежду я отдала Сюзан, пусть тоже почистит. А где он сейчас?
- Я его отправил на кухню, мы с ним решили выпить чаю.
- Чуть попозже и я к вам присоединюсь, так что можете не торопиться.
-Хорошо, милая, уже иду...

Перед тем, как уснуть, мы тихонько пошептались в кровати.
- Милый, о чем задумался? - Клер приподнялась и посмотрела мне в глаза. Скажу прямо - ее человеческий облик мне нравится гораздо больше.
- До сих пор не могу понять — как ты отважилась на это... превращение? И зачем? Ведь это может быть опасно для тебя...
Она как-то смущенно вздохнула, но ответила:
- Если честно... Наверное, из ревности. Зато теперь могу дать тебе все то же самое, что и... они. А если нет разницы... То тебе незачем... - Не закончив фазу, Клер отвернулась, будто прятала слезы.
Я нежно провел по ее щеке кончиками пальцев.
- Я тебя недостоин... Ты ведь рисковала жизнью...
- Бэкки сказала, что здесь все дело в крови. Помнишь, мы с Линкс провели маленький обряд? Так вот, после него все оказалось очень просто!..
- Только не говори об этом, никому и никогда, хорошо? Это с тобой у них все получилось «очень просто». Мне известно, что другие попытки закончились весьма... трагически.
- Поверь, я знала, что делаю! У меня было чувство, что все выйдет как задумано.
- Кем задумано?
- Мной и Бэкки!.. Кстати... Ты помнишь, что обещал устроить путешествие в другой мир?
- Помню, да только что там смотреть? Маленький городок посреди пустыни, даже никакого намека на оазис. Растительности почти нет, сушь и жара... Разве что...
- Что?
- Магия там действует сильнее, чем здесь. Вот и вся разница. Ну и местные жители... Прямо вот так и ходят. Но я об этом тебе уже говорил.
- Значит, начнем привыкать к этому облику, чтобы никто и не подумал, что мы какие-то другие. А прогулки по лесу мне помогут...

Глава третья

Перед завтраком я решил проверить свой револьвер. Хотя и чистил его накануне вечером, смутное чувство тревоги не давало покоя, будто хотел что-то сделать и забыл.
Только уселся в кресло, зазвонил телефон.
- Слушаю, Смит!
- Это Мак-Кинли, - раздался в трубке хриплый голос босса. Сам звонит, в такую рань? Не иначе, случилось что-то весьма серьезное!..
- Да, уже понял. Что случилось?
- Мне тут одна птичка на хвосте принесла... Сегодня к нам прибывает внезапная проверка, будут ходить по Конторе и тыкать во всех сотрудников прибором. Потребуют предоставить абсолютно всех сотрудников... - Босс замолчал.
- Вот даже как... Надеюсь, миссис Смит-Стефансон к этой проверке привлекать не потребуется?
- Ее нет в наших списках. По крайней мере в тех, которые я покажу этой комиссии. Но вот с вами... Сегодня, прямо с утра, поедете в местный университет. Там найдете кафедру исторических наук и отыщете профессора, который занимался раскопками старого поселения. Фамилия этого грамотея... На-по-ле-о-ни-ди... - Наверное, это слово босс прочитал по бумажке, весьма сложная фамилия для островного языка.
- И что мне с ним делать?
- С ним — ничего, - босс усмехнулся. - Он отвезет вас на место раскопок, там случилась какая-то заварушка, нас просят разобраться и устранить проблему.
- Каковы пределы моих полномочий?
- Как обычно, ограничены здравым смыслом. Надеюсь, вы не станете устраивать там массовых жертвоприношений во время ритуала изгнания злого духа.
- Спасибо за идею, нужно подумать...
- Спасибо в бокал не нальешь, - тут же парировал мистер Мак-Кинли.
- С меня хороший бренди, бутылка.
- Пожалуй, бутылки здесь маловато, я очень рискую. Звоню из телефонной будки на улице, через десять минут мне нужно быть в Конторе. Задание понятно?
- Так точно, сэр! Будет исполнено, сэр!.. - Какое удовольствие изображать тупого служаку!
- Надеюсь... - ответил босс и повесил трубку.
Вот не было печали!.. Интересно, это как-то связано с тем, что я увидел в время прошлой встречи с давним знакомым? Он ведь тоже приносил странный приборчик, который панически реагировал на мое присутствие. Начальник решил прикрыть меня, отослав на задание, во время которого я скорее всего попаду под воздействие... Чего? Да чего угодно, можно будет свалить истерику прибора на последствия древнего ритуала... Пусть только попробуют опровергнуть! Вызову Нинель, как начнет крутиться рядом с ними, так сразу у любого прибора вообще показометр переклинит...
Если честно, не ожидал от мистера Мак-Кинли такого финта. Казалось, ему-то какое дело? Или просто не хочет рисковать, если вдруг выяснится, что среди сотрудников Конторы затесался... хм... некто весьма странный, мягко говоря. И что эта комиссия будет делать, если вдруг таковой обнаружится? Обольет святой водой или поволочет в подвал, для задушевного разговора? Как-то совсем не хочется проверять это на себе...
Ладно, все это художественная лирика, а что нужно взять с собой? Ритуалами изгнания мне раньше заниматься не приходилось, работал больше по живым... или условно живым... целям. Ой, простите, - «объектам».
Я тихонько вошел в спальню и начал копаться в шкафу, выбирая одежду.
- Ты куда? - послышался шепот Клер.
- Отправляют выяснить, что случилось в одном месте, не очень далеко. Но вернуться к обеду не успею, скорее всего.
- Ясно... Прошу, только не лезь, куда не нужно! Тебе за храбрость не доплачивают, а я волнуюсь...
- Дорогая, ты ведь знаешь, что я предпочитаю сначала все выяснить...
Жена изобразила на лице выражение «Ну как же, так я тебе и поверила!», но промолчала. Так что пришлось поцеловать ее, и быстро-быстро скрыться в кабинете, ведь нужно проверить небольшой саквояжик, в котором у меня обычно хранится все необходимое. Как раз для подобных случаев, когда нужно выяснить обстановку на месте происшествия. Или там еще ничего не случилось? Вот и выясним...
Вызванный по телефону извозчик доставил меня к университету за двадцать минут. Оказывается, учебное заведение располагалось не так уж и далеко. Просто как-то раньше не обращал на это обстоятельство особого внимания. Признаюсь, упущение... Ничего, дело поправимое. Ну, и где тут искать этого самого Наполеониди?
На мое счастье, всюду оказались развешены указатели — что где находится. А возле главного входа вообще висела огромная доска с рисунком. Расположение зданий, название факультетов... Топографическим кретинизмом я не страдал, поэтому уже через пять минут поднимался на второй этаж угрюмого здания из бурого кирпича. Мрачновато... Или эти самые историки специально такое место для себя выбрали, жути побольше нагонять? Но это все лирика, где тут у них сидит начальство...
- Мне нужен Наполеониди.
- Простите, а вы кто? - Секретарь было собрался встать грудью на защиту дверей в кабинет, но как-то не очень решительно.
- Он просил оказать помощь, вот я и пришел. Спросите у него сами.
- Минуту, сейчас уточню... - Молодой человек скрылся за дверью, но буквально через пару мгновений вернулся. - Проходите, вас ждут!
Искомое начальство оказалось не намного старше своего молодого секретаря. На вид — лет двадцать пять, вряд ли старше тридцати. Странно...
- Я — профессор Наполеониди, - представился историк. - А вы...
- Агент Смит, вы просили моего начальника оказать вам помощь в некоем деле. Но подробностей мне не сообщили.
- Да, я сам попросил мистера Мак-Кинли об этом. Чтобы не было предвзятого отношения...
- Наверное, вы не совсем ясно представляете себе особенности нашей работы. Чем больше исходных данных — тем лучше мы можем выполнить задание. Что у вас случилось? Рассказывайте! - Не то, чтобы я на него давил, но ехать куда-то вслепую совершенно не хотелось. Может, там у них кладбище с ожившими мертвецами, а я выскочу там с голыми пятками, фигурально выражаясь.
Наполеониди проверил, хорошо ли прикрыта дверь, затем поманил меня к окну для беседы. Надо же, какие тайны королевского двора! Собственному секретарю не доверяет!
- Мы проводили раскопки, не очень далеко от города... На месте, где когда-то давно была деревня первопоселенцев... И там... нашли запечатанный наглухо подвал.
- Ну, и в чем дело? Раскопали чумное захоронение? Так закопайте обратно, и засыпьте сверху негашеной известью, делов-то! При чем здесь Контора?
- Нет там никакой чумы, что вы мне тут фантазируете! - А вот нервишки-то ему следовало бы подлечить, зачем там сильно дергаться? - Все подобные захоронения нам известны... Просто... Дальше копать не получается, все работники начинают трястись от страха... Непонятно, в чем дело, совершенно... Даже за большие деньги никто не хочет копать. Разве что дверь от земли освободили, и то не полностью. Сверху по камню вырезаны символы, но я таких никогда не встречал. И они... как будто светятся, представляете? - Вот значит как... нужно подумать...
- Профессор, а вы точно уверены, что вам туда нужно попасть? Не проще ли залить все    это дело слоем бетона толщиной в полтора ярда, да и забыть поскорее?
- Уже не получится... Работникам надолго рты не заткнешь, максимум через неделю городская шпана пронюхает... И тогда этих грабителей никакой бетон не остановит, все раскопают... Уж лучше мы сами там все посмотрим...
- Понятно. Кто сейчас находится... на объекте?
- Сторож, охраняет лопаты и прочие инструменты. Мы можем отправиться туда прямо сейчас, дорога займет минут десять. Сейчас вызову извозчика... Авто нам дают только по предварительной заявке... И то не в первую очередь, сами понимаете...
- Ничего, лишь бы не пешком. Вдруг оттуда демон выскочит, а я уставший?..
От моего своеобразного юмора профессора заметно передернуло, но он ничего не сказал, а подошел к вешалке и снял с нее шляпу.
- Идемте...
Проходя мимо секретаря, начальственным тоном приказал:
- Вызовите нам извозчика к главному входу, мы поедем на раскопки. Меня не будет здесь до вечера. Постараюсь вернуться к пяти часам.
Да, примерно на такой расклад я и рассчитывал. Вот только где там обедать? Явно никакого ресторана там рядом нет... ничего, говорят, разгрузочные дни полезны для организма. А фляжка с кипяченой водой у меня лежит в саквояже, так что смерть от жажды мне не грозит.
В дороге молчали, чтобы водитель кобылы не грел свои оттопыренные шляпой уши. Сплетни хороши тогда, когда они нам нужны, и вовремя. А пока что... Наши дела любят тишину. Ну, пока стрельба не начнется, конечно же.
Профессор попросил извозчика остановиться у поворота, обсаженного кустами. К стоящему недалеко от дороги дряхлому строению вела хорошо заметная тропинка.
- Мы дальше сами пройдем!.. - Однако, подождав некоторое время, Наполеониди выглянул из-за кустов на дорогу и поманил меня за собой на другую сторону.
- Нам вон туда, - он махнул тростью в сторону небольшой рощицы. Мда, отсюда примерно с полмили будет... Штаны по дороге грязью не заляпаем?
- Там чисто, - профессор будто услышал мои мысли. - Не хотел показывать извозчику, куда мы пойдем на самом деле. После обеда приедут сменять сторожа и заберут нас.
- Понятно, конспирация    так далее...
- А вы как думали? Древние сокровища кому хочешь голову закружат...
- Да, пока она совсем не отвалится. Идемте, посмотрим на вашу загадочную дверь...
Мы неторопливо зашагали к рощице, а я постарался задействовать свое чутье на полную силу. Пока ничего странного... Разве что...
- Вы сказали, здесь сейчас только сторож?
- Да, сделали перерыв в работах. До выяснения... Как только вы дадите свое заключение о безопасности, я сразу приглашу специалистов для осмотра, ну и так далее. А что?
- Так, просто уточняю... Чем меньше будет здесь народу, тем лучше для меня. Приборы, они толпу не любят...
Наполеониди кивнул с умным видом, будто уже имел раньше дело с подобными штуками. Хотя, кто его научную душу знает? Ведь он сумел найти выход на босса? Или они оба давно знакомы?.. Не о том думаю, будто кто-то мысли путает... Ага!..
- Вот мы и пришли, только...
- Только - что?
- Я не вижу сторожа, обычно он всегда меня встречал. Джонс! - крикнул профессор, но кроме стрекотания кузнечиков в траве мы ничего не услышали в ответ. - Странно...
- Оставайтесь здесь, сейчас посмотрю. Приглядите за саквояжем.
Я поставил саквояж на землю и вынул свой револьвер из кобуры. Прикрыв глаза, быстро «просмотрел» местность примерно на сотню шагов... Вот оно!
Точно, за ближайшими кустами земля оказалась разрыта на глубину примерно человеческого роста. Дальний от меня край ямы образовывал вертикальную стенку, в центре которой виднелась дверь из потемневших досок. Надо же, не сгнила!.. Или здесь место очень сухое?
- Здесь яма с дверью, в ней никого нет, иду дальше, - сообщил я профессору.
Судя по всему, дверь еще не открывали. Но даже отсюда было видно, что на каменном «косяке» вырезаны символы, непонятным образом уцелевшие за несколько веков.
А вот и тело... Чего он сюда залез, в самую гущу кустов? На солнце перегрелся? Так вроде бы день сегодня не особенно жаркий, лето к концу подходит...
- Нашлась ваша пропажа, идите сюда!
Пока профессор с громким пыхтением продирался через кусты, я подошел чуть ближе к лежащему ничком телу.
- Что с ним?..
- Он не мертвый, просто от него так пахнет, - сообщил я историку и носком сапога толкнул пустую бутылку из-под дешевого, но убийственно крепкого пойла. - Вы набираете в сторожа исключительно алкоголиков?
- Нет, что вы! - Посмотрите, он чуть ли не оскорбился. - Раньше, никогда!.. Он даже не курит!..
- Кто не курит и не пьет, тот здоровеньким помрет, - пробормотал я себе под нос и слегка пнул любителя выпивки по ноге. - Подъем, начальство приехало!
Сторож громко всхрапнул и пробурчал что-то вроде «Да пошло оно... дайте поспать... надоело от страха трястись...»
- Жив, - констатировал я. - Внешне как будто не пострадал, но беседовать с ним можно не раньше, чем часа через три-четыре. И то после опохмелки... Наверное, оставайтесь здесь, и не отходите от него слишком далеко. Мне будет проще работать. Как открою дверь, все проверю — тогда вас и позову. Сами без сигнала ко мне туда не суйтесь, только помешаете!
- А если вдруг...
- Никаких «вдруг»! Ждите! - Я забрал у профессора саквояж и пошел к раскопкам. Лишь бы там копать не нужно было слишком много...
На мое счастье, инструменты оказались сложены в углу ямы. Выбрав лопату поприличнее и самый прямой ломик, я приступил к делу.
Куртку пришлось снять, чтобы не извозить ее в пыли. Да и жарковато стало от работы... Но пить еще рано, вот открою дверь, тогда... Ого, а тут недавно ковырялись!.. Пытались выбить из двери пару досок, чтобы не открывать ее полностью, а просто влезть в подземелье через дыру? И кто это такой ловкий, что следов не оставляет, почти... Карлик? Ну не ребенок же, вон какие вмятины в дереве!
Или просто хотели выковырять серебряные костыли, вбитые рядом с коваными железными гвоздями? Прикоснувшись к металлу голой рукой, я тут же ее отдернул — кожу буквально обдало холодом, несмотря на мою нынешнюю нечувствительность. Магия? Очень похоже...
Все, землю отгреб, можно бы и открывать... Только вот нужно ли? Надпись, сделанная почему-то в зеркальном виде, гласила: «То, что пришло из-под земли, должно оставаться под землей». Почему ее не смогли прочитать раньше? Так она очень хорошо скрыта в орнаменте, да и выбита так, будто ее следовало читать изнутри. Хорошо, запомню для себя, потом укажу в отчете. Фотографии делать не буду... Или нужно? Сначала спрошу у этого... Наполеона... Вдруг он будет сильно против? Конечно, могу надавить властью, но не хочется портить отношений, вдруг пригодится...
Вытащив из саквояжа прибор, с минуту водил им около двери и стены. Показания есть, но очень-очень слабые. Решено, открываю дверь!
Закаменевшее от времени дерево чуть слышно хрустнуло, но поддалось ломику. Правда, тут же отвалились насквозь проржавевшие петли, и дальше дверь пришлось отодвигать, едва не завалив ее на себя. Да, толщина плах дюйма три, не меньше! Чего так заморочились, выложили бы стенку из камня полностью!.. Не пришлось бы мне сегодня здесь корячиться...
Где мой фонарик? Из дверного проема падает достаточно света, но очень не хочется пропустить какую-нибудь ловушку, скрытую в густой тени. До врачей отсюда весьма долго ехать, так что побережем свою шкуру, она еще пригодится...
Никаких капканов и ям в небольшом помещении не оказалось. На дальней стене сохранился след от когда-то прислоненных к ней каменных брусьев, которые сейчас валялись кучей на полу. Ого, так они еще и сломаны!.. будто бомбу взорвали... Почему тогда здесь потолок не рухнул? Не иначе, хитро Силой шарахнули, избирательно... Или еще что вроде...
А вот посередине этой комнаты я увидел... Каменный стол? Нет, больше похоже на алтарь, сложенный из обтесанных камней. Значит, его собрали здесь гораздо позже? И на нем... Скелет... Вроде похож на человеческий... С хвостом?.. Нужно срочно поговорить с Бэкки!.. Но здесь что-то мне очень сильно мешает, прямо давит на голову... Лучше выйти наружу.
- Бэкки, нужно срочно поговорить!
- Что случилось, Крис? - в ее ответе мне послышался явственный зевок.
- Прости, если разбудил... Здесь местные археологи раскопали некое подземелье...
- С сокровищами? - Бэкки усмехнулась.
- Нет. С разбитым вдребезги порталом и скелетом на каменном столе... Скелет похож на человеческий... Только с клыками и хвостом, если тебе это о чем-нибудь говорит.
Молчание длилось с полминуты.
- Да, говорит, еще как... Больше там ничего нет? Хорошо посмотрел?
- Сейчас осмотрю еще раз. Может, сжечь там все к неизвестной матери? Типа «так все и было!..»
- Не получится, уж это они сразу определят... Можешь оставить все как есть. Скорее всего, такие скелеты для научников не новость, хотя об этом и молчат. Разве что... Если вдруг увидишь там артефакты — постарайся их забрать.
- Ясно...
- И еще... Рассмотри внимательно скелет, вдруг на нем есть следы старых ран, или что еще... Потом расскажешь. Все, поторопись! - И Бэкки замолчала.
Тогда    правда, нужно поторопиться. Чувствую, профессор там сидит как на иголках, вот-вот сюда припрется, несмотря на предупреждение.
Повторный осмотр ничего нового не принес. Но вот если внимательно поковырять землю вот здесь... в темном уголке... Есть!..
Я недолго подержал на ладони пару хрустальных черепов и торопливо завернул их в платок, затем спрятал на дно саквояжа. Так, теперь сапогом затереть это место, получше...
С прибором в руках потоптался возле стен — тишина. Разве что фон весьма сильный, но очень ровный. Примерно как от мощного магнита, но    это пусть археологи сами разбираются. Следов черномагической заразы никакой нет, только вот скелет закован в цепи, на первый взгляд серебряные. И каждое звено покрыто вязью символов... Так, а если проверить пол... На полу вокруг каменного стола — пентаграмма. Ну, примерно ясно — сумели поймать демона, заковали его в цепи, разломали портал... И замуровали бывшую точку переноса. Ох, чего-то я еще не знаю!..
Осмотр костей не принес ничего нового. Так, нашелся след на черепе, будто правая надбровная дуга была чуть рассечена, еще при жизни, а потом неровно заросла. Для более подробного изучения здесь слишком темно... Кстати, а почему демон после смерти не перенесся в свой мир? Помешали серебряные оковы и пентаграмма? Возможно...
Как можно тщательнее замаскировав следы своих раскопок, я выбрался наружу и позвал:
- Профессор, можете подходить!
Буквально через пять секунд научный деятель с шумом оказался рядом.
- Вы что, сидели наверху?
- Простите... Любопытство... Не смог удержаться.
- «Любопытство погубило кошку», вы в курсе? Докладываю — следов захоронений умерших от болезни нет, но есть куча камней и скелет... Очень давний. И не знаю, сможете ли вы его отсюда увезти.
- Что за скелет? - Ух ты, как глазенки-то загорелись азартом!.. - Чей?
- Не знаю, чей, но похоже что не человеческий. Может, обезьяна какая... Хотя, откуда здесь обезьяны, тут же не тропики... Идите и смотрите сами. Мой прибор ничего страшного там не обнаружил.
- Прошу, одолжите мне свой фонарик, - историк указал на него.
- Да пожалуйста, там света довольно мало.
Наполеониди тут же скрылся в подземелье, а я снова закрыл глаза и принялся «обнюхивать» местность. Вот не покидает меня ощущение, что за нами кто-то пристально наблюдает. Кстати, чьи это маленькие следы сбоку от двери, на рыхлой земле?..
Из подземелья слышались неясные звуки — профессор громко выражал свое удивление. Ну да, такое не каждый день увидишь! Мне тоже до сих пор не попадалось хвостатых скелетов. То, что это не обезьяна — совершенно точно. Размеры и пропорции другие, и хвост... очень характерный... Ну, это пусть профессор сам разбирается, мое дело — проверить все и разрешить доступ. Разве что слегка постращать энтузиаста, на предмет некоей притаившейся в старых костях заразы.
- Профессор, вы там не особо увлекайтесь, лучше пусть сначала сделают всякие разные анализы. Мало ли от чего это... существо... умерло.
- Могу сразу сказать — не от болезни. Похоже, его просто замуровали в этой гробнице живьем. - Наполеониди появился в дверях и стоял, щурясь от яркого света. - Никаких изменений на костях нет, уж в этом я разбираюсь!
- Мне бы вашу уверенность...
- Это не первая находка, которую мне приходится оценивать. Бывало и похуже... Кстати, совсем забыл — скоро должны подъехать мои сотрудники, так что я поднимусь на вершину этого холмика.
- Боитесь, что не найдут единственную рощу среди полей?
- Студенты, что с них взять!.. На собственной кухне могут заблудиться.
- Если не секрет, скажите: откуда вам стало известно об этом месте? Ведь насколько я могу судить, на поверхности земли ничто не указывало на... склеп. Вот, больше ярда до верха двери!
- Я не могу вам сказать...
- Значит, было что-то вроде анонимного звонка, или письма от «неизвестного доброжелателя»?
Молчание профессора лишь    подтвердило мою догадку.
- Все ясно... Хорошо, встречайте своих студентов, а я осмотрюсь вокруг еще раз.
Светило археологической науки вялой рысью ускакало на другой склон, а я пошел к кустам, в которых храпел бдительный сторож. Сейчас проверю одну догадку...
- Выходи, можешь не прятаться, я ничего тебе не сделаю! Даю слово!
- ...А откуда я знаю, что твоему слову можно верить?.. - послышался тихий голос откуда-то сбоку.
Повернувшись, я увидел невысокую, стройную фигурку в платье непонятного серо-зеленого цвета. Кто это здесь такой неприметный, интересно?.. Лицо узкое, глаза чуть раскосые... Носик остренький, мелкие белые зубки... Волосы... Выбились из-под накидки, заменяющей платок... Темные, на свету — рыжие.
- Если бы ты давно жила в городе... кицуне, так?.. То не спрашивала.
- Откуда... как ты узнал, кто я?
- Сколько у тебя хвостов?
- Два...
- Второй еще не совсем вырос, да?
Лиса-оборотень медленно кивнула, не сводя с меня глаз.
- Пойдем в сторонку, вдруг этот сумасшедший научник решит вернуться. Поговорим спокойно...
- Агент Конторы, мирно беседующий с оборотнем... Бред! - фыркнула девчонка, не двинувшись с места.
- Сразу видно, что ты здесь недавно. Местные так не думают...
- Ну, может ты их подкупил!
- Подумай сама, чем можно подкупить сразу всех оборотней в городе?
Кицуне слегка смутилась и молча пожала плечами.
- Идем вон туда, если что — сразу спрячешься.
- Как ты узнал, что я здесь? - Надо    же, какая любопытная!
- У меня есть свои секреты. Ведь ты оказалась здесь не просто так? Тебя наняли добыть кое-что из этого... склепа. И сказать, кто наниматель, ты не хочешь... или не можешь? Впрочем, это неважно. Со временем и сам узнаю... Только скажи — у тебя нет родственников, которым угрожают или которых взяли в заложники?
- Нет. Я здесь одна, только недавно приехала из... неважно.
- Можешь не говорить, все и так понятно. Решила подзаработать, клиент показался весьма состоятельным, обещал хорошо заплатить... Только вот незадача — артефакты, за которыми тебя послали, незаконные. И если бы все вскрылось, то никакие таланты оборотня тебя бы не спасли... Заказчик начнет спрашивать, отвечай — опередил агент из Конторы, он все и забрал.
- А ты, значит, этакий благородный рыцарь в сверкающих доспехах? - снова фыркнула кицуне.
- Да. «Спасаю драконов, побеждаю принцесс»... Чего смеешься?
- Странный ты какой-то... Даже загрызть не хочется...
- Можешь еще спросить «А почему на тебя мои чары не действуют?..»
- Спасибо, что напомнил. А почему на тебя мои чары не действуют?
- Много будешь знать, не успеешь состариться! И если станешь влезать в криминальные авантюры — остаток твоей жизни будет весьма коротким. Так что даю бесплатный совет: найди в городе кого-нибудь из старожилов, и расспроси... Теперь лучше спрячься — археологи идут!..
Фр-р-р!.. Не успел я моргнуть, как рядом никого не было, только чуть качнулись ветки     с краю группы кустов. Шустрая!.. Может, и сумеет прожить чуть дольше, если решит последовать моему совету. Ввалилась, понимаешь, с разбегу на чужую поляну...
Профессор вернулся в сопровождении двух молодых людей, которые тащили увесистые деревянные коробки. Ишь, прямо запарились, пока дошли! Или нынче студенты такие хлипкие пошли, что тяжелее карандашей ничего не поднимают?
Историк не стал нас представлять друг другу, а сразу отправил молодежь работать в подземелье. Судя по удивленным возгласам, такого они еще не видели.
- Пусть они там все подчистят, можно будет провести осмотр еще раз. Кстати... Как вам удалось прочитать надпись на двери? Я не узнал там ни одной буквы... - Ишь какой бдительный!
- Видел когда-то раньше, знающие люди потом растолковали. Где и когда видел — извините, не могу рассказать.
- Ох уж мне эти тайны...
- То место было очень далеко отсюда. Даже интересно, какая может быть связь. - Навешивать собеседнику лапшу на уши — необходимый навык в работе любого специального агента.
- Но это же открытие! Если скелет подлинный, конечно, - тут же оговорился профессор.
- Очень не советую трубить о нем среди своих знакомых. И на громкую славу можете не рассчитывать. Вас могут объявить шарлатаном и мистификатором.
- Но как же так! - Он даже вскинулся, тряхнув прической и ушами. (Жарко, снятую шляпу профессор держал в руке, пока вытирал лоб платком с монограммой.) - Вот ведь скелет там, внутри лежит!.. - И тут же с подозрением взглянул на меня:
- Вы там ничего с ним не сделали, признавайтесь?
- Помилосердствуйте, у меня и пузырьков в саквояже никаких нет... Лучше подумайте сами — почему до сих пор ни разу не слышали о подобном? Так что делайте фотографии для своего личного альбома, пока никто не приехал и не забрал ваше открытие.
- Наверное, вы правы... Пойду взгляну, чем занимаются эти бездельники...
Он быстро спустился в раскоп, а я отошел подальше и в очередной раз попытался «прощупать» окружающую местность. Кицуне успела скрыться, так что ее присутствие уже не ощущалось. Шустрая девчонка, да... Наверное, еще встретимся с ней. Лишь бы не по служебному поводу... А там еще кто сюда прется, да еще и на двух машинах?..
Со стороны дороги, напрямик через поле, не обращая внимания на бугры, бодро катили два авто — легковое и грузовое.
- Профессор, вы что, бригаду грузчиков заказывали, материальные ценности вывозить?
- Ну о чем вы говорите, какие еще грузчики! - недовольный историк поднялся наверх и не сумел удержаться от возгласа. - Ого!.. Это еще кто сюда пожаловал? Я до обеда никого не ждал... Да еще в таком количестве... Машины точно не наши.
Внутренний голос хотел было вякнуть, но решил, что лучше промолчать. Тревожно как-то на душе... Будто у расстрельной стенки поставили... Хотя, зачем паниковать раньше времени, вдруг это всего лишь начальство перестраховывается? Разве что... Время еще есть, нужно только незаметно сотворить пару штучек...
Оба авто остановились у подножия холма. Из кузова грузовика выскочило примерно с десяток человек, и они сразу же принялись растягиваться в редкую цепь, охватывая рощу по периметру. Что такое?.. Правда, оружия в руках не видно, но это этого не намного легче.
В нашу сторону зашагали двое. Идущего первым долговязого хлыща я не узнал, зато второй оказался вполне знакомым — оперативник из местной Конторы. Мы не были особенно близко знакомы, разве что пару раз выпивали в баре. И то - пили всей толпой, а не вдвоем. Да, и в тире пересекались несколько раз. Надеюсь, он не точит на меня втихомолку зубы, мало ли что! Чужая душа — потемки, не зря так говорят.
- Профессор Наполеониди? - обратился к нам с вопросом мутный тип.
- Это я. С кем имею честь? - историк сделал шаг вперед.
- Представитель Специальной Службы по надзору за опасными предметами. - Ого, тут и такая есть? Странно, никогда о ней не слышал... Но переспрашивать не стал, не я тут главный. Да и сопровождение из Конторы явно говорило в пользу этого посетителя.
- Что вам угодно? Здесь производятся археологические раскопки... Согласно утвержденным правилам, есть специалист, который все проверил... - Наполеониди жестом указал в мою сторону.
- Агент Смит. - Пришлось и мне отозваться. - Ничего опасного не обнаружено. Дальше пусть проверяют на предмет всяких неизвестных болезней, но это уже не мое дело.
- Агент Смит, говорите... Вы-то мне и нужны!
- Зачем?
- Ваше дело — сотрудничать, а не задавать вопросы! - Чем-то армейским повеяло... будто свеженошеными портянками...
- На ваш счет у меня нет никаких указаний. И документов ваших я тоже пока не видел. Потрудитесь предъявить! - Конечно, джентльменам здесь принято верить на слово... ха-ха...
Запыхтев, будто чайник, тип нервным движением вынул из внутреннего кармана своего костюма сложенный вчетверо лист и протянул мне. Ну-с, посмотрим...
«...Всем служащим... предписывается оказывать всемерное содействие... не препятствовать действиям Представителя... под страхом уголовной ответственности...» - Вот оно как, весьма страшная бумага! Жестковата, правда...
Вернув мандат владельцу, я спросил:
- И что вам угодно?
- Мне угодно... осмотреть место раскопок... И проверить лично вас! - Судя по интонации, вторая часть для него даже более актуальна. Ладно, проверяй... деятель...
Злобный контролер вынул из кармана индикатор, очень напоминающий мой собственный, и в компании профессора устремился в подземелье. Сопровождающий остался возле меня.
- Привет, Маклин! Что за мутного типа ты сюда приволок? Так здесь было хорошо, спокойно...
- Привет, Крис. Да вот... Заявился в Контору с самого утра... Размахивал своей бумагой, тыкал этим приборчиком во всех подряд.
- И что он хотел найти? Оборотней в погонах?
- Представляешь, нашел!.. - Маклин тихо захихикал, что при его габаритах платяного шкафа выглядело устрашающе. - Нашу библиотекаршу, которая архивом заведует.
- Мужик, ты издеваешься?!.
- Нисколько!.. Видел бы ты, как он обрадовался!.. Теперь ей обследование у наших живодеров проходить...
- А вот им я теперь не завидую... Живьем сожрет... - Теперь мы смеялись оба. Мстительность нашей библиотекарши могла служить неким эталоном среди посвященных в эту особенность ее характера. (Вовремя я в самом начале знакомства подсуетился с конфетами!..)
- Да, она такая... Все, слышишь, возвращаются!
Мы изобразили дежурно-служебное выражение лиц, и в самый раз — в дверях показались разъяренный профессор и весьма довольный инспектор.
- Что вы наделали! Зачем испортили все негативы?!. И что значит «немедленно освободить помещение»?!.
- Вы читали предписание? Извольте выполнять, иначе я прикажу охране применить силу! - Маклин еле заметно пожал плечами, скосив глаза на меня. Ну да, большие начальники, они такие...
- Но ведь... Столько труда...
- В интересах государства вы дадите подписку о неразглашении того, что здесь увидели. Ваших помощников это тоже касается. Наказание в случае нарушения — длительный тюремный срок. Итак, что выберете - дать расписку, или оказаться в тюрьме для особо буйных психопатов? - Эк загнул!.. Хотя, такой деятель любую пакость устроить может, кто бы спорил...
- А все нужные бумаги, у вас, разумеется, с собой! - В голосе профессора было столько яда, что обзавидовалась бы и королевская кобра.
- Разумеется. - Страж государственных интересов с трудом скрыл довольный оскал. - Сейчас ваши помощники заберут из склепа своё... свои инструменты, вот все вместе и распишетесь.
Из темного проема двери послышались глухие удары, затем шаги. Щурясь от яркого света, наружу выбрались помощники профессора.
- Что у вас там грохотало? Надеюсь, ничего не разбили? - тут же взбодрил их историк.
- Нет, господин процессор, все в порядке! Это тренога от фотоаппарата упала на закрытый ящик. Все цело... - Студент, который не сумеет быстро отмазаться — плохой студент! По крайней мере, так было раньше.
- Подходите сюда, ставьте свои ящики один на другой. - Грозный представитель власти    достал из внутреннего кармана своего балахона сложенные вчетверо бумаги. - Сейчас вы все дадите мне подписку о неразглашении. Просто впишете сюда свои имена и фамилии, поставите дату, подпись... и время.
- А время-то зачем? - пробурчал себе под нос второй из помощников.
- Для порядка. Не задерживайтесь!..
Когда процедура с «отбором подписей» завершилась, проверяющий скомандовал:
- Отведите их к грузовику, пусть отвезет к дороге. Там уже сами доберутся...
Вся троица археологов-неудачников с крайне недовольным видом затопала вниз по склону холма, за ними отправился и сопровождающий их агент Маклин.
- Что ж, теперь лишних глаз рядом нет, можно заняться и вами, агент Смит! - С чего бы у него вдруг появилось торжествующее выражение в глазах? Чему так радуется?..
- Я к вашим услугам, сэр! Надеюсь, снимать одежду не обязательно? Купальный сезон уже заканчивается...
- Если будет нужно — разденетесь! Встаньте вот сюда...
Да мне не жалко... Пошарив в глубоком кармане своего плаща, контролер извлек некий загадочный (для посторонней публики) предмет. А для меня — это всего лишь индикатор полей, причем не самой последней модели. Хотя, может, они его как-то доработали?
- Так... Стойте спокойно. - Да стою, стою... Чего это твоя приблуда, мистер, так часто лампочками мигает, беспорядочно? Непонятно, да?..
- Что, неужели испортился? - участливо спрашиваю у проверяющего, который нервно крутит регуляторы, пытаясь добиться от своей дурмашинки вразумительных показаний.
- Помолчите!.. Да что такое...
- Всего лишь влияние места, которое длительное время было под воздействием магии. Может, отойдем чуть подальше... Хотя бы за кусты?
Через минуту контролер все-таки согласился с моим предложением, и мы отошли в сторону, шагов на двадцать. Огоньки сразу стали вести себя гораздо спокойнее, но на каком-либо одном варианте не останавливались.
- Странно... Как будто здесь рядом есть еще кто-то...
- Вы разве не слышите? Вон, за тем кустом храпит.
- Кто?!.
- Да сторож... Охранял здесь место раскопок и инструменты. Когда мы приехали, он валялся пьяным в жо... Короче говоря, не мог сказать ни слова. Но дверь была на месте, ее вскрывал я сам, лично. Возможно, при этом разрядилось охранное заклинание, на которое ваш прибор сейчас и реагирует. - Набросать начальству длинной лапши на уши — это святое дело! (И любимое занятие агентов...) Тем более, что в моем случае обычные методы проверки не подходят.
- И как вы это ощущаете?
- Да абсолютно никак! - Я пожал плечами. - Думаю, этому месту несколько сотен лет, все давно «выдохлось». И заклятие блокировало того, кто хотел бы вылезти изнутри, а не проникнуть снаружи. Насколько я знаю, от рук скелетов еще никто не погибал. Проверка всего подземелья также ничего не показала. Только костяк на столе, цепями прикованный, и все...
- Что вы еще смогли заметить?
- Груда камней у дальней стены, будто столбы раскрошили и бросили. Ну и...
- Что?
- У скелета — прикованный цепью хвост. Не понимаю, зачем было мучить несчастную обезьяну?.. - Прости меня, неизвестный погибший тут демон, и не сочти за оскорбление. Так надо...
- Думаете, это скелет обезьяны?
- А кого еще? - Приходится изо всех сил играть простака. - Они ведь разные бывают, с вас ростом, например. Сам видел как-то в зоопарке. - Ой, а чего это он так покраснел, обиделся, что ли?.. - Народ тогда был простой, могли бы и на костре спалить... Дров пожалели, не иначе...
- Ну да, а серебряные цепи с надписями — дешевая безделушка... - раздраженно ответил контролер, продолжая крутить ручки своего прибора.
- Да кто их знает... Приняли обезьяну за черта или демона, решили, что после сожжения тот может возродиться и вернуться... Взяли и приковали в подземелье, а потом все засыпали наглухо. - Мне показалось, или при слове «демон» собеседник еле заметно дернулся?
- Вполне правдоподобно... Не могу понять, прибор на вас странно реагирует.
- Еще бы! Я ведь только что сказал — разрядилось заклинание, вот сейчас оно и «фонит». Видите, как все дергается? Можно отойти еще дальше, но ничего особо не изменится. Так что в ближайшее время проверять меня подобным образом — бесполезно. Ну, конечно, через некоторое время его следы рассеются...
- Да, лет через сто... - Тип хмыкнул, отключил прибор и засунул его обратно в карман. Поднял голову и уставился на меня немигающим взглядом. - А вы очень... очень интересный человек, мистер Смит!
- Что во мне такого интересного? - Знать бы точно, кто мной интересуется!
- Да все! Начиная от вашей женитьбы на весьма известной актрисе. Ведь вы увидели ее только тогда, когда она приехала в вашу страну? И до этого никаких отношений не поддерживали?
Вот тут незадача... Сразу и не сообразишь, что ответить. Ладно, пусть будет правда...
- Впервые я ее увидел на экране синематографа. Потом, ради смеха, выслал ей маленький сувенир из дерева. Никакой магии, просто резная фигурка. Она в ответ прислала мне свою фотографию с надписью. Вот и все... Так что «отношениями» это вряд ли можно назвать.
Судя по выражению лица контролера, все это он и так прекрасно знал. Сейчас типус внимательно смотрел вниз, где у подножия холма археологам помогали взобраться на грузовик. Наконец, авто тронулось, и собеседник повернулся ко мне.
- И когда она с сыном приехала сниматься по договору с киностудией, вас совершенно случайно прикрепили к ней в качестве телохранителя и сопровождающего?
- Не могу знать! - Ответ вышел, как у бывалого служаки. - Выполнял распоряжения начальства, до последнего момента был не в курсе об этом визите.
- И тут же влюбили ее в себя? Причем сразу и «наповал»?..
- Прошу извинить, но я бы не хотел обсуждать данную тему с кем бы то ни было. Даже с представителями самых высоких властей. Это наше с ней личное дело. И совать туда нос не стОит никому. Чревато, знаете ли... Могу лишь сказать, что миссис Джонсон, которая сопровождала миссис Стефенсон в той поездке, не заметила никакого магического, как и другого, воздействия, с моей стороны. А уж она в этом знает толк!
Судя по взгляду контролера, о настоящей личности нашей «гувернантки» он знал гораздо больше меня, так что решил поменять тему разговора.
- По приезду сюда вы очень быстро ухитрились получить удостоверение агента Конторы. Интересно... Ведь для граждан других государств такое практически исключено.
- Значит, этот случай только подтверждает правило. Не сомневаюсь, вы уже ознакомились со списком раскрытых мной дел.
- Нужно заметить — очень интересным списком. Такое разнообразие... Оказывается, вы очень одаренный человек!
- Не перехваливайте, не нужно. Границы возможностей есть у каждого.
- Да. Но в вашем случае никак не удается понять, где они находятся. Предчувствуете опасность, видите призраков, делаете странные артефакты... Которые работают непонятно как... Скажите, вы не хотели бы перейти из оперативного в научный отдел?
- И что я там буду делать? Ковыряться в уликах, добытых другими агентами? К тому же, новые идеи мне никогда не приходят в спокойной обстановке. Творческий процесс, он такой непредсказуемый...
- Понятно. Значит, нынешнее положение вас вполне устраивает?
- Абсолютно. Насколько я знаю, начальника местного отделения Конторы — тоже. Вы с ним поговорили, да?
- Конечно. Он вас очень хвалил... Даже странно... Обычно от него доброго слова дождаться было невозможно... - Они что, давно знакомы? Надо будет поговорить с боссом...
- Ему виднее. Я просто выполнял свою работу. Как сумел.
- Вас очень хорошо научили.
- Наверное. Ведь я до сих пор жив...
- Кстати... Как вам удалось так быстро оправиться от тяжелого ранения?
- Рана была не такой уж и тяжелой, просто врач слегка ошибся при осмотре. А что было потом — не помню. Наверное, там случилось еще что-то, вызвавшее шок и небольшую потерю памяти.
- Вот как, да... Ваши доктора сказали мне примерно то же самое. Что собираетесь делать дальше?
- То же, что и раньше. Тем более, что у меня это хорошо получается.
- Вам не кажется, что нас подслушивают? - вдруг насторожился контролер.
- Сейчас, минуту... - Я закрыл глаза и быстро проверил ближайшие окрестности. - Нет, сторож все еще спит. Вблизи больше никого... Разве что заяц какой спрятался под камнями... Мелкое животное. Ладно, пусть дальше там сидит, зачем пугать...
- Так быстро сумели определить? Впечатляет!
- Не всегда получается. Несколько раз попадались артефакты, скрывающие их владельцев. Тогда бывало трудно...
- Что трудно?
- Выжить. Но есть еще слух и зрение, так что я все еще здесь. А против револьверной пули мало кто может устоять.
- Так ведь оборотни не боятся оружия?
- Обычного оружия... Против особых патронов их зубы и когти не годятся. Главное — остаться в живых в самом начале встречи с ними.
- Хм... Могу я попросить вас показать... свое личное оружие?
- Отчего же нет... держите. - Я вынул револьвер из плечевой кобуры и протянул ему.
- Так... нештатная модель... - Он повертел его в руках, сноровисто откинул барабан и выдвинул патроны, ухитрившись не уронить их на землю. Вынул один и внимательно рассмотрел его с разных сторон, после чего вернул в барабан и вернул оружие мне. - Вы привезли его с собой... оттуда?
- Да. Но здешнее начальство не имеет ничего против. Лишь бы агент нормально стрелял и попадал в мишень на    проверках.
- Понятно... Но это ведь не все?
Я молча достал «Дерринджер» из маленькой кобуры на поясе и кинжал из рукава.
- Вот. Их тоже будете осматривать?
- Нет, мне достаточно. - Контролер повернулся в сторону склона, по которому к роще подымался другой агент, и замолчал.
На всякий случай я отошел на прежнее место и спрятал пистолетик и кинжал. Нет, кицуне рядом давно не чувствуется. Надеюсь, она сумела скрыться отсюда до того, как развернулась цепочка из полицейских. Иначе у нее могут быть проблемы... Но разве об этом у меня сейчас должна болеть голова? Странный какой-то этот проверяющий... Сейчас разберемся...
Заглянув в саквояж, я вынул проверенный во многих делах индикатор и принялся ходить в яме, пересекая ее от одного края до другого, как бы «прочесывая» дно и склоны. Мало ли что тут могло остаться незамеченным... Ведь искали вход в подземелье, а не просеивали землю в поисках мелких частиц.
- Чем это вы тут занимаетесь? - раздался голос сверху.
- Прочесываю дно ямы, вдруг что-нибудь затоптали, пока искали вход.
- И как, нашли?
- Пока нет... Хотя... Вот! - «усы» прибора дернулись, и индикатор несколько раз мигнул. - Что-то попалось, сейчас проверю...
Неизвестным артефактом оказалась порванная серебряная цепочка, на которой висел круглый медальон, тоже из потускневшего от времени серебра. Протерев его пальцами от прилипшей земли, я увидел рельефное изображение черепа, пронзенного кинжалом, и две перекрещенные кости под ним. А если приглядеться, то можно было заметить у черепа... клыки? Вот даже как... Раньше мне таких изображений не попадалось. Охотник на демонов? Если сопоставить этот медальон с найденным в подземелье скелетом — очень даже может быть.
- Что у вас там, давайте быстрее сюда! - Экий ты нетерпеливый, господин хороший! Сейчас, сейчас... Сейчас мы их проверим... Сейчас мы их сравним...
Я протянул ему на ладони свою находку, которую он тут же жадно заграбастал. Только вот в другой руке, которую я тоже как бы машинально поднял вверх, был прибор. Антенны еле заметно шевельнулись, вдобавок коротко мигнул один из индикаторов, но мне и этого оказалось достаточно. Значит, вот так, да?.. Жизнь становится все интереснее... Лишь бы не короче.
- Возможно, это медальон средневекового предшественника нашей Конторы. Только вот даже в архивах мне упоминаний о них не попадалось...
- На первый взгляд... не такой он и средневековый, ему лет двести. Но точнее пусть скажут ваши научники. Возьмите, - контролер ловко бросил цепочку мне в руку. - А нет упоминаний... Возможно, это был просто местный знахарь, который решил таким образом прибавить себе авторитет у местных жителей. Ведь на нем нет и следа от «привязки» к владельцу.
- Да, ничего такого не заметно... И прибор слабо отреагировал, как на простой металл.
- Кстати, что это у вас за прибор такой?
- Привез с собой. Я ему больше доверяю, чем здешним.
- И вам разрешили? Это ведь казенное имущество?
- Мне удалось восстановить его после... несчастного случая. - Красиво врать не запретишь! Пойди, проверь... - Заодно и потренировал навыки ремонта. Ведь никогда не известно заранее, когда они могут пригодиться. Так что Контора ничего не потеряла, все равно его давно списали.
- Вольные у вас там порядки... Будете искать дальше?
- Немного осталось, сейчас проверю этот угол...
Немного потоптавшись в яме, забираю саквояж и поднимаюсь наверх.
- Все, больше ничего не нашел. Вернусь в Контору, напишу отчет. Когда разрешите убыть туда?
- Да хоть сейчас! - Контролер выглядел весьма довольным. - Нет, подождите... - Он вынул из кармана жилетки часы и откинул крышку. - Через полчаса приедут специалисты для эвакуации вашей... находки. С ними и отправитесь. Сейчас проверьте сторожа - вдруг он уже проснулся и сможет нам ответить.
Сторож ворочался на траве, мотал головой, пытаясь открыть глаза и хотя бы присесть. Только вот сделать это одновременно у него никак не получалось.
- Нет, к разговору он еще не готов, - констатировал тип и отвернулся.
- Все сделал, как приказали, - доложил слегка вспотевший Маклин. Ну еще бы, в горку, да быстрым темпом... - Грузовик высадит их у поворота дороги, затем вернется к холму. Какие еще будут распоряжения? - Надо же, раньше за ним подобного служебного рвения я как-то не замечал.
- Охраняйте вход в подземелье, заодно приглядите за вот этим субъектом, - проверяющий указал на сторожа. - Мы с ним еще поговорим, чуть позже.
- А теперь пройдемся, - он чуть ли не дружески указал рукой куда-то в сторону.
- Как вам будет угодно, - мне оставалось только согласиться.
Удалившись от места раскопок почти на сотню шагов, высокий чин остановился.
- И все-таки... С вами, Кристофер, произошло довольно много разных событий... Причем без особых для вас последствий. Другие люди, скорее всего, не пережили бы подобного, или как минимум долго пролежали в лечебнице.
- А на мне все очень быстро заживает. Организм такой, доктора постоянно удивляются.
- Ну да, рассказывайте...
- Спрашивайте, расскажу. - Дерзко, конечно, но мне уже порядком надоел этот цирк с пьяными клоунами.
- Какие отношения вас связывают с мистером Мак-Кинли?
- Только служебные. Вне Конторы я с ним не встречаюсь. - Вру, был один раз. Но тогда, в парке, это был не совсем я, так что не считается.
- Но, тем не менее, он подарил вам эти часы.
- Вы наблюдательны... Да, подарил. Но это после того, как я вытащил его из заминированного дома перед самым взрывом. Всего лишь искренняя человеческая, - я выделил голосом это слово, - благодарность. Или вы полагаете, что его жизнь дешевле часов?
- Дороже целого часового магазина, разумеется. - Это он вроде как пошутил, что ли? - И как вам удалось избежать гибели, если не секрет?
- Когда именно?
- В тот самый раз.
- Ничего особенного. Просто случайно взглянул наверх, заметил странные веревки от соседнего дома на крышу... Решил перестраховаться. Пришлось очень быстро убегать...
- Не испугались возможных насмешек?
- Лучше быть смешным, чем мертвым.
- Наверное, вы правы... - Вот ты тут еще вздохни, проникновенно-сочувственно. Нет, переигрывать собеседник не стал, удержался.
- Кто боялся насмешек, тех давно закопали. Но это уже другие события, вам совсем не интересные.
- Как знать, может быть, мы о них еще с вами поговорим... Когда-нибудь.
- Извините, но это вряд ли. Разглашать обстоятельства прошлых дел мне запретили, в весьма категоричной форме. За всеми необходимыми сведениями рекомендую обращаться к моему прошлому начальству...
- Уверен, вы строго соблюдаете данное слово, поэтому не буду докучать расспросами.
Я промолчал, потому что разговор мне изрядно надоел. Что этому типу вообще от меня нужно?
- Рад, что в семейной жизни у вас все хорошо...
- Вот мою семью трогать не советую, и лезть к ней своими лапами тоже... - Пришло время показать зубки.
- Никоим образом не хотел вас рассердить. - Собеседник примирительно развел руками в стороны. - Тем более, что не так давно произошло несколько загадочных... хм... случаев... С некоторыми совсем не уважаемыми господами, промышлявшими похищениями и убийствами.
- А я-то здесь при чем? Когда бандиты дерутся между собой, главное — им не мешать.
- Полиция тоже так решила. Но вам, благодаря некоторым... особенностям... удалось самому очень быстро решить возникшую проблему, не так ли?
- Не поделитесь источником своей осведомленности? - Вряд ли босс рассказывал кому-либо о моих похождениях. Значит... Мне уже пора начинать волноваться?
- В расследовании участвовали не только сыщики из полиции. Можете сказать спасибо, нам удалось вовремя замаскировать кое-какие особенные... следы. И в самом деле удалось выдать происшедшее за криминальную разборку между городскими бандами. Под шумок здесь прихлопнули еще с десяток особенно зарвавшихся персонажей, но это, как вы сами только что сказали, «совсем другая история».
- Благодарю, - сказал я совершенно искренне. Что уж теперь, снявши голову, по волосам не плачут.
- Не за что, - ответил тип. - Ну и как, вы уже полностью освоились с истинным обликом? - При этом его глаза еле заметно сверкнули зелеными искрами. А я и не удивлен. Помните, как мигнули индикаторы на приборе?
- Значит, Наказующие решили проверить, не свихнулся ли я от такой большой радости?
- Зря иронизируете. - Он был совершенно серьезен, как проповедник в церкви воскресным утром. - Мы обязаны следить за всеми... Ну, вы понимаете... И в одном из случаев вам удалось нас опередить, пусть и совсем ненамного.
- Я не специально, оно само так вышло. Мы вдвоем спокойно гуляли на тихой улице, и тут этот гад как выскочит, как выпрыгнет...
- У вас хорошее чувство юмора.
- Не жалуюсь.
- Где кинжал?
- Не знаю. - Я ответил совершенно честно. - У меня его нет, забрали... - Если начистоту, сам отдал темный артефакт Линкс, чтобы она спрятала его получше.
- Хорошо, проверим...
- И что дальше?
- Ничего. Живите, как жили... И постарайтесь не выходить за рамки... законов. Мы совершенно не хотим огласки своего существования.
- Неужели ничего не попросите взамен?
- Мы не просим, мы требуем. И нам подчиняются... О, наконец-то! - Я повернулся и увидел, что к холму от дороги медленно ползет очередная пара авто. Фургон непонятного цвета и грузовик с кузовом, укрытым тентом. Все понятно, там едут молчаливые грузчики. - Могу подвезти вас до Конторы, если хотите. - Надо же, этот суровый Наказующий решил проявить любезность!
- Не откажусь. Совершенно не хочется идти пешком, знаете ли. Семейная жизнь так расслабляет...
- Смотря в какой семье. Постарайтесь доставить одну из ваших... подруг... к ее отцу в целости и сохранности, хорошо? Один раз вы уже спасли ей жизнь. Мы постараемся, чтобы другого раза не случилось, но сами понимаете... - Я и не сомневался, что эти ловкие демоны уже давно обо всем знают.
- Вы и это отслеживаете?
- Обязательно, а вы как думали? Если появилась уникальная возможность, почему бы нам ей не воспользоваться? Конечно, мы не собираемся мешать вашим... хм... отношениям с кем либо. Но все-таки, примите мой дружеский совет: больше не расширяйте круг... слишком тесного общения.
- Да мне бы и этот уменьшить...
- Я рад, что вы все правильно понимаете. Надеюсь, что далее вы не будете совершать опрометчивых поступков.
- Время было очень ограничено, бандиты не ждали от меня такого быстрого ответа. Хотя, засаду все-таки организовали...
- Кстати, о той засаде... В будущем старайтесь пользоваться только одним когтем. Тогда след от него будет очень похож на след от клинка керамбита[Керамбит — нож с изогнутым клинком и заточкой, как правило, с внутренней стороны. Нож удерживают основным хватом, продев указательный или большой (в одном из вариантов хвата — средний) палец в кольцо. Лезвие и остриё клинка при этом ориентированы от себя.
Керамбит имеет небольшой (приблизительно от 3 до 10 сантиметров) серповидный клинок, лезвие которого заточено по внутреннему изгибу, и рукоять, в головке которой имеется отверстие под палец. Рукоять обычно изготавливается из твердой древесины и крепится к клинку с помощью медной заклепки. Ножны (если есть) изготавливаются из дерева или кожи и иногда из пластика. Данная форма керамбита является наиболее распространенной, однако существует много разновидностей конструкции, в том числе варианты с двумя лезвиями или без кольца под палец. Существуют также увеличенные варианты керамбита с клинком от 20 до 30 сантиметров, носящие названия бладау и куку макан и использующиеся в отличие от керамбита не основном прямым, а обратным хватом.
Предполагается, что керамбит возник среди жителей Минангкабау в Западной Суматре, где, согласно фольклору, он был вдохновлён когтями, клыками тигра.]. А если будет сразу несколько параллельных разрезов — у полиции могут возникнуть ненужные вопросы.
- Благодарю. Но все же надеюсь, что ваш совет мне не понадобится.
Наказующий невесело улыбнулся, и на какое-то время стал выглядеть просто очень усталым человеком.
- Признаюсь, вторую... акцию... вы провели очень удачно. Запутать все следы происшедшего и выдать гибель подозреваемого за результат случайного взрыва артефакта... Вы точно не занимались раньше подобными делами?
- Нет. Но вы и сами это отлично знаете.
- Не буду поздравлять, всего лишь сообщу — вы теперь среди Наказующих.
Услышав эти слова, я чуть было не сел на рыхлую землю прямо там, где стоял.
- И что дальше? Вариант моего отказа не предусматривается?
- А сами-то вы как думаете? Мы не можем оставить такую силу без контроля. Правда, и отчетов для начальства там писать не придется. Служебных удостоверений и жетонов у нас не предусмотрено. Дайте сюда руку!
Я машинально протянул правую, Наказующий взялся за нее, повернул ладонью вверх и усмехнулся.
- Тут уже есть знак, который я не хочу убирать или портить. Давайте левую!
Он сжал мою руку между своими ладонями, и меня снова будто пронзило разрядом электрического тока.
- Вот и все. Теперь вам достаточно будет показать ладонь и произнести, можно мысленно, слова «Во имя справедливости!..» - Демон тут же показал, как все это выглядит. На его ладони неярко засветился знак — семиконечная звезда с очень четкими очертаниями и какими-то символами внутри.
- Символы у каждого свои, - он предугадал мой вопрос. - И подделать такой знак... некоторые пытались, да... Но жили после этого очень плохо и недолго.
- Что вы потребуете с меня взамен?
- В каком смысле «взамен»? Вы теперь еще на одной службе. Не переживайте, для вас ровным счетом ничего не изменится. Разве что в любой момент сможете попросить нас о помощи. Но сами не пытайтесь разбираться ни с кем из... Договорились?
- Не будет ли это противоречить моей основной службе в Конторе?
- Никоим образом! Наши... боссы... давно научились сотрудничать. Только вот знают об этом единицы во всем мире. Теперь еще и вы... Чему улыбаетесь?
- Да вспомнил... Видел такое в синематографе, шерифы носили похожие звезды, как знак представителя власти.
- В отличие от синематографа, этот знак нельзя выставлять напоказ. И демонстрировать его всем подряд... в другом мире... тоже не следует. Он скорее нужен для взаимного опознания с другими... - Демон замолчал. Избегает произносить слово «Наказующие»? Почему? Это что — прозвище или ругательство?..
- Если не секрет, откуда вы обо мне столько узнали?
- Нам все рассказала одна из ваших... родственниц. Бэкки...
- Вот значит как...
- Не вздумайте сердиться на нее! Она была вынуждена, и до последнего момента старалась защитить вас.
- Странно... Не ожидал.
- Этим вы для нас и интересны. Все, с кем мы беседовали, относятся к вам с большой симпатией, что в наше время редкость. Не поделитесь секретом?
- Да я и сам не знаю, в чем здесь секрет. Может быть, я просто очень обаятельный?
Тем временем цепочка грузчиков уже приблизилась к вершине холма. Проверяющий еще раз посмотрел мне в глаза и закончил разговор:
- Мы рассчитываем на ваше благоразумие... Теперь прошу меня извинить, пора снова изображать столичного придурка.
Через несколько минут он бодро распоряжался у раскопа, командуя десятком хмурых мужиков запойного вида, одетых в не особенно чистые рабочие комбинезоны. А еще через полчаса мы погрузились в авто и выехали в сторону города.
На прощание Наказующий крепко пожал мне руку. А ничего так, вроде бы приличный джентльмен оказался. Можно сказать, коллега! Вот уж никогда не думал, что придется встретиться с агентом «Конторы» из другого мира...

Босс снова уехал по своим делам, поэтому мы небольшой компанией (я, Маклин и Генри) пошли в хорошо знакомый паб — выпить по кружке пива. А что, имеем право, день уже почти закончился!
- Представляете, - делился с нами веселый Генри, - этот тип принес для нашей библиотекарши букет, хотел извиниться. Вроде как у него прибор ошибся, вот и отреагировал неправильно, нашел то, чего на самом деле нет.
- А что она? - тут же заинтересовался Маклин.
- Сначала чуть было не прибила его этим веником, представляете? Совершенно никакого почтения!.. Но после решила сменить гнев на милость и любезно согласилась провести с этим самым поверяющим вечер в ресторане, кто бы только мог подумать!..
- Ну, как говорится, на дармовщинку и уксус сладкий, - высказался я и прикрылся кружкой, вроде как пиво прихлебываю. Кто их знает, чего ради понадобился такой замысловатый спектакль? Теперь на мой весьма длинный разговор с этим приезжим никто и внимания не обратит, даже если и узнают об этом. Да я бы и сам не заинтересовался... То ли дело — скандал и примирение!
Одной кружкой пива вечеринка не закончилась, так что я чуть было не забыл свой саквояж под столом.    Спасибо Генри, напомнил. Пока ехал домой, попытался более-менее протрезветь. Вроде получилось, свежий ветерок помог...
У самого дома я отпустил извозчика и неторопливо пошел к веранде. Вроде выветрилось пиво... надеюсь.. Ой...
- Мистер Смит, вы как раз    к ужину, - из кухни выглянула Сюзан. Потянула носом, и тут же взяла меня за рукав. - Идите сюда, сейчас я вам помогу, садитесь!
Быстро намешав что-то в кружке, она протянула несколько темных орешков:
- Сжуйте, а потом быстро запивайте!
Неизвестное средство помогло — в голове прояснилось, а пивная отрыжка почти сразу исчезла.
- Благодарю, Сюзан, что бы я без вас делал!..
- Не за что. Только постарайтесь не злоупотреблять алкоголем, для вас это может быть опасно.
- Да какое там злоупотребление, несколько кружек пива... День сегодня выдался... Очень непростой... А где моя любимая миссис?
- В спальне, Стивен только что проснулся. Идите, и не опаздывайте к столу!
Кому-то наш разговор может показаться слишком фамильярным, не отвечающим принятому в обществе высокому стандарту «хозяин-прислуга». Но таким взыскательным господам могу посоветовать идти... в другое место, более для них подобающее. Потому что я точно знаю — за любого из нашей семьи Сюзан может перегрызть горло кому угодно. Причем даже в самом прямом смысле...
Когда уже шел к выходу из кухни, Сюзан потянула носом и спросила:
- Вы разговаривали с кем-то из... этих?
- Да, приехал один такой... Весь из себя большое начальство. Но вроде бы не специально ко мне, а проверить всех подряд, разобраться как следует и наказать кого попало.
Оборотень усмехнулась.
- И вы в это поверили?
- Конечно же, нет. Но для всех остальных его визит выглядел именно так.
- Вы слишком... заметны, поэтому в покое вас не оставят. Ну и ваши... знакомые... тоже давно под надзором.
- А почему вы, Сюзан, говорите мне об этом только сейчас?
- Всегда лучше убедиться в своей правоте, чем долго ее кому-то доказывать.
- Иногда бывает поздно...
- Все только начинается, - «утешила» меня Сюзан и вернулась к плите.
Поставив саквояж на стол в кабинете, я отправился в спальню — нужно взять домашнюю одежду перед визитом в ванную комнату. Там я увидел Клер, баюкающую сына. Она сурово взглянула на меня, так что пришлось двигаться буквально на цыпочках и копаться в шкафу почти бесшумно. Фух, удалось!..
Переодевался я уже в кабинете, оставив уличную одежду на спинке кресла — потом разберусь. Теперь нужно помыться и хоть немного перевести дух, что-то понервничать пришлось сегодня...
Мытье не заняло много времени, потому что бойлер оказался не то что бы холодным...    Но вода из крана полилась совсем не теплая, мягко говоря. Зато взбодрился, и накатившая было сонливость сразу исчезла. Вот и хорошо!
Только-только я вернулся в кабинет, как в комнату вошла Клер.
- Наконец-то уложила, - сообщила она мне, поправляя выбившуюся прядь волос. - Капризничал несколько часов.
- Зубы еще не режутся? - несмело спросил я.
- Рано. Хотя... В конце недели врач должен зайти, посмотрит на всякий случай. Что у тебя было такого странного сегодня на службе? - она вдруг резко сменила тему.
- Да ничего такого особенного, - усмехнулся я. - Вызвали для проверки одного места за городом... Археологи нашли подземелье. Вот и решили подстраховаться.
- Могила?
- Да вроде бы нет... Лежали там какие-то древние кости, но их почти сразу же увезли. Кстати, это все совершенно секретно, так что лучше забудь сразу.
- Уже ничего не помню! - Теперь Клер улыбалась мне в ответ. - Нежели совсем ничего там не нашел?
- Валялся какой-то мусор в темных углах... - Ой!.. У меня в саквояже так и остался лежать свинцовый коробок с таинственным медальоном. Придется завтра ехать к шефу...
- Что-то вспомнил? - тут же отреагировала боевая подруга. Почувствовала, ничего-то от нее не скроешь!
- Босса не застал, придется завтра с утра к нему ехать, лично докладывать. Тебе ничего не нужно привезти из города?
- Даже не знаю... - Она пожала плечами. - Если придумаю, дам тебе листочек со списком. Кстати... Будешь проезжать мимо театра, посмотри — будут ли там в ближайшее время какие-нибудь премьеры.
- Хорошо, мне и самому любопытно. Вдруг что интересное... Скучаешь по обществу?
- Сам понимаешь, не могу все время сидеть дома. И так пришлось... - Клер замолчала, подошла ближе и оперлась на край стола. - Миссис Джонсон обещала подыскать хорошую няньку, буквально на днях. Сама она не может постоянно здесь находиться, вот я и попросила ее...
- Думаешь вернуться к съемкам?
- Если будут хорошие предложения, то почему бы и нет? - ответила Клер. - Но пока что мой агент ни о чем таком мне не сообщал, интересных предложений ему не попадалось.
- Решай, а я всегда тебя поддержу! - Что мне оставалось сказать?..
- Я знаю, милый! - Она нагнулась и поцеловала меня. Тут из открытых дверей послышались тихие всхлипы, и заботливая мамочка тут же умчалась в спальню, оставив меня в одиночестве. Но в кабинет тут же вошел наш черный кот, с явным сочувствием посмотрел на меня и быстро запрыгнул на подоконник, где и устроился на солнечном пятне. Да, тебе гораздо проще... А сейчас мне нужно оружие почистить, хоть сегодня и не стрелял. Влажность высокая, чтоб ее... Кстати, и арсенал на первом этаже нужно будет на днях проверить — не завелись ли где-нибудь на металле пятнышки ржавчины? Заодно и Джонатан делом займется, не все же время по улице с друзьями бегать. Можно еще съездить с ним на стрельбище... Если Клер разрешит... Или ее с нами позвать? Привезет миссис Джонсон няньку, тогда и решим!

Глава четвертая

После рождения Стивена мне пришлось осваивать искусство просыпаться без помощи будильника. Чаще всего удавалось, как и сегодня. Главное — встать с постели как можно тише, чтобы не беспокоить Клер. Ночью ей пришлось несколько раз подниматься, чтобы сменить пеленки, и от моей помощи она почему-то стойко отказывалась. Но не будем о грустном... Из кухни уже вкусно пахнет, значит, Сюзан успела приготовить завтрак.
В дверях кухни я столкнулся с Джонатаном.
- Доброе утро!
- Доброе утро, будущий агент! - Я его так приветствую иногда, это ему нравится. - Сегодня что будешь делать?
- Мы с ребятами договорились пойти... Не очень далеко, вернемся после обеда, а что?
- Хотел проверить и почистить оружие из шкафа. Ты желаешь поучаствовать?
- Обязательно, а когда?
- Да вечером, перед ужином. Сейчас мне нужно съездить в город, вот вернусь, и...
- А на стрельбище когда поедем?
- Поговорим с мамой, и решим. Может, в этот уикэнд.
- Лучше поскорее, а то скоро в школе занятия начинаются... Хочу из небольшого револьвера пострелять, до сих пор ведь только в руках его держал, и все!
- А с ножами больше не упражняешься?
Тут Джонатан густо покраснел и опустил взгляд вниз. Ну что, все как обычно... Ничего, наверстает. Если захочет.
- Пока лето, можешь тренироваться пореже. Погода нынче хороша для прогулок! - И в этот момент Сюзан позвала нас к столу, так что следующие минут пятнадцать нам было не до разговоров.

Почти сразу после завтрака Джонатан убежал по своим мальчишеским делам, а я оседлал велосипед и покатил в город. Главное, чтобы по дороге мои штаны не заляпались грязью слишком сильно... Коробочку с медальоном я положил в особый карман куртки, чтобы случайно не потерять. Ну и оружие, как всегда — кинжал и револьвер. Хотел было еще прихватить пару небольших метательных ножей, но решил, что это уже перебор, только мешать будут.
В Конторе все выглядело по-прежнему. Разве что во внутреннем дворе, куда я въехал через открытые ворота, появилась стойка для велосипедов. И парочка там уже стояла, надо же! Интересно, кто решил последовать моему примеру? Один из них с «дамской» рамой... Сейчас мне все расскажут!
Но поболтать о делах и прочем оказалось не с кем — в коридорах было пустовато. Ну, и куда все подевались?..
Охранник на входе сказал, что босс только что поднялся к себе, так что нужно ковать железо, пока горячо. В том смысле, пока он снова не уехал куда-нибудь на целый день.
- Доброе утро, можно к начальству? - спросил я секретаря. Тот сразу же махнул рукой в сторону двери, даже не посмотрев на телефон. Не иначе, босс дал ему особые указания на мой счет. Вот и хорошо, раньше на ковер войдешь — раньше и уйдешь... Наверное...
- Доброе утро, мистер Мак-Кинли!
- Доброе, мистер Смит-Кузнецофф, - ответил начальник. - Сразу говорю — есть повод выпить, но предлагать бренди не могу, через пару часов мне нужно быть в мэрии.
- Надеюсь, повод хороший?
- Очень даже! Крупных недостатков этот... чертов проверяющий... у нас не нашел. - Знал бы босс, как он сейчас недалек от истины, в самом что ни на есть прямом смысле! - Он ведь и с вами успел побеседовать, не поленился?
- Да, причем весьма неожиданно. Я только-только закончил обследовать подземелье, как заявился проверяющий. Но все вроде бы закончилось хорошо, претензий он не высказывал.
- Интересно, что этот... знаток потустороннего... напишет в своем отчете, - пропыхтел босс, раскуривая сигару.
- Разве он не ознакомил вас с результатами проверки?
- Он и не собирался. Сказал только, что замечаний по существу нашей деятельности нет, и укатил куда-то. Надеюсь, что он уже далеко отсюда.
- Вы как будто и не очень рады...
- Эта проверка далеко не первая на моей памяти. И всегда потом случалось что-нибудь этакое... Вплоть до выговоров и досрочной пенсии.
- Но вам-то это не грозит, если все хорошо?
- Откуда я знаю, что у него там на уме? Предыдущие инспекторы хоть сразу указывали на то, что успели накопать. А здесь... Разве что нашей заведующей архивом досталось. Ну, наверное, вам уже об этом все рассказали?
- Да. Вроде бы проверяющий даже извинился перед ней... За допущенную ошибку.
- Если честно, я такого и не припомню. Вам этот инспектор не показался странным? - Вот тебе раз!.. Неожиданно!..
- Разве они не все такие?
- Раньше они никогда не приносили извинений, даже если были тысячу раз неправы.
- Может, это у него такая хитрость? Потом в неофициальной обстановке выспросил все, что хотел узнать на самом деле... - Кто скажет, что такого не могло быть? Могло, еще как!.. Даже если наша общая «любимица» будет все отрицать.
- Возможно, возможно... Кстати, именно после встречи с вами настроение этого «проверяющего» заметно изменилось. Чем вы его смогли так поразить? Не поделитесь секретом?
- Наверное, смог найти то, что не заметил он сам. И, кстати... - Я вынул из кармана свинцовую коробочку, открыл ее и достал непонятный медальон. - Вам раньше никогда такого не попадалось?
- Это вы нашли в том самом подземелье?
- Да, лежал в углу, присыпанный землей. Видите, кусок цепочки... Наверное, оторвался в момент схватки, и улетел в угол, где и затерялся. А хозяину искать пропажу было некогда, других дел хватило.
- Что вы там еще нашли? Можете не говорить о том, что дали подписку о неразглашении тайны, я обязан это знать по должности.
- Если так... - Вздохнув, я приготовился выдавать страшный государственный секрет. - В подземелье было пусто, разве что в середине стояла каменная тумба, что-то вроде стола. А на нем... Гроб, не гроб... Что-то подобное, тоже из камня. Внутри — тело, вернее, уже скелет...
- Человека?
- Нет, по всем признакам — демона. Его сумели заковать в цепи и оставили там умирать. Во всяком случае, при беглом осмотре повреждений на костях я не заметил. Правда, там было темновато, и мне не хватило времени... Потом заявился этот самый столичный деятель... И все испортил. Выгнал археологов, взял со всех подписку о молчании, а после бригада грузчиков уложила останки в ящик и вывезла в неизвестном направлении. Вот и вся история.
- Что-то еще?
- Там возле дальней стены валялись обломки каменных столбов. Смог разглядеть только, что на них вырезаны непонятные символы. Раньше ничего похожего не видел. Что это было такое — не представляю. А теперь ученым туда вообще ход закрыт, как я понимаю...
- Да, там все взорвали и засыпали еще вчера вечером. Такую бы скорость, да на добрые дела, - вздохнул шеф.
- Приезжий... больше сюда не заявлялся?
- Нет, но предупредил, что через два дня заглянет, перед возвращением в столицу. Вроде как для ознакомления с результат проверки.
- Интересно, что он там напишет... И чем он здесь будет заниматься эти два дня.
- Мало ли... Найдет себе занятие, лишь бы не натворил чего. Нам отвечать, если с ним что-нибудь случится.
-    Он не такой безобидный, как может показаться при первой встрече. Я бы не хотел встретиться с ним на узкой тропинке в глухом лесу.
- Даже так? Кристофер, вы его действительно боитесь?
- Скажем — опасаюсь. Не все чиновники добились высокого положения, просиживая штаны за письменным столом и вытаптывая ковры в кабинетах у начальства.
Мистер Мак-Кинли даже поперхнулся сигарным дымом и на полминуты закашлялся.
Отдышавшись, он сказал:
- Вы, как всегда, очень образно выразились... Но весьма точно, да... - Он еще раз внимательно взглянул на медальон и придвинул коробку ко мне. - Отнесите к научникам, пусть выяснят все, что смогут. Может, в нашем архиве сумеют что-нибудь накопать, не зря же мы храним все эти груды бумаг.
- Тогда разрешите откланяться, пойду в лабораторию, обрадую наших гениев...

Внизу, как всегда у «Мэдов», царил организованный хаос. Научники явно только что закончили проверять очередную идею. Судя по всему, успеха им добиться не удалось.
- Добрый день! Что это здесь у вас — реактивы снова взорвались?
- Это вы, Кристофер? Нет, просто... Эксперимент завершили, хотели проверить... Неважно. Что у вас?
- Очередная загадка для ваших пытливых умов. Нужно выяснить все, что известно о подобных вещах. - Я протянул ему коробку с медальоном. - На всякий случай, проверьте всем, чем можете. Я осматривал ее «в поле», мог и упустить мелкие детали. Но ядов и прочего на ней не нашел.
- Интересно, интересно... - У главы научного отдела сразу изменилось выражение лица. Он открыл коробочку и уставился внутрь. - Смутно знакомо, но вот так сразу... Не могу сказать. Как срочно вам нужны результаты?
- Чем скорее, тем лучше. И конечно же, об этом не должны знать посторонние. На всякий случай, чтобы избежать ненужного любопытства.
- Тогда... Отчет передать мистеру Мак-Кинли?
- Ему в первую очередь. А я потом прочитаю, когда смогу. Удачи! - И я тут же пошел к выходу, так как пахучие последствия недавнего эксперимента все еще витали в воздухе и не давали спокойно дышать, несмотря на гудящие в коробе вытяжки вентиляторы. Не хватало еще, чтобы едкий запах пропитал одежду, лошади на улице шарахаться будут...
Фух, как хорошо-то на свежем воздухе! Пусть даже это и внутренний двор здания Конторы, где механики проверяют двигатель автомобиля, заставляя его немилосердно коптить. Но после вони в лаборатории даже бензиновая гарь показалась чистейшим лесным воздухом.
- Добрый день, мистер Смит!
- Добрый! Генри, а ты как здесь? Разве не на выезде?
- Мотор забарахлил, чиним... Но мне здесь несколько дней осталось работать, потом отправляют на подготовку.
- Добился все-таки своего?
- Ага! - Он кивнул с довольной ухмылкой. - Несколько месяцев, и вернусь сюда уже агентом. Буду вас подстраховывать... Когда-нибудь.
- Даже не знаю, поздравлять тебя или сочувствовать. - Улыбнулся я в ответ. - Но в любом случае — удачи!
- Спасибо!
После Конторы я решил проехать по Центральной улице — вовремя вспомнил, что нужно выяснить насчет будущих спектаклей в Главном театре. И действительно, на афишных тумбах оказались расклеены афиши, еще пахнущие типографской краской. Что там обещают для городских театралов?..
«Театральная труппа... из столицы... под руководством известного режиссера такого-то...» И далее — коротенький перечень совершенно неизвестных мне артистов и список премьер с датами. Билеты предлагалось заказывать по телефону или в кассе, можно буквально с сегодняшнего дня. Будет чем обрадовать Клер, заодно и Линкс можно пригласить. Надеюсь, больше неожиданных встреч в театре не будет. Хотя, кто их знает, этих демонов, может быть, здесь их гораздо больше, чем я думаю?
Дорога к дому не принесла неожиданностей, разве что на перекрестках пришлось внимательно смотреть по сторонам — автомобилей в городе стало заметно больше, а вот ездили на них не особенно умелые водители. Или это так кажется со стороны?
Сюзан хлопотала на кухне, и по ее словам, Джонатан должен был вот-вот вернуться. Миссис Джонсон все еще не появилась. Странно, раньше она была гораздо пунктуальнее. Хотя, мало ли какие у нее могут быть дела. Может быть, найти подходящую няньку для Стивена оказалось не такой уж и простой задачей?
Я заглянул в спальню — Клер укачивала малыша и только махнула мне рукой — мол, не мешай! Так что переодеваться мне пришлось в кабинете. Да и ладно, в первый раз, что ли?
Разложив вещи, я задумался — чем бы заняться? Оружие вычищено, одежда на вешалке... Амулет какой-нибудь артефактный придумать? Для кого? Ладно, начну с заготовки, а потом уже видно будет, кому, как и что.
Минут через десять в кабинет вошла Клер и сразу же уселась на край стола. Одета она была в домашний халат, чтобы меньше тратить времени на переодевание. (Стивен иногда устраивал «маленькие детские неприятности», так что халатов у нее было несколько.)
- Как съездил?
- Узнал все, что ты хотела. - Я поднял со стола и протянул ей блокнот, в который переписал все важное с афиши. - Вот, название приезжей труппы, имена артистов, режиссер, список спектаклей с датами. Билеты можно заказывать хоть сегодня. Так что выбирай, что хочешь...
- Спасибо, сейчас посмотрю... - Несколько минут она изучала мои записи, потом что-то    прикидывала в уме, подняв взгляд вверх. - Я хочу завтра ненадолго отлучиться в лес, к твоей подруге... Линкс. Не волнуйся, просто хочу там немного погулять. Заодно и спрошу, не желает ли она посетить театр.
- Скорее всего, захочет. - Я не стал реагировать на слово «подруга». - Разве что... Вдруг она решит, что ей понадобится новое платье?
- Тогда мы отправимся в известный тебе модный салон. У меня ведь там привилегированное обслуживание, если ты помнишь. - Ну вот, и об этом упомянула...
- Да, если там вдруг не сменилась владелица.
- Вот это мы и выясним. Так что будь готов завтра несколько часов понянчиться с малышом. Или боишься? Ты слегка побледнел, или мне показалось?
- Показалось-показалось... Лишь бы начальство из Конторы не позвонило и не потребовало срочно прибыть...
- Не позвонят и не потребуют. А если и вызовут, то подождут, - грозным тоном заявила Клер. - Сюзан тебе поможет, если что.
- Все ясно, господин фельдмаршал! Какие еще будут указания? - Мне кажется, что сейчас лучше немного разрядить обстановку.
- Так... Мне нужна твоя помощь.
- Что-то случилось?
- Нет, дело в другом... Обещай, что не будешь смеяться... Правда, будь серьезен, для меня это очень важно.
- Обещаю, для тебя — все, что угодно.
- Когда я... превращаюсь в... принимаю их «истинный облик»... Возникает одна проблема.
- Какая?
- Не перебивай!.. Понимаешь, мои... мой... Мою грудь как будто очень сильно перетягивают. Не то, чтобы очень болезненно, но неудобно. Чешуя — как будто костюм меньшего размера, и я в него помещаюсь с трудом... В некоторых местах. Ну ты же обещал не смеяться!..
- Да я и не смеюсь, не думал вообще... Что нужно от меня? - ответил я, с трудом сохраняя невозмутимое выражение лица.
- Линкс сказала мне, что можно немного изменить, и как... Но у меня самой сил на это не хватит, нужна твоя помощь.
- Я должен произнести сложное заклинание?
- Вот ты опять смеешься, а ведь обещал!..
- Смотри внимательно — даже не улыбаюсь. - Кто бы знал, чего мне стоило сохранять невозмутимое выражение «покер-фейс»!
- Встань! - Я послушно встал. - Теперь закрой глаза, и не открывай их, пока не скажу. Не вздумай подсматривать, иначе ничего не получится! Обещай!..
- Обещаю... А что дальше?
Несколько мгновений я стоял столбом, крепко зажмурившись, и слушал, как шуршит снимаемый халат. Затем Клер взяла мои руки и приложила их... К тем местам, которые хотела исправить.
- Думай, представляй, что из твоих рук исходит Сила, и ты передаешь ее мне, - сказала она немного странным голосом. И действительно, на ладонях сначала слегка защипало кожу, а чуть погодя будто зажегся слабый огонь. Странное ощущение, я ведь уже и позабыл, что можно чем-то обжечься! Подождите, а как же Клер? Но под моими пальцами была не кожа, а чешуя «истинного облика».
Несколько минут Клер прикладывала мои руки к своему телу, и я чувствовал, что чешуя слегка меняется под пальцами. Внезапно мои руки повисли в воздухе, снова послышалось шуршание ткани и я услышал:
- Все, можешь открывать глаза!
На первый взгляд, в фигуре жены ничего не изменилось. К тому же ничего «демонического»    в ней сейчас не было. И халат она запахнула полностью...
- Получилось?
- Да. Большое тебе спасибо за помощь.
- А когда можно будет оценить результаты наших совместных усилий? Хотелось бы посмотреть...
- Сначала пусть Линкс все проверит, вдруг что нужно исправлять. Ой, ты что? - Действительно, у меня слегка закружилась голова, давно такого не было. - Сядь в кресло. Наверное, я забрала у тебя слишком много сил, прости!
- Я же сказал — для тебя ничего не жалко. А силы восстановятся... Вот только поужинаю... Кстати, долго там еще?
- Примерно полчаса. Разрешаю выпить стопку бренди, но только в медицинских целях! - Клер погрозила мне пальцем и вышла. Сплошной матриархат, разгул феминизма и прочие сомнительные блага цивилизации. Куда только катится этот безумный мир?..

Глава пятая

Утром, почти сразу после завтрака, наконец-то приехала на извозчике миссис Джонсон и привезла молодую женщину. Хотя, какую «женщину» - скорее, девушку. Внешность — весьма приятная, на мой взгляд, но пришлось изобразить нейтральное выражение лица. Клер иногда бывает ревнивой, знаете ли!
- Доброе утро, Клер и Кристофер!
- Доброе утро, миссис Джонсон!
- Мы уже вас заждались, думали, куда пропали так надолго... - Наперебой заговорили мы с Клер.
- Вот, наконец-то смогла найти вам подходящую няню. Думаю, она сможет заменить меня.
- А вы разве не останетесь? - Клер была искренне огорчена.
- Нет, семейные дела требуют моего ежедневного присутствия. Но вы не волнуйтесь, Линн весьма талантливая девушка. Линн, это миссис Стефансон и мистер Смит.
Стараясь не особенно таращиться, я украдкой разглядывал нашу будущую... Няньку? Телохранительницу? Скорее всего, если уж миссис Джонсон заговорила о талантах. Между тем, разговор продолжался.
- ...А жить она будет в той комнате, которую занимала я. Вещи сейчас принесут из экипажа. Не волнуйтесь, их там не очень много. Линн у нас скромная.
Нянька-новобранец смущенно улыбнулась и опустила взгляд, но я заметил, что она    в свою очередь незаметно рассматривает нас и обстановку в гостиной. Постойте... Ее улыбка показалась мне странной. Почему? Одна сторона рта движется немного иначе, будто с заметным трудом... И глаза.... Что глаза?.. Серые, волосы темно-русые, ничего особенного, но... Никак не пойму... Нужно выяснить, только чуть попозже. Одежда — небольшая шляпка, серо-коричневое длинное платье, сапожки... Все вещи изначально дорогие, но сейчас заметно потрепанные. Серьги в ушах — какие-то совсем мелкие, незаметные, вроде бы серебряные. Ничего магического в них нет. Странно... Что-то меня в ее облике сильно напрягает...
- Теперь мне нужно ехать. Надеюсь, Линн, ты справишься.
- Конечно, миссис Джонсон, спасибо вам! - Девушка изобразила книксен. Получилось весьма красиво, я не шучу.
- Я буду навещать вас, время от времени. Жаль, нет Джонатана, так хотелось посмотреть на него... До свидания!
- До свидания!
Странно, что миссис Джонсон так быстро уехала. Неужели это было так уж необходимо? Ладно, надеюсь, потом все выясним. Или нам расскажет Линн... Все равно, придется познакомиться с ней поближе. Вряд ли нам подсунули совершенно неизвестного человека со стороны, но я предпочитаю знать, с кем имею дело. Во избежание внезапных проблем, так сказать.
Извозчик внес в дом пару небольших чемоданов, и миссис Джонсон вышла вместе с ним.
- Сюзан, покажите миссис...
- Мисс, если позволите. Но лучше просто зовите меня Линн...
- ...Покажите Линн комнату, где она будет жить. Крис поможет отнести вещи. - Клер незаметно подмигнула мне. А, кажется, понял, в чем дело...
Пока Сюзан и Линн осматривали комнату, мы с Клер немного посовещались у меня в кабинете.
- Что ты думаешь? - спросила она.
- Надеюсь, миссис Джонсон знала, кого выбрала. Возможно, это ее дальняя родственница. И еще... Ты заметила, что у Линн с лицом?
- Ничего особенного, просто она стесняется.
- И все?
- Да, больше ничего не заметила... Даже румянами и пудрой она почти не пользуется.
- Это не странно?
- Не понимаю, почему ты так заинтересовался ее внешностью? Смотри, а то я начну ревновать!.. - Сразу и не поймешь, шутка это или нет.
- Чувствую что-то знакомое... Сразу и не понять. Но меня это весьма беспокоит. - Рассказывать    подробности я пока не решился.
- Сейчас все и выясним. Как раз они идут сюда. - На лестнице послышались шаги. Надо же, стука каблуков не было, только тихое поскрипывание досок. Еще интереснее...
- Я уже осмотрела комнату. Можно мне познакомиться с ребенком? - Из-за плеча Линн выглядывала невозмутимая Сюзан.
- Стивен сейчас спит, пойдемте, только тихо. - Клер увела няньку в спальню.
- Как она вам? - спросил я у Сюзан.
- Очень грустная, - ответила домработница. - Вы тоже заметили?
- Заметил. Надеюсь, скоро узнаю, почему... Спасибо, Сюзан, идите!
Через несколько минут вернулись Клер и Линн. Пора брать быка за рога!
- Линн, мне нужно спросить вас кое о чем.
- Хорошо, спрашивайте. - Внешне она была невозмутима. Посмотрим, посмотрим...
- Что у вас с лицом? И зачем вы носите сильный артефакт для изменения внешности?
Она сумела сдержаться, хотя я и заметил легкое подергивание ее губ. Привыкла, что никто не замечает ее маскировки?
- Вам правда необходимо знать ответ на этот вопрос?
- Я чувствую подобные вещи, и вовсе не хочу посреди ночи вскакивать с постели только потому, что вы решили посетить, к примеру, кухню и выпить чаю. Любые артефакты создают возмущения... в окружающем мире. А замечать подобное — моя работа, если вы еще об этом не знаете.
- Простите, но я бы не хотела его снимать... Я к нему уже привыкла и сама почти не замечаю.
- Хотя с радостью обошлись бы и без него?
- Да!!.. - Линн чуть ли не крикнула, но тут же спохватилась. - Простите...
- Крис, ты не соблаговолишь рассказать мне, в чем тут дело? - Голосом Клер можно было заморозить воду в кипящем чайнике.
- Милая, я знаю, у тебя крепкие нервы, просто стой и смотри... Линн, прошу вас, снимите брошь. - Артефакт был мощным, так что и размер должен иметь соответствующий.
Девушка выдохнула, будто перед прыжком в ледяную воду, и решительно отстегнула массивную брошь от воротника. Дежа вю... Ну, не в самом прямом смысле, но...
Левую сторону лица Линн пересекал широкий безобразный шрам, извилистой бороздой проходящий от виска до угла рта. Странно, его что — не смогли убрать? Посмотрев на Клер, я заметил, что она прижала руки ко рту и смотрит на няньку чуть ли не испуганно. Да, милая, вот так оно иногда и бывает...
- Давно этот шрам у вас?
- Два года.
- И до сих пор его не смогли убрать?
- Просили слишком много денег... У меня тогда столько не оказалось. Да и сейчас нет.
- Позвольте, а разве Контора не могла оплатить ваше лечение?
- Клинок был отравлен, но мне смогли сохранить жизнь... Хотя, иногда кажется, что зря...
- Если вы чего-то лишились, это не значит, что не приобрели что-то взамен. И если от вас ушел ваш жених, значит, это к лучшему.
- Откуда вы... Ах, да, тетя... миссис Джонсон... немного рассказывала о ваших...
- Крис, ты сумеешь?.. - Клер не договорила, но я понял, о чем она хотела сказать.
- Так, который сейчас час? Скоро полдень? Хорошо... Только возьму кое-что из своих инструментов.
На самом деле мне была нужна только горелка. Почти та же спиртовка, только дающая сильное и яркое пламя.
- Что вы хотите сделать? - Линн уже не выглядела невозмутимой.
- Всего лишь убрать шрам с вашего лица. Или он дорог вам как память?
- Я согласна... Только... Сколько мне нужно будет заплатить?
- Сначала работа, потом разговоры. Идемте, нужно место, где рядом не будет никого, кто мог бы помешать.
Задумчивая Клер осталась в кабинете, а мы с Линн отправились к черному ходу. Да, я решил заняться этим непростым делом вне дома. Сарай вполне подойдет, с улицы его не видно, а днем яркий свет будет не заметен.
Пока шли, Линн начала еле заметно нервничать. Не знаю, что там она успела себе напредставлять о моих тайных и явных пороках... Эх, знала бы она, что со мной иногда происходит на самом деле!.. Ну все, пришли!
В сарае было чисто и сухо. На земляном полу давно не осталось даже следа соломы и опилок, так что гореть здесь почти нечему, кроме стен и крыши. Теперь слегка прикрыть ворота...
Линн остановилась в середине и принялась озираться вокруг.
- Что это за место?
- Бывшая конюшня, или что-то в этом роде. Теперь я тут тренируюсь, время от времени.
- Упражняетесь в лечении?
- Нет, в метании ножей. - Я снял со стены широкий половик и расстелил его на земле. - Присаживайтесь, стульев и кресел здесь все равно нет.
Девушка опустилась на колени. Вот даже как... Интересно, где и у кого она училась? Видно, что подобная поза ей привычна. Медитировала перед занятиями?..
Я зажег горелку и отрегулировал пламя, ставшее ярко-желтым, но не ослепительным.
Встал возле Линн и сказал:
- Снимите ваш артефакт и отдайте его мне. Просто я должен убрать его подальше, чтобы он не помешал. Потом верну, когда все закончу.
Слегка подрагивающими пальцами Линн отстегнула брошь от воротника, и сразу же лицо девушки стало меняться. Пока я относил артефактное украшение к воротам сарая, шрам    проявился во всей своей «красоте». Мда... Вроде бы ничего особо сложного не заметно. Если в памятном случае с Дианой было наложено проклятие, пусть и случайное, то здесь ничего подобного я не увидел. И почему его до сих пор не убрали, неужели дело только в деньгах?
Опустившись напротив Линн на колени, я сказал ей:
- Теперь смотрите на пламя как можно внимательнее. Запомните, как оно слегка колышется на сквозняке, какой у него цвет, величина... Теперь закройте глаза и представляйте этот огонь. Не открывайте глаза, пока я вам не скажу. Начинаем!
Она послушно закрывает глаза, и я начинаю тихонько водить кончиками пальцев вдоль шрама. На коже разгорается зеленое свечение, и девушка морщится.
- Не двигайтесь, даже если будет сильно дергать.
Несколько минут я пытаюсь убрать след от ранения. Ничего страшного, только приходится время от времени сбрасывать на пламя горелки еле видимую черноту, налипающую на пальцы. Вроде бы ничего сложного, неужели здешние коновалы так зажрались, что требуют непомерную оплату за весьма простую работу? Или решили, что с них хватит просто спасти человеку жизнь, а что потом с ним будет — неважно?..
Еще минут пять стараюсь разгладить самые мелкие остатки шрама. Ну вот, почти все и закончилось... Линн что — уснула, или просто расслабилась?
В последний раз стряхиваю на пламя черноту с пальцев, гашу спиртовку и негромко говорю:
- Все, пора просыпаться!.. Открывайте глаза, и можете...
Я не успел договорить, как Линн открыла глаза и сразу же потянулась руками к лицу, чтобы ощупать шрам. Не найдя его, негромко вскрикнула от удивления:
- Но как это?..
- Вот так... - Я протянул ей маленькое зеркальце, которое на время взял из своего саквояжа.
Как только девушка взглянула на свое отражение, тут же разрыдалась, уронила зеркало и кинулась мне на шею, опрокинув на коврик:
- Спасибо, спасибо, спасибо!..    - При этом она целовала меня в щеки и губы, буквально до боли. Но тут же перестала плакать и принялась аккуратно вытирать следы помады с моего лица. Кружевным платочком (который вынула из-за корсажа), по-прежнему лежа на мне. Все страньше и страньше...
Я легонько погладил ее по спине, мимоходом отметив, что бюстгальтер и корсет девушка не носит. Провел руками по бедрам... Надо же... Будто мраморную статую приласкал, никакой реакции. Посмотрел внимательнее — слезы самые настоящие, не притворные. Но эмпатия подсказывала, что девушка сейчас испытывает ко мне примерно такие же чувства, как жертва кораблекрушения к обломку мачты. Перестали штормовые волны захлестывать голову, и отлично! Теперь не нужно бороться за каждый вдох — вообще замечательно!..
-    Все, Линн, отпустите меня, а то Клер очень ревнивая!.. - Я с трудом отстранил от себя эту странную няньку.
Она села рядом и сразу же принялась поправлять платье, но при этом искоса поглядывала в мою сторону.
- И не нужно гадать, что я попрошу с вас за эту услугу. Всего лишь выполняйте свою работу, и охраняйте Стивена. Хочу предупредить — если заметите в доме что-либо странное, то не торопитесь сразу стрелять. У нас бывают весьма необычные гости...
- Миссис Джонсон уже мне об этом сказала, так что не беспокойтесь. Вот ваше зеркало, спасибо! - Она подняла его и протянула мне руку, помогая встать. Очень даже сильная у нее рука, надо сказать!..
- Идемте, пока наша строгая хозяйка не начала беспокоиться.
По дороге от сарая к дому Линн коротко рассказала мне, как получила отметину:
-...Тогда я охраняла... одну известную особу... Изображала подружку. Вот, одним вечером и...
- Неужели патронов не хватило отбиться?
- Их было трое... Всех положила... А четвертого вовремя не заметила, он сзади прыгнул, хотел ножом по горлу полоснуть... Вот и...
- Ясно. А почему все-таки шрам не убрали?
- Клиентку пулей зацепило. Ерунда, плечо поцарапало, но крику было на весь город... Вот меня и... отстранили... Вот в Конторе начальство и решило, что моя служба там окончена. Ну и куда я с таки лицом? Еле-еле на артефакт денег хватило. Но его нужно постоянно заряжать, тоже недешево...
- Если хотите, я могу его слегка ослабить, на время, пока у вас след от шрама на солнце не загорит. Но у нас случайных людей почти не бывает, так что в доме артефакт не понадобится. Он ведь работает только пристегнутым? Можно чуть переделать, чтобы изменять внешность до неузнаваемости.
- А это разве законно?
- Здесь закон — это я, как сказал один весьма известный человек. Шучу, конечно... Вы ведь не собираетесь его никому продавать?
- Нет. У каждой девушки должны быть свои секреты.
- Все, хватит о грустном. Чуть позже вы познакомитесь с одним весьма серьезным молодым человеком... - Мне показалось, что дело было совсем не так, как она рассказала, но лучше подождать. Мало ли, какие у нее спрятаны скелеты в шкафу...
Мы вошли в дом с черного хода и поднялись на второй этаж, где Клер сразу же увела Линн в спальню — проснулся Стивен. По-моему, она не сразу поняла, что лицо девушки приобрело нормальный вид, а я не стал хвастаться успехами. Ничего, чуть позже вместе поохают и поахают, им вдвоем будет о чем поговорить. А мне нужно еще делами позаниматься в кабинете. Нужно давно уже начатую вещь доделать, чтобы не лежала зря. Сделаю, отдам, и можно будет начинать работать над следующей. Размеры вроде уже есть, только бы вот найти, куда я засунул этот листок с рисунком и записями...

В спальне все стихло, Клер ушла на кухню — я слышал ее шаги на лестнице. Небольшая бронзовая пряжка, натертая специальной пастой, сияла даже при свете настольной лампы, и можно было пришивать ее на место. Не успел взять в руки иголку и нитки, как ощутил на себе чей-то взгляд. Что, в дом пробрался ниндзя? Нет, это всего лишь нянька заглянула в кабинет.
- Можно войти?
- Пожалуйста, ничего секретного нет. Пока что... - Не прогонять же ее.
Линн подошла к столу и увидела почти готовую «сбрую».
- Ой, а это что такое? Я могу посмотреть? - Дождавшись моего кивка, взяла будущий артефакт в руки и принялась вертеть.
- Надо же... Не понимаю... А, вижу!.. - Она приложила шитье к своей груди, после чего заметно покраснела и положила изделие на стол. - И для кого это? Только не говорите, что для миссис Стефансон — у нее другой размер.
- Для знакомой. Она меня попросила, вот и сделал.
Линн покраснела еще сильнее. Ну, девочка, это совсем не для того, о чем ты скорее всего подумала!.. Но и разъяснять ее ошибку не буду. Просто из вредности...
- Скажите, а можно... Так же, как убрать шрам... Только увеличить...
- Я понял, о чем вы. - Бюст у нее действительно небольшой, это стало понятно еще в сарае, когда... - Нет. Я умею убирать то, чего не должно быть. А вот сделать так, чтобы появилось то, чего не было раньше... - Ох, совсем не то я говорю!.. - Или чтобы добавилось к тому, чего мало... Я не умею. Так что придется вам пока остаться с тем, что есть.
Судя по всему, Линн не очень надеялась на положительный ответ, но все-таки заметно поскучнела и отошла к окну.
- А миссис Стефансон видела... это?
- Да, следующую... хм... штуку... буду делать для нее.
- Интересно вы живете...
- Я вас уже предупредил, что тут можно увидеть много необычного. Привыкайте. С Джонатаном уже познакомились?
- Еще нет, наверное, он вернется домой к ужину.
- Если не секрет, где вы служили в Конторе? - Я решил сменить тему.
- В Порт-Айленде. - Видя мое затруднение, она добавила, - это севернее, тоже на Западном побережье.
- И там все это случилось?
- Да. Собиралась выйти замуж, уже назначили день свадьбы... И тут отправили на задание. Босс сказал, что после него меня год никто не будет вызывать. Ну да, кому нужны покойники! - Линн вздохнула и отвернулась к окну.
- Простите, не совсем понял?.. Может, расскажете, как все было на самом деле? Без утайки?
- А что там понимать... Слушайте, как было дело... Я стала подружкой-охранительницей у... Нет, фамилию нельзя упоминать... Пришлось сопровождать ее всегда и везде.
- Без мужа?
- Да, она была... Я полгода провела с ней рядом, все должно было закончиться... Мой жених через месяц начал ревновать, мол с кем там изменяю... Да не было никого из мужчин, даже рядом!.. А он и слушать на хотел. Или он, или служба!.. Зря только звонила...
- Знакомо...
- И вот, перед самым окончанием срока... На который договаривались о моем... присутствии... Она попросила меня выехать в лесной домик, вроде как хотела отдохнуть от дел.
- Вдвоем?
- Ну да.
- А как же охрана, прислуга?
- Так там все готовили заранее, а охрана размещалась неподалеку. Просто так мимо них не пройдешь... Как эти дуболомы утверждали... Вот той ночью все и случилось...
- Налетчики ворвались неожиданно?
- А что, нападения всегда происходят, когда их ждешь?.. Тем более, что на следующий день я уже готовилась помахать ей ручкой на прощание. И громко выругаться...
- Что так?
- Да надоело все... Пристрастия у этой дамочки были... весьма своеобразные.
Пауза продлилась около минуты, я молчал. Наконец, Линн продолжила.
- Мы выпили... немного... Ну, бутылку вина, наверное... Каждая...    - Я хмыкнул - «немного», да... Интересно, что за вино? - Вообще-то, я почти не пьянею.
- Вино не было отравлено, или туда не намешали снотворного?
- Нет, это точно. Мы ведь тогда пили из одной бутылки, бокалов было два, но они постоянно путались. Так что уснули бы обе, это точно... И тут... вломились эти трое... А я не одета... - Резко повернувшись ко мне, девушка яростно выпалила:
- Да голая я была, голая!.. Хорошо еще, что не связанная, как иногда бывало... Пришлось сначала отмахиваться подручными средствами. Повезло, свои ножи рядом с кроватью на пол бросила, когда раздевалась... - Эх, как у нее сейчас лицо раскраснелось!..
- Это которые обычно на ноге закреплены, по три с каждой стороны?
- Откуда?.. Ах, да... - Я ведь не просто так оглаживал ее в сарае, мало ли что вам могло показаться. - И когда разобралась с этими... Со спины прыгнул четвертый, еле увернулась. Этот гад спрятался, все выжидал нужного момента. Ноги меня уже плохо слушались, вот и зацепил... Правда, тут же упал на свой кинжал, три раза подряд... Я обернулась проверить, как дела у охраняемой, а эта сучка в шелковом халате меня целится из револьвера, и на курок нажимает!.. Вот я ей руку и прострелила... Промазала, хотела в лоб засадить, да руки тряслись...
- Она что, была заодно с похитителями?
- Какое там «заодно»! Она ими командовала, но это уже потом выяснилось... Хотела разыграть свое похищение бандитами. До этого задания я участвовала в одном расследовании... Незаконная торговля артефактами и всякой алхимической гадостью... Но меня с него неожиданно сняли и отправили... Вот на это сопровождение... Ну, я связала раненую падлу, руку ей перетянула, чтобы кровью не истекла, кое-как оделась и пошла за помощью.
- Телефона в домике разве не было? Прислугу вызвать, и все такое...
- Кто-то весьма предусмотрительно обрезал провода, так что связь не работала. Приехали агенты из Конторы, и все завертелось... Но я почти сразу очутилась в больнице — кинжал, которым меня полоснули, оказался с ядом. Разве что из-за крепкого вина отрава подействовала далеко не сразу, вот ведь какая незадача. - Линн хмыкнула. Цвет лица у нее вернулся к нормальному, только вот в глазах застыло странное выражение. - Главное, что подопечную чуть было не отпустили, хорошо, я успела сказать старшему группы, что она в меня специально стреляла... Раскрутить ее темные делишки удалось не все, но дамочка надолго поселилась в тюрьме. Только вот меня быстро-быстро постарались убрать как можно дальше. С глаз долой — из сердца вон. Разве что мне шрам на память остался... - Линн снова отвернулась к окну.
Я встал из-за стола подошел к ней и обнял. В отличие от Нинель, которая когда-то стояла на этом самом месте, девушка была вполне осязаема. Только вот ощущения — как от мраморной статуи, гладь, не гладь. Ничего, оттает со временем, когда начнет отличать меня от обломка корабельной мачты... Надеюсь...
- Ваш бывший жених записался в армию и отправился куда-то за океан, даже не оглянувшись, когда вы махали ему вслед? Значит, так будет лучше. Пусть он найдет то, что заслужил.
- Не нужно так... Он хороший парень, просто... Не выдержал.
- Ничего, найдется и тот, кто выдержит. Всему свое время.
- Правда? - Наконец-то, где-то там, в глубине, появился проблеск надежды. Еле заметный, но это больше, чем ничего.
- Да. И еще... «Монах останется монахом и голый, а вот рясу можно купить».
- Это вы к чему? - Линн наконец-то улыбнулась.
- Завтра вы отправитесь в модный салон, где для вас подберут новую одежду. Рядом с миссис Стефенсон вы не можете выглядеть бедной родственницей.
- Но это... слишком дорого...
- Не дороже денег. У нас там особый кредит, только не злоупотребляйте. И еще... Ищите юбки, в которых можно сделать что-то вроде незаметных карманов на боках, с застежками... Чтобы вытаскивать ваши кинжалы, не задирая подол.
- Я пробовала, но так не получается. Интересно... - Она явно задумалась. - Откуда...
- Неважно. Я еще раз повторяю — в этом доме вы встретите очень много необычного, так что привыкайте не задавать вопросов.
- Будет исполнено, - девушка выскользнула у меня из рук, мимоходом прикоснувшись бедром, и направилась к двери. Возле самого выхода она остановилась и негромко сказала:
- Я разрешаю вам шлепать меня по попке... Только не щипайтесь очень сильно — я не люблю синяков! - и тут же вышла в коридор, после чего еле слышно скрипнула дверь в спальню.
Неужели Линн — нимфоманка? Не знаю, я с такими крайностями еще не сталкивался. Надеюсь, вскоре мы это дело разъясним...
Вот и поговорили... Ну миссис Джонсон, ну и удружила!.. Теперь понятно, почему она так быстро уехала. Не хотела рассказывать, что привезла девчонку, у которой завелись огромные летучие мыши в колокольне? [Английское выражение, примерно то же самое, что и «Тараканы в голове»] Или хотела, чтобы мы помогли вернуть ее в нормальное состояние? Но мы же не мозгоправы!.. Ладно, подумаем об этом завтра. Лишь бы нянька не оказалась оборотнем. Хотя, сегодня не полнолуние, так что надеюсь провести ночь спокойно. И в ее чемодане никаких артефактов я не почувствовал — даже спрятанных. Все, хватит с меня чужих проблем, а то от переживаний так сильно есть захотелось!..
Ужин прошел как обычно, но нашей новой знакомой за столом не было — проснулся Стивен, и она занималась с ним обычными делами — перепеленать, накормить, убаюкать... Судя по всему, опыта в таких делах у нее хватало. Да и Клер подтвердила — у Линн, оказывается, было две младших сестры. Вот в чем дело... Тогда понятно.
После ужина я занимался в кабинете чисткой пары револьверов из нижнего оружейного шкафа, заодно размышлял о том, что осталось непонятным. Есть в истории Линн реальные темные места, или она мне рассказала все же слегка укороченную и припудренную историю?
Я услышал, как скрипнула дверь спальни, и подошел к двери. Линн сделала пару шагов и увидела меня.
- Линн, не уделите мне несколько минут?
- Всегда пожалуйста, только не очень долго, мне бы успеть поужинать. Есть захотелось. Если честно...
- Да всего несколько вопросов, проходите...
Я усадил ее на стул, который специально ради этого придвинул поближе к креслу, уселся сам и приготовился записывать.
- Хочу поподробнее расспросить вас о прежнем месте службы.
- Зачем?
- Чтобы убедиться, не тащится ли за вами «хвост» из прошлого. Не хотелось бы в одну не прекрасную ночь проснуться от того, что надо мной нависает убийца с огромным ножом в руке. Так что, пожалуйста, изложите свою историю еще раз, под запись. Не бойтесь, это недолго. Только... прошу, не скрывайте и не умалчивайте ничего, даже если будете повторяться.
Спустя несколько секунд девушка кивнула:
- Хорошо, я согласна, спрашивайте!
- Итак... Кто тогда был вашим начальником?
- Мистер... Толедос. Он был начальником всего нашего отделения, и наша группа подчинялась ему напрямую.
- Чем конкретно вы занимались? Как я понимаю, ничем колдовским или мистическим...
- Только с уголовной стороны. Да у нас и специалистов по всяким ведьмам и колдунам там не было. Торговля и спекуляция артефактами, старыми и новоделами — да, была, процветала... За что нас все время и ругали, мол, справиться не можете! Удавалось накрыть мелкого торговца с десятком амулетов — праздник!..
- Ясно... А почему вдруг вас решили сделать телохранителем и... спутницей?
- У меня была... особая подготовка, ну начальство и решило, что девушка в роли персонального охранника окажется сюрпризом для возможных бандитов. Кто бы тогда знал... - Линн вздохнула.
- Не помните, чья именно идея была?
- Да кто бы мне сообщил!.. Приказали собрать немного вещей и прибыть по такому-то адресу. Сопровождать... даму... - тут она хмыкнула, - все время, на выездах в городе и по месту жительства, никуда не отлучаясь, до особого распоряжения. Пообещали дольше, чем на полгода, не задерживать. Знала бы, чем все это кончится — бросила бы значок на стол и ушла, хлопнув дверью.
- Даже так?
- Тогда я была на два года моложе... И на целую жизнь глупее. Поэтому начала выполнять приказ, со всеми подробностями. - Щека Линн заметно дернулась.
- Возможно, это неприятно, но... Вам что-нибудь показалось странным в ее поведении?
Девушка сразу поняла, о ком речь.
- Сначала нет, вроде бы все хорошо, но... Примерно через неделю...    Начались вечеринки, без мужчин, но с молодыми женщинами...
- Вас это не удивило?
- Мало ли какие причуды могут быть у богатых! Лишь бы закон не нарушали... слишком явно. Но никаких мрачных ритуалов там не проводили, это точно. Так, небольшие веселые пьянки для узкого круга... полураздетых лиц женского пола...
- Ритуалов не было, значит?.. А она не пыталась добыть ваших волос, срезанных ногтей или... крови? Кости, черепа и прочие непонятные кишки в доме были?
- Кровь... Ее она тоже получить вряд ли могла. Никаких костей и черепов я там не видела. Свои волосы и ногти я или сжигала, или тайком закапывала в саду.
- Это очень хорошо, защита прямо как по книжке!
- Я не спала на занятиях по противодействию колдовству и защите от магических нападений. Хотя, многие будущие агенты не считали этот предмет интересным или нужным. Вроде как «Сказки все это!»
- Могу заверить, что дело совсем не так... Если они столкнутся с настоящим... магом... То небрежность будет очень дорого стоить как им, так и окружающим.
- Наверное, вы правы. Но там был тихий городок, даже слухов о колдунах никогда не попадалось.
- И что дальше?
- Дальше... Меня все-таки уговорили присоединиться к их теплой компании. Да мне и самой надоело торчать в дальней комнате, слушая звуки безудержного веселья.
Линн с минуту помолчала.
- Ничего особенного там не происходило. Курам не рубили головы, не брызгали друг на друга козлиной кровью, не проклинали неверных мужей или любовников... Просто кучка полупьяных дамочек... в странных нарядах... очень-очень странных нарядах... Правда, иногда две или три из них спускались в подвал на пару часов, затем возвращались, раскрасневшиеся и довольные. Чаще всего в подвал спускалась хозяйка, причем все время с разными гостьями. На самом деле вход туда был только один, из дома. Вообще не о чем беспокоиться...
- Если не хотите, то можете не рассказывать, мне уже примерно понятно, в чем дело.
- Да рассказывать особо нечего... Я тоже примерила странный наряд и начала спускаться с ней в этот подвал. - Линн пристально посмотрела мне в глаза, словно проверяя мою реакцию. - Ну, чем там было еще заниматься?..
- Ладно, а когда хозяйку дома арестовали, она случайно не выкрикивала непонятных фраз на странном языке?
- Нет, просто ругалась, хохотала как ненормальная, глядя на мое изрезанное лицо, и орала что-то вроде «Теперь только демоны захотят иметь с тобой дело, грязная сучка!.. Пусть твоим главным любовником станет зеленый дьявол, такой же уродливый, как и ты!..» На суд я так и не пошла, все еще лечилась в госпитале.
- Странно... Почему не убрали шрам, ведь это не так сложно?
- Доктора сказали, что там рядом проходит нерв, и даже если убрать... этот ужасный рубец... То сторона лица может вообще перестать шевелиться.
- И целителей в целом городе не нашлось, ни одного? Уверяю, что даже при среднем уровне навыков разгладить эту полосу кожи смог бы почти любой.
- Вдруг оказалось, что в городе таких нет. Есть только шарлатаны, не способные убрать даже юношеские прыщи, не то что шрамы размером в половину лица.
- Немного странный вопрос — а не было ли это задание работой «под прикрытием»? Ну, знаете, когда агента засылают в банду с тайной миссией.
- Сначала я тоже так подумала... Нет. Совершенно точно, нет. Меня просто убрали с того дела... И потом...
- Я помню, что было потом. Все равно, меня удивляет ваша... судьба. Почему Контора отправила вас за борт без пенсии или хотя бы пособия?
- Начальство решило, что вступать в связь с подопечным — верх непрофессионализма. Никто не стал слушать моих объяснений, что это изначально озвучили именно как особое задание... Спросили, ну и какие важные сведения мне удалось добыть, развлекаясь в том подвале «Ласковой боли»?..
- Примерно понял... Кстати, ваша подопечная действительно никогда не видела демонов вживую, на самом деле.
- Это еще почему?
- Потому, что знает о них только из книг или чьих-то сплетен. И где вы провели эти два года?
- Продавала пирожные в кофейне. А куда бы меня еще взяли с такой... отметиной? С трудом удалось купить этот... незаконный артефакт... Надо же, против чего боролась, тем и пришлось пользоваться, да еще так долго...
- Но вы ведь не совершали преступлений с его помощью?
- Нет, какие там преступления!.. В солидных местах везде развешаны устройства, которые отключают подобные брошки. Туда и соваться бесполезно... Вот я и пристроилась в дешевой забегаловке. Денег хватало только на жилье, еду и подзарядку артефакта раз в пару недель...
- Вот так, значит, понятно... Миссис Джонсон действительно ваша родственница?
- Да, двоюродная. Просто... я тогда быстро уехала из города, вот она долго и не могла меня найти. И вряд ли кто из моей прежней жизни сможет сюда добраться. А если и доберется — у меня есть, чем его встретить, - Линн демонстративно похлопала себя по бедру. Под платьем явственно обозначилась перевязь с кинжалами.
- Так, я все записал, спасибо... Наверное, вас скоро позовут, так что идите, а то Клер будет сердиться.
Линн поднялась со стула, подошла ко мне и сказала:
- Не будет, она ведь очень добрая, - и легонько провела пальцами по моему плечу, будто проверила — настоящий я или нет. - Спасибо за помощь и участие... Можете располагать мной, как угодно. - Провела пальцами по моей руке еще раз и вышла в коридор, сразу же направившись к лестнице.
Может, она просто устала, а тут еще я привязался со своими расспросами? Разбередил старые раны, и все такое... Да еще два раза подряд... Нет, я просто обязан знать, что и как у нее случилось. И почему начальство оказалось такими сволочами? Может, просто потому, что этот агент женского пола не уделил внимания дежурным комплиментам? Или посмела не ответить взаимностью на неуклюжие ухаживания? Или... дело в совсем другом? Теперь я знаю, чем озадачить своего босса.
Между тем внутренний голос совсем распоясался и начал описывать красочные картинки под общим девизом «Располагайте меня где только можете и как хотите!..» После мелькнувшего варианта «Под ночным звездным небом на плоской крыше бывшего каретного сарая» мне пришлось сделать усилие и приказать ему заткнуться. Шутник, чтоб его!.. Хотя, если честно, вариант очень даже инте... Да хватит уже, я сказал!..
Размещено: 15.08.2021, 18:11
  
Всего страниц: 2