Всего страниц: 3
Алесь (corud): Возвращение принца. Хроники Звездной Империи
Размещено: 04.04.2019, 18:34
  
Алесь (corud)
Возвращение принца. Хроники Звездной Империи
Аннотация: Приключенческий фантастический роман. В результате интриг между звездными властителями Высших Сфер наследник Владыки звездного содружества Хоолан попадает на заброшенную планету, где ему со своим бывшим охранником придется совершить изнурительно долгий путь на остров, где оказался расположен аварийный маяк. На их пути встают страшные южные болота, бесконечно высокие горы и кишащие хищниками леса. Но больше всего проблем создают все-таки люди, впавшие в варварство. Постепенно принц из обычного бродяги становится самой важной персоной на планете. Благодаря его непосредственному вмешательству рушатся незыблемые крепости, создаются новые союзы и резко меняется сама жизнь тысяч людей. Но, даже вырвавшись с дикой планеты, принц так и не приблизился к разгадке многочисленных тайн своей семьи.

Выставлен ознакомительный фрагмент. Требуется помощь в вычитке с упором на стилистику. "Помогатели" прочитают роман первыми и бесплатно.

    Старый Замок

    У огромного панорамного окна, в гравитационном кресле, которое само по себе стоило целое состояние, восседал человек. Он был очень стар и уже достаточно давно проживал в этом не самом простом из миров. Его выцветшие глаза уставились на сцену, умиротворяющую любую человеческую натуру. Горы, закат, брызжущий на их фоне цветной аурой водопад. Яркая зелень раскинувшихся в долине    лугов чуть потускнела в накатывающих сумерках, в отличие от глаз старика, которые иногда вспыхивали странными синими огоньками.

    Он не спал и не впал в прострацию, так уж был устроен его высокоорганизованный мозг. Пока одна его часть отдыхала, вторая совершала сотни тысяч операций. Люди уже много веков    назад поняли, что лучше усовершенствовать собственный мозг, вместо того, чтобы изобретать его искусственный аналог. Именно тогда биохимия стала главнейшей из наук.

    Человек не пошелохнулся, когда легкое дуновение воздуха известило его о том, что жалюзи из холодной плазмы на входе открыто. Чужакам сюда входа не было.

    - Владыка?

    - Говори, - повинуясь нервным импульсам старика, кресло развернулось и на вошедшего, такое же старого человека уставились чуть потеплевшие глаза.

    - Его осудили.

    - Мор, ты становишься утомительным и немногословным.

    - Он летит на лайнере, его сопровождает страж из непричастных.

    - Хорошо.

    Тот, кого назвали Владыкой, задумался. Именно эту комбинацию, вследствие которой был и осужден этот молодой человек, он задумывал последнюю пару месяцев. Ведь для благоприятного исхода дела пришлось дергать многие тысячи ниточек, которые в свою очередь тянули за собой десятки тысяч исполнителей. Такова судьба правителя, тем более такой огромной звездной системы - держать силовые нити власти в своих руках.

    - Что-то еще?

    - Почему вы так печетесь о нем, Владыка?

    - Хм, ты еще не догадался, старый балбес?

    - Неужели...?

    - Да.

    - И он будет править?

    - Возможно, если останется в живых. Наши враги также не дремлют.

    - Огромный риск, Владыка.

    - Жизнь сама по себе риск, Мор. Это его судьба, я здесь бессилен. Мы так давно знакомы, что ты должен был догадаться.

    - Давно, сир, сто пять лет! - вошедший позволил себе улыбку.

    - Неужели?

    - Будет завтра, сир. Мы познакомились на той самой площадке около водопада.

    Владыка задумался, затем также улыбнулся.

    - Старый пройдоха! Ты именно для этого вытащил меня в эту дыру?

    - Во всяком случае, здесь безопасно и продуктивно думается.

    - Ты прав, в этом старом замке очень интересно размышлять. Значит, завтра у нас пикник?

    - Так точно. Добрые старые блюда и то вино, которое двадцать пять лет назад мы заложили в здешний подвал.

    - Когда ОН родился....

    Старик развернул кресло к окну. Он пытался вместе с последними лучами солнца поймать вдохновение для своих ночных размышлений. Мозг Владыки не знал сна и отдыха, так уж он был устроен.

    .

    Межзвездный лайнер "Аранда"

    Пассажирский лайнер высшего класса "Аранда" не был самым большим и самым быстрым из Звездных Летунов. Но он имел отличную репутацию среди Богемы Высших Сфер - надчеловеческой элиты современной галактической цивилизации. Это был самый настоящий летающий Дворец Искусств. На нем часто путешествовали знаменитые писатели, известные композиторы, популярные певцы, поэтому именно здесь можно было увидеть богатейших поклонников искусств, венценосных меценатов, а также руководителей культурных Департаментов, ищущих новые развлечения для своих правителей.

    Именно из-за этой особенности на "Аранде" вместо гимнастических залов и шикарных бассейнов находилось множество салонов, пара поистине огромных концертных амфитеатров, а также большое количество уютных гостиных. И сейчас в одном из культурных салонов лайнера, называемом «Лиловый», расположилось несколько компаний из числа пассажиров. А в салонах этого лайнера можно было не только поговорить, но и весьма недурно закусить. "Аранда" имела собственную оранжерею и огромный танк с морской водой, где выращивали свежие овощи, фрукты и разводили рыбу.

    Этот лайнер, к тому же славился своими особенными поварами, которые являлись самыми настоящими маэстро в кулинарном искусстве. Многие из них выросли на очень дальних планетах и привезли с собой неведомые экзотические специи, а также массу оригинальных рецептов. Постоянные клиенты даже называли лайнер местом, где совершается пиршество духа и тела.

    Небольшая компания, рассевшаяся за крайним столиком салона, уже отужинала, и сейчас пассажиры смаковали десерт.

    - Что ни говорите, но на "Аранде" самые оригинальные в этой части галактики десерты, – проговорила сухощавая высокая дама. Ее изысканное платье выгодно оттеняло своей позолотой общий лиловый настрой салона. На шее у женщины висела нитка драгоценных ярко-голубых    камней, каждый ценой в целое состояние. Они хорошо шли к ее глазам, которые все еще ярко сияли на несколько поблекшем лице.

    - Я полностью согласен с вами, маркиза Длосс, – повернулся к женщине молодой щеголь, внук известного сырьевого магната из семьи Креде. Даре в первый раз путешествовал самостоятельно, поэтому старался вести себя очень вежливо и учтиво. Вот и сейчас он удостоился легкого кивка головы маркизы, и уничижающего взгляда ее племянника Петера Длосса, молодого человека достаточно вольных взглядов.

    И в самом деле, явиться в салон в обычном дорожном костюме и ботинках - было верхом неприличия! Но, похоже, племяннику было на все это наплевать. Он откровенно скучал в этом нудном богемном путешествии, навязанном ему тетушкой. Молодых парней его возраста на лайнере практически не было, как и молодых девушек, страстным любителем коих он и являлся.

    Петер предпочел бы более дешевый и менее помпезный лайнер, из серии тех, на которых передвигались промышленники а финансовые магнаты. Там всегда можно было найти множество более простых развлечений, и существовал чрезвычайно богатый выбор красивых женщин с различных звездных систем. Но именно на этот раз строгая тетка настоятельно попросила непутевого племянника сопроводить ее на важные переговоры.

    А просьба маркизы фон Длосс означает прямой и непосредственный приказ. Петер достаточно хорошо изучил характер тетушки, в жестокости и коварстве она превосходила    большинство из знакомых ему мужчин. Парень же хоть и был молод, но в своей среде слыл отчаянным головорезом, ведь его обучали искусству убивать охранники самой маркизы. А дурная слава телохранителей семейства Длосс была широко известна в Галактике.

    - Ох! - томно протянула молодая светловолосая женщина, – Я бы с удовольствием перепробовала все здешние десерты, но мне нужно держать форму.

    Сидевший напротив блондинки маленький черноволосый мужчина только усмехнулся уголками глаз. А сами глаза лукаво мазнули по роскошному бюсту женщины. Это мимолетное движение не ускользнуло от маркизы, но она не подала виду. Выдержка и достоинство - этому учат еще в начальной школе Высших Сфер.

    Формы певицы, а блондинка была очень известной вокалисткой, и, в самом деле, были выдающиеся. Высокий рост, объемная грудная клетка и роскошные бедра, все это вместе делало примадонну весьма привлекательным объектом для мужчин. Женщина к тому же так умело обнажила свои груди, открыв их почти до сосков, примостив эти два выдающихся полушария на достаточно основательный корсет. И теперь этот волшебный вид стал для сидящих за столом мужчин незапланированным десертом.

    - Господин Бали, - обратилась маркиза к женолюбивому мужчине, – мы все с большим нетерпением ждем выступлений вашей протеже. Мы на "Аранде" уже целую неделю, и нам не терпится ознакомиться с ее творчеством.

    Бендет Бали вопрошающе взглянул на блондинку. Его правильней было называть хранителем казны, то есть распорядителем и импресарио певицы. За свою недолгую карьеру ему уже удалось зажечь немало звезд, но Имелия Корн была среди них настоящим бриллиантом. Ее выдающийся голос сочетался с природной красотой и недюжинным умом. И если большинство из артистов являлись для Бали не более чем средством для заработка, то Имелия …. В глубине души хранитель казны боялся себе признаться, что давно тайно влюблен в нее.

    - Имелия сама хотела составить график, - начал вслух оправдываться он. Ведь мнение маркизы много значило для Бали, ее-то многочисленные связи не помешали бы ему точно, – Она хочет немного отдохнуть перед гастролями, и ей необходимо войти в форму.

    - С формами у меня все в порядке, – улыбнулась певица, чуть тряхнув своим роскошным бюстом, попутно наблюдая за разгоревшимся в глазах огоньком сидящего напротив ее крепкосложенного мужчины, – Просто в эти дни я много наблюдала и размышляла. Мне нечасто приходилось вот так путешествовать в Космосе. А это, знаете ли, вдохновляет. И меня уже распирает от желания выплеснуть свои чувства на публику.

    - Так в чем же дело? – Петер Длосс поднял очередной бокал с напитком.

    - Осталось только согласовать график выступлений с командиром лайнера, – ослепительно улыбнулась Имелия.

    - О, это великолепно! - маркиза от чувств даже прихлопнула в ладоши, – Мне уже наскучили эти неспешные салонные разговоры. Хочется настоящего большого искусства!

    - Вот на ловца и зверь бежит! – воскликнул сидящий за столом крепыш, - Старший помощник Кхат! Прошу вас    к нашему столу! У нас к вам как раз образовалось важное дельце.

    К компании подошел стройный и важный офицер, старший помощник капитана лайнера Уран Кхат. В безупречно выглядящем мундире, всегда подтянутый и любезный, он производил впечатление на дам и умел ладить с мужчинами. Относительно молодой, со щеткой модных усов, умными и внимательными глазами, умением поддержать как светскую беседу, так и политические споры. Одним словом старпом лайнера «шел к успеху».

    Именно так охарактеризовала этого делающего политическую карьеру молодого человека маркиза Длосс. С самого начала рейса она высказала свою благосклонность к офицеру Кхату, допустив его даже в свою личную каюту. Вот и теперь молодой щеголь принял приглашение маркизы и занял место за столом.

    - Инженер Тамп!    Рад вас приветствовать, вы нечасто выбираетесь из своей берлоги.

    - Да вот, компания подходящая собралась, - ответил старпому моложавый крепыш, являющийся главным инженером Гильдии Маяков. Одной из самых главных и сильных гильдий в этой части Галактики.

    - Чем могу служить? – старпом улыбнулся благосклонно всем, не забыв одарить самым восхищенным взглядом Имелию и более жгучим саму маркизу.

    - Наша примадонна желает дать несколько концертов, – вмешался в разговор хранитель казны, все-таки это была его работа, – Нам хотелось бы составить их график.

    - О, да это отличнейшая новость для всех пассажиров нашего лайнера! – Кхат снова ослепительно улыбнулся Имелии, – Придется заказывать верхний амфитеатр, желающих увидеть ваши выступления будет предостаточно. Сейчас посмотрю на его занятость.

    Старпом откинул манжет мундира и нажал на невидимую кнопку, перед ним тут же    возник голографический экран и на нем стали быстро перемещаться зеленые буквы и цифры. Присутствующие в салоне люди совершенно не удивились этой продвинутой технологии, используемой звездным офицером. Они были достаточно состоятельными людьми и могли себе позволить подобную технику. А для космолетчиков, тем более, это было делом привычным, самая современная техника появлялась в первую очередь у них.

    А вот на большинстве обитаемых планет такие технологии могли себе позволить очень немногие. В первую очередь по экологическим и экономическим причинам. Традиции, появившиеся еще в глубокой древности, заставляли человеческие цивилизации резко ограничивать бездумное использование природных ресурсов. Зачем использовать лишний раз Д-планшеты, если можно писать карандашом на обычной бумаге? Деревья растут везде, углерод также элемент очень распространенный. Тогда зачем тратить ценные ресурсы и энергию на вящие безделушки? Вдобавок еще загрязняющие природную среду.

    - Посмотрите на вот такой график. Надеюсь, он вас устроит? – офицер повернул экран к певице и ее импресарио.

    Бали внимательно всмотрелся в виртуальный планшет и вопросительно взглянул на певицу. Та ткнула пальцем на одну из дат и попросила ее поменять. Через пару минут сообщение о предстоящих выступлениях оперной дивы уже ушло в корабельную сеть.

    Кхат снова обаятельно улыбнулся и предложил выпить за успешное начало гастролей. За столом его предложение дружно поддержали. Путешествие на роскошнейшем лайнере уже прошло свой первый Рубикон. Когда первоначальные впечатления и восхищения полетом уже малость поблекли, и именитые пассажиры начали оглядываться вокруг в поисках развлечений и удовольствий. Ведь именно для этого и существуют подобные межзвездные лайнеры!

    Мастер детективного жанра

    Через пару дней в салоне "Лиловый" собралась та же самая компания. Хотя нет, на этот раз за столом появилась еще одна занимательная пара. Женщина, молодая брюнетка с короткой стрижкой, по имени Инселота Гурх. Она являлась администратором гильдии перевозчиков и находилась здесь в качестве ревизора, обычная практика для Гильдии.

    Появление ревизора на таких роскошных лайнерах вызывало, в отличие от других сфер человеческой деятельности, своеобразное соревнование в стремлении ему угодить и показать свой самый лучший уровень сервиса. Обычно после такой проверки экипаж получал премиальные, а хозяева плюсовые баллы в рейтинге.

    Такие вот странные нравы царили в Высших Сферах. Здесь не работали жесткие правила Низшего Мира. Страх и жестокость оставались уделом низших существ. А наверху в почете было стремление к небесному совершенству, удача и компетентность. Поэтому люди из Высших Сфер и были такими богатыми и успешными. Только такие аристократы духа и могли управлять множеством человеческих миров, раскинутых волею судьбы по всей Галактике.

    Инсе, кстати, была далеко не так молода, как казалось на первый взгляд, ведь деньги могут принести успешному человеку и долгую внешнюю молодость.    Душа же все равно рано или поздно стареет. Поэтому если перевести взгляд с изгибов ее вполне изящного тела, чуть прикрытого легким платьем, то сразу натыкаешься на холодный взгляд темных, много чего повидавших глаз.

    Но, как ни странно, эта женщина весьма заинтересовала молодого племянника маркизы. Ингрит фон Длосс достаточно снисходительно отнеслась к причуде своего родственника. Ведь он увлекся не какой-нибудь простушкой, а женщиной с положением и с большим жизненным опытом.

    Вторым новым человеком в компании оказался давний знакомый инженера Тампа некий Цинак Чин. Он представился теплой компании, как писатель детективного жанра.. Сам Тамп не стал вдаваться в подробности, да и остальные в это время были заняты празднованием первого выступления Имелии Корн.

    Концерт прошел поистине великолепно, зал оказался совершенно полон. Публика приняла новую звезду на удивление очень тепло, живо отзываясь на незаурядное мастерство молодой певицы. А ведь публика на лайнере собралась очень взыскательная. И это был самый настоящий успех!

    Хранитель казны Бали сиял, как начищенный чайник; после выступлений на "Аранде" можно было ожидать целый шквал предложений с множества звездных столиц. Он несколько расслабился, хорошо выпивал, и не обращал внимания на разгорающийся в салоне флирт между старшим помощником Кхатом и Имелией.

    Офицер уселся рядом с певицей и вел с ней весьма оживленную беседу. Он, то и дело брал руку молодой женщины в свою узкую кисть, изредка украшая ее горячим поцелуем. Имелия была в этот вечер весела и смешлива, распространяя свое хорошее настроение на весь салон. И ее смех оказался на редкость очень привлекательным, он звонким колокольчиком растекался по салону, привлекая внимание сидящих сегодня здесь важных персон.

    Но пассажиры уже знали, кому принадлежит этот очаровательный смех, и только снисходительно кивали головами. Да и что может быть прекрасней в мире заливистого женского смеха? Молодые и прекрасные женщины украшают этот слишком жесткий мир своей мягкостью и добротой, делая его чуть лучше.

    Поэтому в "Лиловом салоне" в сей час и царила веселая, приподнятая атмосфера. Подходящие в него пассажиры вскоре также попадали под ее очарование. За столами начинались оживленные беседы, то и дело мелькали улыбки. То тут, то там раздавались смешки, восклицания и веселые выкрики. Сегодня в Лиловом царил настоящий праздник!

    Маркиза Длосс наблюдала за всем этим действом с неподдельным удовольствием. Глубоко в душе она не была жестокой женщиной. Просто правила игры, принятые в этом мире, заставляли ее действовать по своим канонам. Но тут-то можно, наконец,    немного и расслабиться!

    Внимательный взгляд маркизы подмечал сладострастные взгляды Кхата, время от времени бросаемые на роскошный бюст женщины. И то, что Имелия пододвинулась на стуле поближе к офицеру, так что их бедра стали соприкасаться. Чуть позже и рука старпома легла на ее покатое бедро.

    «Кажется, я знаю, где наш молодой ловелас проведет ближайшую ночь» - с легкой усмешкой подумала Длосс. Но тут она пересеклась взглядами с новым членом их кампании. Серые искристые глаза понимающе смотрели на маркизу. Похоже, этот мужчина размышлял в подобном же контексте.

    Длосс еще раз заинтересованно взглянула на писателя. На вид около сорока лет, спортивная фигура, под рубашкой заметны бугры мышц, такие появляются только после регулярных тренировок. Лицо удлиненное, с выпуклым длинным носом и острым подбородком. Лоб уже изборожден первыми морщинами, значит все-таки он старше. Под стоячим воротником, на шее чуть заметна извилистая татуировка. Хм, подобные тату редко кому разрешали носить в обычных мирах.

    - Старший помощник Кхат, - обратилась к офицеру маркиза, – не представите нам подробнее нашего нового компаньона, а то он излишне скромен.

    - Да, да, – Кхат встрепенулся. Он и в самом деле слишком увлекся молодой певицей. Она сегодня на него воздействовала магически, и он напрочь забыл о своих прямых обязанностях, – Простите, я тут немного…

    - Не извиняйтесь, офицер, - мягко прервала его Длосс, – рядом с Имелией большая часть мужчин становятся идиотами.

    За столом засмеялись, а Кхат немного сконфузился, но быстро взял себя в руки и заговорил.

    - Цинак Чин, очень известный писатель детективного жанра. Некоторые считают его мастером совершенно нового направления в этом, весьма популярном разделе литературы. Родом он с системы Сирцеи. Здесь по персональному приглашению герцога Энотана.

    - Вот как? - маркиза была удивлена. Герцог Энотан приглашениями не разбрасывался. Значит, и, в самом деле, этот писатель был человеком незаурядным, – А сам Цинак сможет нам хоть немножко рассказать о себе? Например, откуда у него татуировка Гильдии Копателей?

    За столом все буквально замерли и дружно повернулись к писателю. Гильдия Копателей была организацией легендарной и загадочной. Никто никогда не видел ее представителей вживую, но все о ней слышали, а также сталкивались с плодами ее работы. Самыми большими достижениями Копателей являлись обнаруженные не так давно пространственные маяки Древних.

    - Браво, маркиза! – хлопнул в ладоши Чин, – А я думал, что разгадывание загадок это уже    моя прерогатива. Знаете, я и, в самом деле, в молодые годы являлся членом этой Гильдии, но затем меня затянули более интересные занятия, - Мужчина взял большой бокал с красным вином и чуть пригубил его, – А вообще, хотелось бы узнать, дорогая маркиза, что привело вас к такому необычному заключению? Просто я сам мастер подобного подхода к логическим умозаключениям и признаюсь, что достиг на этом поприще многого.

    - Ну, если достигли, то сами же и расскажете, – холодно ответила Длосс и посмотрела прямо в усмехающиеся глаза писателя. Этот нахальный взгляд ей явно не пришелся по вкусу. Не привыкла хозяйка могущественной корпорации к таким взглядам.

    - С большим удовольствием, маркиза! – писатель отвесил шутливый поклон, – Ну, во-первых, у вас    очень проницательный взгляд. Многих обитателей Высших Сфер обучают этому еще в детстве. Значит, вы все-таки заметили мою татуировку, дань моей неосмотрительной молодости. Хотя тайное ее значение никто кроме членов самой Гильдии не знает.

    Потом вы узнали, что я с системы Сирцеи, очень древнего мира, по одной из исторических легенд он был одним из двенадцати колоний Первых. До Первого Объединения и запрета некоторых биологических исследований, в нашей системе активно практиковалась генетическая модуляция. Поэтому у многих из нас очень крепкий костяк, на который нарастают буквально горы мышц. И также присутствует прирожденная быстрая реакция и острый ум.

    В армии Первой Империи сирцианцы служили в элитных частях, и те войны произвели большое опустошение в моем народе. Ну, а в наше время за потомками модуляций идет настоящая охота. Многие Гильдии или Корпорации хотели бы видеть нас в своих рядах. А так как наша достопочтенная маркиза уже имела дело с Копателями, то, сопоставив увиденную татуировку и мое происхождение, она сделала правильный вывод. Ведь и ваш род подвергся генетическим изменениям? Не правда ли?

    - С чего вы взяли? – голос маркизы показательно заледенел.

    - А я заметил, что вы и ваш племянник с большим удовольствием употребляете спиртные напитки, но при этом совершенно не захмелели. Значит, у вас расщепление алкоголя идет намного быстрее, а возможно и процесс жизнедеятельности вообще здорово усовершенствован. Может, поэтому ваш племянник является курильщиком тосанского листа.

    Маркиза побледнела и бросила обжигающий взгляд на Петера, а тот сразу пошел пунцовыми пятнами.

    - С тобой мы еще поговорим, – прошипела женщина племяннику, а потом более спокойным голосом осведомилась у Чин, – С алкоголем понятно, но как вы про курение узнали?

    - Элементарно, дорогая маркиза. Ваш родственник азартно любит удовольствия, но алкоголь из этого списка вычеркнут, поэтому проще всего принимать легкие наркотики. На большом пальце правой руки у него имеется характерная натертость, свойственная тем, кто часто держит деревянную трубку. Ну, а нынче в моде как раз тосанский лист!

    - Браво! - теперь пришла очередь знатной женщине похлопать именитому писателю, – Вы меня заинтриговали.

    - И вы слишком много болтаете, – на другом конце стола Длосс-младший с нескрываемой злостью смотрел на своего разоблачителя, - Не боитесь последствий, создатель детективов?

    Чин спокойно выдержал испепеляющий взгляд Петера и поднял бокал с красным напитком.

    - Вино здесь отменное, из подвалов Горуна. А вы, молодой человек, насколько я знаю, обладаете массой навыков, необходимых в вашем опасном    бизнесе. Но опять же, не забывайте, пожалуйста, где я провел лучшие свои годы.

    Петер бросил быстрый взгляд в сторону мужчины и отстраненно разлегся в кресле. Сидящие за столом были отлично осведомлены, кто такие Копатели. И при всей своей наглости и дерзости Длосс-младший дураком не был точно и знал, когда следовало остановиться.

    - Вот и отлично! - удовлетворенно кивнул писатель,    – Приятно иметь дело с умным человеком, а ваше семейство всегда славились благоразумием. Да и, в конце концов, ведь все эти разговоры не выйдут за пределы стен этого космического корабля. Вы согласны со мной?

    Все дружно закивали, сболтнуть лишнее означало навсегда закрыть двери на все пассажирские лайнеры Высших, а то и получить более неприятные проблемы. Именно поэтому в многочисленных салонах лайнера можно было спокойно вести достаточно резкие споры и дискуссии. Плохо бывает тем, кто падок на лесть и сквозит незаслуженным оптимизмом. Иногда полезно услышать и что-то нелицеприятное.

    Обстановка за столом заметно разрядилась. Племянник был занят своей новой пассией, певица все также мило хохотала. Только через некоторое время покой снова нарушила именно маркиза.

    - Знаете, вы всерьез заинтриговали меня. Мне хотелось бы убедиться, насколько ваш дар уникален. Вы можете по внешнему виду и поведению пассажиров, находящихся за соседними столиками, определить, откуда они и их род деятельности? С нами ведь сидит старший помощник Кхат, он по долгу службы многое знает о гостях лайнера.

    - Рад вам услужить, маркиза – лучезарно улыбнулся писатель, – С кого начнем?

    - Первый столик от двери.

    - Ну, это очень просто, – Чин повернулся и бросил мимолетный взгляд в ту сторону, – вот эта пара толстяков состоит в гильдии Света, только у этой гильдии имеются Прожигатели, достаточно мощное оружие,    разрешенное очень немногим. А преобразователи, встроенные в кисти этих толстяков, обязательны для ношения всеми членами этой гильдии. По их внешнему виду не скажешь, что они встроили преобразователи за свой счет. Так что скорей всего это обычные администраторы. И здесь они ведут переговоры со знатной четой, – мужчина бросил еще один взгляд в ту сторону, – родом скорей всего из крайних систем Медисы. Немодный покрой одежды, ведут себя скованно, в обществе бывают явно не часто.

    Длосс повернула голову к корабельному офицеру, тот оторвался от воркования с Имелией и быстро ответил на незаданный вопрос.

    - Господин Чин совершенно прав. Толстяки и в самом деле администраторы Гильдии Света, у них на нашем лайнере запланировано несколько важных встреч. А та парочка - герцог и герцогиня Винта, хозяева трех систем Медисы. Очень богатые люди, но не любят светиться на публике. Кстати, дорогая Имелия, герцогине Винта очень понравилось ваше пение, и она хотела бы пригласить вас в свои владения.

    - Ой как здорово! – певица привстала в порыве и приветственно замахала в сторону герцогини. Затем повернула голову в сторону писателя и кокетливо спросила, - Мне так понравились ваши умозаключения, не могли бы вы рассказать и о том молодом человеке, в красном сюртуке, сидящем через столик от нас?

    - Да без проблем. Хотя он довольно-таки скрытен, полностью поменял свой обычный облик, и старается не попадаться лишний раз на глаза, но все равно можно с полной определенностью утверждать, что этот молодой человек на корабле только с одной единственной целью: торжественно прибыть на свою свадьбу в качестве жениха.

    - Но как? - теперь пришла очередь удивляться и старшему помощнику капитана – Это просто невозможно! Он здесь под чужой фамилией и почти не появляется в обществе. Как вы узнали, дорогой Цинак?

    - Знаете, он зря слишком сильно поменял свой стиль одежды. Можно сразу определить, что в облачении рядового путешественника он чувствует себя крайне неудобно. А это значит, что он привык к абсолютно другому одеянию. И отметьте, этот молодой человек делает иногда характерные движения, как будто хочет придержать или поправить края своего обычного платья. Такие движения присущи обычно тем, кто носит карсисианские туники.

    - Вы хотите сказать…, - ошеломленно проговорила маркиза.

    - Да, дорогая миледи, это принц крови из клана князей Крских. Из этого знатного и древнего рода вышло не меньше десятка императоров. Они из сообщества настоящих правителей нашей галактики.

    За столом раздались вздохи и    приглушенные восклицания. Случай был неординарным.

    - Боже мой! – вступил в разговор, молчавший до сих пор молодой человек, – Это же сам принц Корсин!

    Компания замолчала, обратив свой взор на молодого внука богатого фабриканта. Юноша покраснел и начал объясняться:

    - У него свадьба через месяц на планете Оза. Я как раз направляюсь туда и поэтому просмотрел все тамошние новости. Он будет новым правителем этой планеты.

    - Дамы и господа, – прервал разговор старший помощник капитана, – я понимаю, что это все занимательно, но принц на нашем лайнере инкогнито. Поэтому хотелось бы, чтобы это открытие осталось между нами.

    Все сидевшие за столом дружно согласились с офицером. Старинные обычаи в высшем обществе принято соблюдать, поэтому тайное путешествие принца из рода императоров никого не удивило. Только Даре Креде иногда кидал взгляды в сторону молодого жениха и сопровождавшей его небольшой компании.

    - Хотите с ним познакомиться? – осведомилась заметившая эти взгляды маркиза Длосс.

    - Честно говоря, да. Я хотел бы сделать на Оза карьеру.

    - Вот как? А на каком поприще, если не секрет?

    - Моя семья уже несколько поколений занимается вопросом создания    автономных морских поселений. И достаточно успешно, надо сказать. Я окончил преторианский университет и получил там титул магистра, а у своего деда проработал в качестве управляющего пару лет. Теперь хочу освоить моря Оза.

    - Даже как? Любопытно, а вы, оказывается, многообещающий молодой человек. И вот вам мой добрый совет. Вам не стоит обращаться к отпрыскам рода Крских. Поверьте мне, их пик славы уже далеко позади. Но заведите знакомства в муниципалитете столицы Оза. Я даже дам вам рекомендации к одному человеку. Он очень умен и предприимчив. Думаю, вы договоритесь!

    - О, маркиза! - просиял внук фабриканта, – Я буду вашим вечным должником.

    - Не сомневаюсь, – маркиза фон Длосс усмехнулась, а с другой стороны стола на предложение тети откликнулся Петер.

    - Парень, моя любимая тетка дело говорит. Давай выпьем за тебя и твои успехи! – крепыш поднял большой бокал правой рукой, левая же продолжала крепко обнимать бедра брюнетки.

    - Спасибо, – ответил зардевшийся Креде.

    - Намечай всегда высшую планку, тогда тебя обязательно ждет успех.

    Молодой Длосс говорил вполне искренне. Он как-то раз    столкнулся с этого рода бизнесом. В нем могли достичь успеха далеко не все, и уж точно не хлюпики, очень уж опасно было работать в морских глубинах.

    Пока все обменивались новыми впечатлениями, Чин внимательно наблюдал за странной парой, недавно вошедшей в зал и занявшей самый дальний столик.

    - Офицер, – озадаченно обратился он к старпому, – а разве на борт лайнера допускаются арестанты?

    За столом сразу же воцарилось молчание. Уран Кхат весь подобрался, лицо его резко побледнело.

    - Что вы такое говорите! Откуда вам в голову пришла эта безумная идея?

    - Вот те двое, – незаметно кивнул в сторону    дальнего столика писатель, – Один из них, высокий худощавый молодой человек. Сразу видно по его манере держаться, что он человек знатный и воспитан в старой семейной традиции. Но его движения скованы именно так, как получается при «гравитационных наручниках». Я внимательно наблюдал за его походкой и ошибиться не могу. Мне не раз приходилось производить    аресты и даже сопровождать арестантов, так что я отлично знаком с этим методом транспортировки преступников. И судя по профилю его лица, он, скорей всего, из дома Хоолан. Именно там много таких орлиных носов, да и волосы иссиня-черные, как у многих выходцев из этого рода. Второй же мужчина явно простого происхождения. Вон, как он озирается по сторонам и чувствует себя явно не в своей тарелке. Этот парень и родом, скорей всего, с какой-нибудь захудалой планеты, откуда обычно набирают наемников.

    - Неужели это принц Улисс Ду Велизар? – удивленно взглянула на офицера маркиза Фон Длосс, - Насколько я наслышана, он совершил нечто ужасное, но что, никто толком узнать не может.

    Кхат выглядел явно смущенным и по всему видно, не знал, что сейчас предпринять.

    - Да, это он - племянник правителя содружества Хоолан. Вы и, в самом деле, опасно проницательны, Цинак, – Кхат метнул гневный взгляд в сторону писателя, – Сейчас он направляется в почетную ссылку. Неужели вы думаете, что лица знатного рода поедут на обычном пассажирском судне в замороженном состоянии? Наша компания предоставляет и такого рода услуги. А что в этом удивительного? Его проезд с нами совершенно безопасен. Да вы и сами знаете, – добавил старший помощник примирительно, – природа власти такова, сегодня ты арестант, а завтра правитель. А теперь прошу извинить меня, разрешите откланяться. Служба ждет.

    Офицер встал и галантно поцеловал ручку Имелии, потом что-то прошептал ей на ухо. Певица сразу ярко заулыбалась. Но по дороге к выходу старпома догнал писатель - мастер детективного жанра.

    - Ну, что еще?    - раздраженно пробормотал Кхат, сбрасывая руку с плеча, – Мне мало ваших дерзких выходок?

    - Извините, офицер, у меня к вам появилось очень важное дело". Пройдемте в коридор, и улыбайтесь, улыбайтесь, черт возьми! На нас смотрят люди!

    Что-то в голосе писателя показалось старпому знакомым, и он четко выполнил указания мужчины. Дисциплина у космолетчиков вбита буквально в подкорку. Делая вид, что они оживленно разговаривают и улыбаются, пара вышла в коридор. Здесь офицеру была представлена маленькая карточка-чип, после сканирования которой, Кхат сразу же подобрался и вытянулся. На его лице вместо вечно угодливой улыбки проявилось холодная жесткость опытного служаки.

    - Чем могу служить, господин адмирал?

    - Можете, комендор. У меня до вас образовалось срочное дело. Где мы можем спокойно переговорить?

    Старпом махнул рукой налево, и они быстро двинулись в ту сторону.

    За столом же в "Лиловом" салоне снова воцарилось неугомонное веселье. Раздавались тосты и взаимные комплименты, веселившиеся люди были развязны и веселы. Только одна маркиза осталась несколько обеспокоенной. Она уже догадалась, что знаменитый писатель не так прост, как хочет показаться, и выдает себя за другого. Похоже, что она сейчас случайно наткнулась на некую очень опасную тайну, разгадывать которую ей никак не хочется. Оттуда несло поистине могильным холодом. А уж она-то отлично знала, что такое тайны Высших Сфер в этом богами забытом углу галактики.

    Авария

    - Сир Велизар, нам обязательно было заходить сюда? Мне тут очень неуютно и слишком много посторонних лиц, – крепыш с соломенного цвета волосами тоскливо обвел глазами выкрашенный в лиловый цвет салон. Сидящий напротив него черноволосый молодой человек только усмехнулся.

    - Да бросьте вы, центурион. Просто наслаждайтесь жизнью! Вряд ли вы еще раз попадете в подобную атмосферу богатства и комфорта. Ведь ваш родной мир очень беден.

    - Да, – собеседник помрачнел, – и именно поэтому половина наших мужчин уходит в наемники, и далеко не все из них возвращаются. Моего отца я так и не дождался.

    - Не сердитесь, Шарк, я не со зла. Просто мне также будет суждено провести свои лучшие годы далеко от родных миров. Поэтому хочется напоследок немного повеселиться и насладиться уютом этого роскошного лайнера. А вы тоже не стесняйтесь! Попробуйте вот это блюдо, это запеченный язык Каробского оленя, очень редкий деликатес. А шеф здесь поистине великолепен, такое немыслимое сочетание соусов! И я еще заказал Богосского вина. Посмотрите на его цвет! Совсем как ваши волосы!

    - Вкусно, – через несколько минут признал центурион Шарк, - особенно вино. Извините, но в соусах я как-то не очень разбираюсь. Меня дед таскал иногда на охоту в Соколиные горы. Мясо тамошних оленей по вкусу не уступают этому. Особенно если их жарить вечером на костре.

    - Как романтично, – шутливо зарукоплескал отпрыск знатного рода, –    вы знаете, центурион, что подобная охота на большинстве планет - прерогатива только их правителей?

    - У нас нравы будут попроще. Получаешь разрешение общины на добычу, а там - как повезет.

    - Знаете, а расскажите мне о вашей планете.

    - Вам это зачем? – крепыш был несколько удивлен.

    - Мне хочется узнать больше о вас и ваших людях. Ведь меня посылают править планетой, подобной вашей. Сделайте мне услугу, тогда мне проще будет понимать своих подданных.

    - Только если ради них, сир. Простым людям всегда нелегко, – покривился Шарк, но просьбу исполнил, - Я родом с планеты Иция, это очень древнее название. По нашим легендам она была колонизирована одной из первых, но толком освоить ее до первого Распада так и не успели. Поэтому когда до нас заново добрались агенты второй Империи, мы влачили достаточно жалкое существование.

    Так как наша планета находится далеко от основных торговых потоков, ресурсов на развитие нам так и не предоставили. Хотя образование и медицину имперские наместники подтянули до общего уровня, спасибо им хоть за это. Большая часть населения Иции занимается сельским хозяйством, остальные его обслуживают. Планета имеет очень сухой климат, поэтому выращивать урожай достаточно сложно. Экспортируем мы только некоторые виды овощей, в сухом климате у них получается очень оригинальный вкус, ну еще и вина у нас своеобразные.

    - Точно! - воскликнул Улисс, – Знаменитые Ицкие вина. Достаточно редкая штука, надо признать. Они могли бы иметь большой успех, почему вы не наладите их товарное производство?

    - Ну, во-первых, у нас недостаточно влаги, а переформатировать климат планеты очень сложно и дорого. Во-вторых, мы очень зависим от транспортных Гильдий. Они забирают львиную долю прибыли.

    - Да, – кивнул отпрыск знатного рода, – это те еще разбойники.

    - Вот и получается, чтобы прокормиться, наши мужчины и улетают к чужим системам. Звезд с неба не хватают, заработки средние, но считаются людьми вполне надежными. Только благодаря этим денежным поступлениям на планету завозится современная техника.

    - Если бы еще существовала Империя, то вам бы помогли, но сейчас… Кто будет тратить лишние ресурсы, так необходимые собственным мирам?

    Улисс пригубил вино и осмотрел салон. А наемник снова выразил беспокойство:

    - Не нравится мне тут. Вот та компания на нас посматривает подозрительно.

    - Да? Хм, а вы наблюдательны. Нездоровое какое-то любопытство. Хотя я вижу там старпома этой посудины, так что проблем у нас не будет. На борту «Аранды» мы в полной безопасности.

    - Не уверен, – усмехнулся собеседник.

    - Да что вы, в самом деле, Шарк? Тут такие важные персоны путешествуют. Да хоть один намек и вся система Звездных лайнеров рухнет!

    - Не знаю на счет системы, сэр, но я слышал, что иногда очень странные события на этих лайнерах происходят.

    Глаза Улисса загорелись, и он наклонился поближе к центуриону

    - А подробности?

    - А кто вам их расскажет, сэр? – исподлобья глянул на конвоируемого Шарк,    – Кто много болтает, долго не живет. А слухи… Что слухи, это не факты.

    - Хм, ты прав, – Улисс откинулся на спинку кресла, – А ты парень, оказывается, далеко не такой простой, как кажется на первый взгляд.

    - Другого бы на Туран с вами не послали, – наемник сделал хороший глоток необычайно дорогого вина, – Говорят, на таких лайнерах подают очень необычные блюда?

    - О, мой дорогой друг решил все-таки покутить? Ну что же, посмотрим, что у нас тут есть в меню.

    Следующий час необычные пассажиры воздавали должное, восхитительным блюдам ресторана, заставив местных поваров хорошенько побегать. Шеф-повар даже лично выходил в зал, чтобы самому преподнести какое-то чрезвычайно особенное блюдо для неизвестного гостя и выразить восхищение его изысканным вкусам.

    Под конец вечера за счет заведения было подано вино из запасов самого герцога Влаентайна, сто лет оно пролежало в подвалах бастионов первых веков Освоения Колоний, ожидая своего звездного часа. Распорядитель ресторана уже догадался, кто его необычный пассажир, и выразил, таким образом, свое почтение. Как там еще судьба к нему обернется?

    - О! Божественно! – Улисс был совершенно трезв на вид, поднимая бокал с совершенно черным напитком, – Это нечто бесподобное! Герцоги Влайентайны знают толк в вине. Шарк, пейте, не стесняйтесь. Этот напиток в свое время подавался только императорам, и его тщательно охраняли. И вот, волею судьбы, простой наемник с захолустной планеты вкушает поистине несравненный по аромату нектар богов.

    - Да, очень необычный вкус, – немного позже пробурчал Шарк, он уже заметно захмелел, – А вообще, я уже    здорово объелся. На нашей планете с детства приучают к сдержанности.

    - Ну, дорогой друг, всегда бывают исключения.

    - Бывают.

    Черноволосый красавец заливисто захохотал:

    - Черт возьми, вы мне нравитесь, центурион! Смотрите, закончится ваш контракт, обращайтесь ко мне. В моей новой команде всегда нужны будут люди, подобные вам.

    - Я подумаю, сир.

    - Подумайте, подумайте. Я не предлагаю переходить ко мне сразу, ваше племя щепетильно в вопросе соблюдения договоров.

    - Спасибо, сир.

    - Да пока не за что, Шарк. Пора бы уж нам возвратиться в каюту.

    Они двигались по длинному переходу в левый пассажирский отсек, когда неожиданно пол стал уходить у них из-под ног. Корпус лайнера неприятно завибрировал.

    - Что за черт! У нас проблемы с гравитационным полем! - Улисс ругался изысканными древними проклятиями, – Почему мы выходим из «червоточины»! Нам же предстоит лететь до первого пространственного маяка еще минимум неделю.

    По кораблю прокатился легкий рокот, корпус завибрировал еще сильнее. Люди прижались к стенкам, схватившись за штормовые крепления. Откуда-то со стороны боковых переходов послышались человеческие крики, по трансляции, наконец,    раздался тревожный гонг.

    - Ого, дорогой друг, похоже, что мы попали в аварию. Наше путешествие становится все …

    Договорить он не успел, у пары прижавшихся к стенке людей буквально поплыло все перед глазами, на них как будто некий морок навалился. Обычно выход в нормальное пространство люди пережидали в специальных креслах, многие вообще заранее уходили в гипносон и просыпались уже в обычном поле-пространстве. А тут им пришлось пережить это наяву и не в самом подходящем месте.

    Но приходить в себя у арестанта и его сопровождающего времени не было, по трансляции раздался набат колокола и голос роботизированной системы безопасности предупредил, что все пассажиры должны немедленно покинуть корабль, срочно воспользовавшись аварийными капсулами.

    - Черт, видать, дело серьезное. Наверное, в «червоточине» на что-то наскочили, – Улисс совершенно протрезвел и напряженно оглядывался.

    - Что делать-то? – наемник выглядел обескураженным. До этого рейса он путешествовал исключительно в заморозке.

    - Для начала ослабьте мне путы, центурион. Да не бойтесь, куда я сбегу? А теперь, вот, – он указал на мигающие стрелки, – тут где-то рядом должна быть капсула. Давайте за мной!

    Через полминуты они уже стояли перед горящим красным цветом люком. При их приближении он сразу же распахнулся. Люди не заставили себя долго ждать, пролезли через узкий проход и проникли в спасательную шлюпку. Здесь они вполне сноровисто уселись в кресла, и Шарк нажал единственную большую кнопку на панели, также мигающую красным. Система безопасности лайнер была предельно упрощена для пользователей, вряд ли обычный пассажир в стрессовой ситуации будет вчитываться в инструкции.

    Молодые люди почувствовали, как их капсула стремительно понеслась вниз. Сердце, казалось, ухнуло в желудок. Мгновение спустя в боковой иллюминатор ударил ярчайший свет неизвестной им звезды, тут же сработал защитный фильтр. Мужчины зачарованно наблюдали, как корпус огромного корабля уходит от них все дальше и дальше. Видимых повреждений на нем заметно не было. К успокоению обоих Улисс указал на несколько капсул, также стремительно уходящих от гибнущего судна. Теперь все их внимание занимала планета, на которую они падали. Сразу бросилось в глаза наличие атмосферы на ней, а сама поверхность планеты была почти вся закрыта облачностью.

    Скорость спуска увеличилась, капсула немного нагрелась, пошли перегрузки. Только специальные кресла спасательного бота спасали людей от неминуемых в подобной ситуации травм. Шарк не отрывал глаз от экрана, показывающего изображение планеты, а Улисс следил за показаниями приборов. Переговариваться между собой было почти невозможно. Когда ближний к планете экран полностью заняли сполохи огня, мужчины облегченно вздохнули, начал работать тормозной двигатель.

    Перегрузки стали чуть полегче, экран немного очистился, и появилось изображение земли, окруженной обширными водными пространствами. Это был залив моря, находящегося около большого материка, и они падали прямо на какой-то полуостров, далеко выдающийся вперед. Двигатель в последний раз издал резкий рык и заглох, через минуту они ударились. Свет в капсуле померк, чуть позже включилось синеватое аварийное освещение.

    - Центурион, вы живы? – раздался охрипший голос Улисса.

    - Вроде да.

    - Мне кажется, что наш маленький спаситель как-то странно себя ведет, видимо, он получил при посадке повреждения. Надо срочно выбираться из него.

    Спасенные люди с трудом расстегнулись и встали с кресел. Шарк нащупал рычаг и открыл запасной спасательный люк. Центральный выход почему-то не сработал, пришлось выбираться из верхнего. Между тем, показатели датчиков жизнеобеспечения мигали зеленым, значит, планета была вполне приспособлена для жизни человека.

    Первым из капсулы вылез наемник. Он сначала высунул только голову, из люка внутрь аппарата тут же попер горячий и очень влажный воздух. Увиденное снаружи, по всей видимости, так ошеломило Шарка, что он тут же опустил голову вниз и истошно заорал:

    - Срочно тащите весь аварийный набор! Да и вообще все, что увидите под рукой. Мы тонем!

    - Как это тонем? – ошеломленно спросил Улисс, но тут же начал копаться в боковых ящиках, подавая компаньону мешки и ящики. Тот куда-то их откидывал подальше, руки у него были достаточно мощными. Затем принц крови полез под кресла спасательной капсулы, доставая оттуда упакованные заранее спасательные рюкзаки.

    - Быстрее сюда! – закричал Шарк,    – Эта жижа сейчас попрет внутрь!

    И в самом деле, через люк начала тонкой струйкой литься мутная вода с грязью. Улисс живо подскочил к люку, его конвоир уже стоял снаружи и подал ему руку. Вскоре они оба лежали на мягкой почве, покрытой какой-то растительностью. Улисс ошеломленно озирался вокруг, чуть щуря глаза. Даже сквозь облачность местное солнце буквально било по глазам.

    - Чего расселся, помогай! – грубо подтолкнул его наемник. Они находились на самом настоящем болоте, где чередовались участки, покрытые водой полностью, с островками из торфа и растительности. Их капсула как раз погружалась в такое водяное окно.

    Над поверхностью оставалась только часть опаленных огнем и разбитых при падении конструкций. В открытый люк уже вовсю заливалась зловонная жижа, и спасательный бот стал тонуть еще быстрее. Шарк активно раскачивал кусок металла, торчащий с боку аппарата. Видимо это были остатки навигационного двигателя, сильно поврежденные от удара. Наконец, он смог его отломать и пытался теперь этим самодельным ломиком вскрыть боковую обслуживающую панель. Улисс, поначалу удивленный неслыханной дерзостью своего охранника, все-таки кинулся ему на помощь.

    - Вытаскивай, что можешь! - крикнул компаньону центурион, когда крышка панели отскочила в сторону. Шарк живо подобрал ее и кинул на сухое место. Затем он начал выдирать оттуда металлические трубки, выдергивать провода и приборы. Капсула уже почти вся погрузилась в трясину, но Шарк    все-таки смог отломать еще несколько кусков металла. Затем из-под корпуса шлюпки вырвалось несколько больших пузырей, и она ушла полностью в жижу.

    Потрясенные случившимся люди минут десять отлеживались на пожухлой траве, а потом встали и начали озираться вокруг.

    - Интересно, где это мы? – спросил Шарк, он весь вымазался в местной грязи и был по пояс мокрым.

    - Ну, вообще-то, насколько я помню, при серьезной аварии корабли выскакивают из червоточины около планет, где имеются действующие аварийные маяки. Правда, при приземлении я вообще не заметил на поверхности этого мира следов развитой цивилизации и что еще более значимо - напрочь отсутствовали признаки какой либо активности в радиоэфире. А ведь обычно спасательные капсулы автоматически находят частоты, предназначенные для аварийных служб. Значит одно из двух: или планета еще не заселена, а маяк поставлен для разведчиков, или она выпала из космического содружества еще при распаде Первой Империи.

    - Вполне возможно, – наемник задумался, – Надо как-то определиться, где мы вообще находимся.

    - Тогда доставай свой планшет, он должен был автоматически подключиться к сети, там должна быть карта этой планеты. Раз она была у нас по маршруту, то на навигационной система лайнера обязательно обозначены    все планетоиды с маяками.    Кстати, а на кой черт мы ломали сей аппарат? – Улисс кивнул в сторону кусков металла и кучки проводов.

    - А, это? Думаешь в спасательном наборе капсулы достаточно полезных вещей? Это же не набор разведчиков, поэтому там вряд ли есть оружие. А из этих кусков можно, в случае чего, и ножи сделать, и наконечники для копий.

    Шарк достал из кармана портативный планшет, раскрыл и включил его, потом, хмурясь, начал просматривать файлы.

    - У нас проблемы, принц, – он поднял голову, – файл с картами скачался не полностью, есть только конечный пункт территории, на которой расположен маяк, и указан код его активирования. Это значит, что или полной карты этой планеты в базе не было, или файл информации оказался битый.

    - Дай-ка глянуть. И в самом деле! Так, у меня хорошая зрительная память, я видел этот участок планеты перед приземлением на экране, сейчас нарисую на земле. А ты пока займись инвентаризацией вещей.

    Улисс подхватил кусок железа, отломанный от капсулы, затем очистил кусок поверхности от травы и начал чертить прямо на темно-коричневой почве. Минут через пять он закончил и снова взял в руки планшет.

    - Вот, смотри! Мы упали на этом изгибе полуострова, напоминающего руку мощного атлета. И, похоже, что недалеко от моря, а оно вон там, – мужчина показал рукой назад, – Видимо, до него и тянется вся эта болотина. Значит, нам туда не надо. К северу я видел горы, а за ними шла какая-то зеленая поверхность, возможно это лес. Еще дальше я заметил излучину реки, текущей к океану. Вот и она присутствует на этом куске навигационной карты. Вот тут, смотри, она впадает в море, а вот здесь, немного к северу и остров с маяком. Так, давай прикинем расстояние. Ого! Более четырех тысяч стандартных кликов по прямой.

    - У тебя отличная память, – кивнул головой Шарк, - сними свою карту на планшет, у него достаточно мощная батарея, - он задумался, - Однако, далеко мы упали от маяка. Капсулы ведь вроде должны автоматически идти на его зов?

    - Мне вообще вся эта авария теперь очень странной кажется, - пробормотал в ответ Улисс и нахмурился, - Я не заметил, чтобы от лайнера отходили другие капсулы, и тем более блоки с каютами. А ведь у них в спасении имеется приоритет. Каждый блок - это небольшой космический корабль со своим управлением, двигательной установкой и системой жизнеобеспечения. Не даром Звездные лайнер пользуются такой популярностью среди сообщества Высших Сфер. В них все досконально продумано.

    - Хорошо, давай об этом поговорим позже. А теперь посмотрим, что у нас есть в наличии.

    А в наличии, честно сказать, было мало чего. Или команда лайнера несла службу из рук вон плохо, или им не повезло в выборе капсулы. Остро необходимых в такой ситуации вещей оказалось немного. Хозяйственный выходец с бедной планеты начал перекладывать вытащенные с капсулы вещи,

    - Итак, имеем:

    Два походных рюкзака стандартных. Хорошие, хоть тут не обманули.

    Два плаща непромокаемых.

    Две походных накидки – это на землю кидать, они термонепроницаемые.

    Два походных термоодеяла.

    Две кружки-термоса и два набора для еды – вилка-ложка.

    Складная фляга на пять стандартных литров.

    Таганок походный с треногой, для готовки на огне.

    Горелка походная одна, но топлива очень мало, буквально на три готовки. Кто-то, видать, не доложил вовремя.

    Набор сухих пайков для пассажиров. Редкостная, скажу, гадость. Почему не положили хотя бы пайки разведчиков? Не думал, что такая серьезная Гильдия на таком сэкономит.

    Ножи складные - два. Ну, еще добавим мой силовой тесак, который вырабатывал «гравитационные наручники» для тебя. Батарея почти полная, пока сгодится. И нет ни топора, ни пилы.

    Набор инструментов – надфили, напильник, мультиотвертка, набор ключей. Пригодится.

    Зажигалка Кью-то, на тысячу запалов.

    Аптечка стандартная - хорошенько выпотрошена, кто-то украл из нее все обезболивающие и инструмент. Но зато имеется определитель метаболический. Сможем хоть понять, съедобно это нам или нет.

    Стандартный навигационный прибор, надо с помощью моего планшета закрепить в нем конечную точку пути и проверить местные магнитные полюса. Потом он уже будет показывать нам правильное направление маршрута. Прибор относительно простой, но очень удобный в работе.

    Два фонаря с батареями, влагозащитные. Хоть что-то хорошее и работает!

    Гигиенические салфетки - пять пачек. Ого! Это набор для девочек?

    Два куска крепкой веревки, каждый по двадцать стандартных метров, и леска на сто метров.

    Иголки, нитки, несколько застежек.

    А тут какое-то тряпье, что-то типа нижней рубашки и дерюжная ткань. Пожалуй, из нее пошью себе рабочий лифчик.

    Ну и то, что мы оторвали с капсулы. Эти провода также пригодятся, связать чего-нибудь. А из металла тоже можно много чего полезного сделать.

    - А вы весьма практичный человек, центурион, – Улисс устало присел на пружинящую почву, – Надо выбираться отсюда, не знаю, когда тут будет закат, но хочу к заходу солнцу быть подальше. Что-то мне тут не нравится.

    - Мне тоже, – наемник подозрительно оглянулся, - такое впечатление, что на нас кто-то постоянно злобно поглядывает. Давайте упаковываться, сир.

    Болота

    Через двадцать минут стандартного галактического часа они выдвинулись в сторону гор. Хотя тех и не было видно в дымке болотных испарений, но люди примерно знали направление и расстояние. Если принц крови не ошибся в расчетах, горы были в восьмидесяти кликах к северо-востоку. Идти было тяжело, болото    будто бы оказалось расчерчено неведомым строителем на квадраты, состоящие или из воды, или сухой поверхности. Поэтому маршрут получился изрядно извилистым, и реальная скорость путешественников по прямой не превышала клика в час.

    Иногда приходилось обходить сплошную трясину, тянущуюся на многие сотни метров вперед. Временами попадались целые островки суши, на которых росли даже невысокие деревца. Через три часа пути именно на таком островке путники сделали небольшой привал. Фляга, как ни странно, оказалась наполовину наполнена. Вода в ней хоть и была на вкус противной, но все же лучше, чем непонятная жижа с болота. Солнце сверху жарило немилосердно, было душно и очень хотелось пить.

    - Возьмите эту таблетку, – Шарк    передал напарнику кусок упаковки из сухпая.

    - Что это?

    - Солевой набор, чтобы меньше хотелось пить. Мы потеем, нарушается водно-солевой баланс.

    - Есть соль? Хотя я слышал о таком методе. Вы же с жаркой планеты и знакомы с этим на практике, поэтому поверю вам на слово.

    - Да уж, лучше поверьте. Очень душно и у нас мало воды, пить надо маленькими глотками, каждые полчаса по три глотка. И обмотайте голову этими тряпками, сделаем нечто вроде платков.

    - Как женщины на некоторых старых планетах?

    - Да, на самом деле это один из древнейших головных уборов. Делов то, голову обмотать.

    - Не смотря на разницу в образовании, тут я с вами полностью согласен.

    До вечера они сделали еще пару привалов, в руках у них уже находились крепкие посохи, рюкзаки оказались пригнаны по фигуре, головы обмотаны разномастными тряпками.

    - Уже темнеть начало, - оглянулся центурион, – пора бы подыскать себе место для ночлега.

    - Я полегче, может, заберусь на это дерево, – кивнул головой на сухой ствол его напарник.

    - Давай.

    Улисс заметил в пятистах метрах в сторону северо-запада достаточно большой островок суши. Правда с их кривыми обходными путями вышли все два галактических клика. Поэтому лагерь они разбивали уже в сумерках. Шарк сноровисто, без применения разжигающих средств, развел костер, натаскал дров. Он также достал пищевые пайки и разогрел их.

    Они вполне сытно поужинали, каждый съел дополнительно солевую таблетку и запил все стаканом воды. Вечером дышать стало чуть легче. Со стороны гор подул легкий освежающий ветерок, попутно разгоняя вездесущих насекомых. Из-за этих кровососов путникам пришлось надеть крепкие куртки, которые эти вредные твари прокусить не смогли.

    - Ничего, попотеем несколько дней, костром пропахнем, нас кусать перестанут, – пробормотал уроженец Иции.

    - Вы серьезно?

    - Да, сейчас мы просто чистые и вкусно пахнем.

    Принц ухмыльнулся и подкинул в костер большую ветку. Наемник в это время пытался соорудить некое подобие копья. С помощью набора инструментов он с большим трудом отделил кусок металла, затем заострил его. А сухого дерева на островке хватало с избытком. Шарк    отобрал длинную и крепкую ветку, обточил ее и теперь пытался приделать к его концу острие.

    - Черт, сверла не хватает. Дырку бы проделал, и встало намертво.

    - Шарк, у вас же есть силовой тесак, уменьшите ударный луч до минимума, используйте вот этот пробойник для ремонта.

    - Точно, а голова у вас варит, принц.

    Через двадцать минут наемника завертел в руках небольшое копье. И, похоже, что у него уже были навыки владения холодным оружием. Его спутник тем делом подобрал себе суковатую дубинку. Шарк    ухмыльнулся при виде ее, но промолчал. Его внимание привлекла неясная тень, вылезшая в круг света, отбрасываемая костром.

    - Берегись! - крикнул он и пнул в ту сторону горящую головешку. В темноте что-то громко завизжало, и в следующую секунду к людям выскочила безобразная тварь. Четвероногая, похожая на ящерицу зверюга имела цилиндрическое тело, большую плоскую голову и до безобразия огромную пасть, увенчанную гроздями острейших зубов. Она яростно зашипела и кинулась на более плотного наемника, видимо, он показался ей более упитанным.

    Тот встретил нападение спокойно, ударив тварюгу копьем в пасть, сразу отскочив в сторону. Зверюга оказалась на редкость изворотливой, вертко развернулась за человеком и снова совершила бросок в его направлении. Шарк повторил свой маневр. Из пасти чудовища тем временем начала обильно капать кровь.

    Потомок знатного рода также не растерялся, трусом он явно не был. Улисс выбрал из кучки сухостоя большую разлапистую ветку, поджег ее и после следующего броска твари, сунул горящий факел прямиком в ее    страшную морду. Тварь яростно завизжала, а наемник также не сплоховал и ударил копьем в один из выпуклых глаз болотной зверюги. С другой стороны по шее зверя нанес чувствительный удар дубинкой Улисс. Визг твари стал просто невыносимым, но люди продолжали избивать ее до тех пор, пока она не упала бездыханной на мягкую почву болотистого островка.

    - Ну и гадость, - пробормотал Шарк, тяжело опустился на лежащее поблизости бревно.

    - Это точно. Похожа на ночного хищника-амфибию. Посмотрите на ее лапы, они с перепонками, да и    хвост может спокойно служить рулем. Интересно, их здесь много?

    Принц сразу же встал и тревожно заозирался.

    - И что делать будем? До рассвета еще минимум шесть часов.

    - Берега тут пологие, так что спрятаться негде. Будем действовать старым дедовским методом. Огня эти твари боятся. Так что разведем круговой костер и будем по очереди дежурить.

    Ночь прошла кошмарно. Местные хищники через полосу костра перебираться не решались, но визжали и рычали до самого рассвета. Поэтому сон получился достаточно тревожным и беспокойным, да еще и урывками. Утром спутники обнаружили, что туша убитой зверюги исчезла. Вокруг самого островка было вполне спокойно, даже приятно запели какие-то невидимые птички.

    С восходом солнца опять нахлынула духота, и засиживаться на острове путники не стали. Улисс собрал первый «водный урожай». Он еще вечером раскинул на ветках свой непромокаемый плащ, и утром там образовалась небольшая лужица, состоящая из конденсата. Воду аккуратно слили во флагу, на всякий случай кинув туда же обеззараживающую таблетку. С учётом полученной, воды должно было хватить до завтрашнего утра.

    В беспрестанном движении прошло еще два дня. Дорога выходила извилистой и неимоверно сложной. Пару раз невольным путешественникам пришлось сделать длинные крюки в сторону. Больше ошибок в выборе места для ночлега люди не повторяли и подбирали островки, стоящие в воде повыше. Вдобавок они укрепляли берега острыми    ветками наружу и всегда зажигали большой костер. Благо с дровами здесь проблем не было.

    Один раз Шарк поймал в ловушку, сплетенную из проволоки и лески, какую-то зверюшку, похожую на ящерицу. Анализатор мигнул зеленым, поэтому этим вечером усталые путники с аппетитом поедали жареное на костре мясо. Шарк, сыто рыгнув, отвалился на импровизированные подушки из мягкой травы. Он, казалось, мог комфортно устроиться в любой обстановке. Принцу же порой не хватало практичности, все-таки его жизнь проходила совершенно в других условиях.

    - Центурион, - обратился он к напарнику, – может, откажемся от нашей роли: простолюдина и аристократа, стражника и охраняемого? Станем просто товарищами по несчастью?

    Шарк удивленно взглянул на бывшего конвоируемого.

    - У нас совершенно несовместимые положения, это невозможно.

    - Чего тут несовместимого? Неизвестно еще, будем ли мы живы завтра, так что давай отбросим все условности. Ведь и в бою генералы идут на смерть так же, как и простые солдаты.

    - Хм, – Шарк    задумался, - мое первое имя Бернери.

    - А ты можешь обращаться ко мне Улисс, – дружелюбно ответил принц, - Это очень древнее имя, так меня повелел назвать мой прадед. Наверное, завтра выйдем, наконец, к горам.

    - Хорошо бы, – наемник пощупал щетину на щеках, – Там наверняка есть чистая вода, а возможно и добыча для охоты. Эти пайки мне до смерти надоели.

    - Интересно, тут вообще живут человеческие существа?

    - Кто его знает, – Бернери огляделся и пододвинул к себе поближе копье, – Я бы предпочел безлюдную планету.

    - Почему так? – уставился на него удивленно Улисс,    – Они могут нам помочь.

    - Ага. Догонят и еще раз помогут. От людей обычно одни проблемы. А ты дежуришь сейчас первым.

    К обеду следующего дня они приблизились к спасительным горным вершинам. По пути то и дело стали попадаться каменные валуны, островки стали ниже, но вскоре спутников ждала нерадостная картина. Между каменистой сушей и болотом находилась ровная водная гладь.

    - Вот дела, - Шарк крепко выругался, - и что будем делать?

    - Тут достаточно сухостоя, можно собрать плот.

    - Да? – наемник задумался, - А что, дельное предложение! Бревна, кстати, можно связать проводами, оторванными от капсулы.

    В течение часа на ближайших островах они собирали подходящие стволы и большие ветки в кучу, затем связывали их вместе. Пару толстых суковатых веток мужчины приспособили в качестве весел. И вскоре два человека уже плыли на небольшом плоту к лежащему неподалеку скалистому берегу.

    Водная гладь оказалась не такой уж чистой. Местами попадались плавающие в ней травянистые островки, иногда из-под воды торчали коряги. Они прошли уже больше половины пути, когда неожиданно из воды с ревом выскочила какая-то тварь, точная копия убитой ночью в болотах,, только размерами заметно меньше. Но пасть у нее была такой же огромной и страшной.

    Шарк попытался спихнуть зверя копьем обратно в воду, но тот рывком мощной лапы отбросил оружие человека в воду. И пока Улисс бил тварь дубинкой, отвлекая ее на себя, наемник достал из кармана силовой тесак, крутанул настройку и выставил его вперед.

    Зверюга развернулась в сторону человека и яростно зашипела, но через мгновение ока она уже сама с визгом летела в воду. Тварь плюхнулась в метрах тридцати от плота, подняв кучу брызг, и сильно взбаламутив воду. Люди же сразу взялись за самодельные весла и начали со всей силы грести к скалам.

    Уже у самого берега на них попыталась напасть очередная водяная тварь, но в это раз она промахнулась. Путники успели научиться совершать на этой утлой посудине некое подобие маневров, и мощный рывок весла Шарка увел плот резко вправо. Еще несколько взмахов самодельных весел и уже здорово набухший от воды плот уткнулся в каменистый берег.

    Люди быстро похватали рюкзаки и покинули спасший их плот. Они сразу же побежали к громоздившимся по берегу огромным валунам и забрались на один из них.

    - Фу, я здорово струхнул, – наемник вытер со лба пот, – Как она перла вперед! Ну, и образина у этой твари. Что за чертова планета!

    - Планета как планета и похуже бывают, - флегматично заметил принц, – На Карсе вообще огромные драконы водятся. Я с дядей выезжал туда на охоту. Вот это твари, так твари!

    - Ага, но вы же не с копьем на них охотились? Да еще и сделанным из куска обшивки аварийной капсулы.

    - Это тоже верно. Пойдем, поищем место для ночлега?

    - Давай, – согласился Шарк, - но вначале я бы поискал воду.

    - А чего ее искать! – черноволосый мужчина показал рукой на катившийся в пятистах метрах от них поток воды. Он скатывался с пологого каменистого желоба и ссыпался вниз невысоким водопадом.

    Мужчины радостно подбежали к воде и долго пили. Затем они, довольные собой, улеглись на гладкие камни, а после решили по очереди искупаться. Затем совершенно счастливые путешественники нежились на гладких от воздействия воды камнях и грелись в лучах заходящего солнца. Берег болота в этом месте был засыпан камнями и щебнем, образуя подобие каньона, сжатого по обе стороны высокими обрывистыми скалами. Горы начинались почти сразу же, возносясь вверх сразу на несколько километров. Спасенным было даже страшно задирать голову, чтобы оглядеть суровые вершины. Пока хотелось только немного отдохнуть после безумного перехода через мрачные болота.

    Шарк развел костер и начал готовить обед. Теперь они смогли сварить полевую похлебку и попробовать, наконец, концентраты напитков. Улисс тем временем обошел близлежащие кусты и набрал пригоршни ягод. Все ягоды, кроме иссиня-зеленоватых были признаны анализатором съедобными. Красные ягоды оказались приторно сладкими, а крупные желтые сочными с легкой кислинкой. Поэтому ужин получился на это раз не только питательным, но и вкусным.

    Ночь прошла вполне спокойно, болотные чудовища не появлялись, только иногда над путниками пролетали какие-то ночные птицы. Утром мужчины обнаружили вылезших погреться на камни местных ящериц, и на завтрак у них появилось свежее мясо. Посовещавшись, путники решили сделать здесь привал. Дорога дальше идет в горы, и удастся ли там найти пищу, это было еще неизвестно. Поэтому подготовиться, как следует к переходу, им бы точно не помешало.

    Наемник тут же занялся изготовлением нового копья. Он собрал побольше дров и разжег жаркий костер. Долго выбирал куски металла, потом нагревал их в огне и пытался неуклюже ковать. К обеду у него уже было три готовых наконечника. Затем Бернери выбрал достаточно толстую ветку, и через полчаса в его руках лежало мощное копье с длинным металлическом наконечником. Два других он использовал для создания легких дротиков.

    Улисс тем временем занимался сбором ягод. Красные он развесил сушиться на солнце, сушеными они стали еще слаще. Отличная будет добавка к горячему напитку! Желтые же ягоды Улисс давил в самодельном горшке, сделанным из найденной у берега скорлупы гигантского ореха. Интересно, откуда его сюда принесло? У самого берега здесь росли только небольшие кусты, а горы в этих местах были безлесны.

    Затем ягоды в котелке варились до желеобразного состояния. Этот джем выливался    на горячие от солнца камни и сушился. Шарк с удивлением наблюдал за хозяйствующим принцем и озадаченно спросил:

    - А где же это выходец знатного рода смог научиться так хорошо стряпать?

    - Ну, вообще-то приготовление элементарных блюд входит в наше начальное школьное обучение. А конкретно в этом случае: я некоторое время жил у тетушки в загородном дворце. Она была женщина простых правил, любила выращивать цветы, редкие фрукты и готовить из плодов всевозможные кушанья. Ее слуги собирали новые рецепты по всей Галактике. Жаль прожила мало, добрая была женщина.

    - Даже не верится, – хмыкнул Шарк, – богатые обычно не выглядят добрыми.

    - В Высших Сферах тоже попадаются разные люди, – Улиссу разговор, похоже, стал неприятным. Он кивнул в сторону дротиков, – А ты умеешь ими пользоваться?

    - Конечно же! Это на нашей планете национальный спорт. А я был даже чемпионом нашего округа.

    Светловолосый крепыш скинул куртку и соорудил у большого валуна мишень. Затем он отошел на тридцать метров, взял за древко дротик и примерился. В следующее мгновение центурион каким-то замысловатым движением швырнул дротик вперед, острие ударило в большой кусок коры чуть выше от центра мишени.

    - Неплохо! – зааплодировал Улисс, – У меня метание так хорошо не получалось, поэтому я стрелял из лука и тут достиг большего успеха.

    - Из лука? - напарник задумался, – У нас было принято стрелять из арбалетов, но я знаю, как сделать лук. В спаснаборе есть подходящая для такого дела леска, да и из мелких кусков металла вполне можно изготовить наконечники для стрел. Если попадется по пути лес, то можно будет найти в нем гибкое деревце без сучьев. Да и перья для стрел в горах добудем наверняка, птицы же здесь водятся. Ладно, вари дальше свое варево, а я пойду, поохочусь.

    Вечером они с огромным аппетитом поедали жареных ящериц, добытых наемником. Вдобавок к этим несколько тушек он нажарил в дорогу. Запивали вкусное мясо мужчины сладким сиропом, оставшимся от ягод. Желудки невольных путешественников довольно заурчали, и затем они удовлетворенно возлежали подле костра на теплоизоляционных накидках.

    - Эх, еще бы бутылочку чего-нибудь крепкого! – сыто рыгнул Шарк.

    - Я думаю, если поставить брагу из этих ягод и соорудить перегонный аппарат, то вполне может выйти отличный напиток.

    - Было бы неплохо, – мужчина засмеялся, - но завтра нам в горы. Судя по карте и примерному расстоянию, нам надо пройти через два перевала, а это кликов пятьдесят по прямой. Дня три-четыре пути.

    - Так долго?

    - Так это горы! Тут можно и пару километров целый день идти. Вон, какие они высокие, наверху наверняка холодно, хорошо, что у нас эти накидки есть и одеяла. Хотя все равно померзнем.

    - Не люблю мерзнуть, - поежился принц, – А вот моему дяде нравилось жить на севере. Говорил, что холод продляет жизнь.

    - Ха, это, смотря какой холод! – Шарк    метнул взгляд на Улисса, – Может, это не мое дело, но почему ты жил не с родителями?

    Улисс ответил не сразу, было заметно, что он волнуется:

    – Знаешь, Бернери, я бы раньше тебе не ответил на этот вопрос, но теперь… Мои родители исчезли, когда мне было всего два года, и исчезли совершенно непонятным образом.

    - Как это? – Шарк    выглядел ошеломленным, – И такая могущественная династия не смогла найти их?

    - Мы не всемогущи, мой друг. По официальной версии они улетели на новой яхте в сторону отдаленной планеты, принадлежащую моему отцу, и пропали рядом с новым маяком. Все свалили на ошибку техники. Хотя злые языки утверждают, что это дело рук моего дяди. Но он сразу же взял опеку надо мной и был мне вместо отца.

    - Ага, и заодно распоряжался твоим имуществом.

    - Отчасти да. Но вопросами владения распоряжается вся семья, так что тут все намного сложнее и запутанней. У дяди достаточно много врагов, эти слухи могут распускать и они.

    - Резонно, - кивнул головой наемник, – но он же тебя и сослал.

    - Вот именно, добился почетной ссылки, а не просто заточения на отдаленной планете.

    - Гм, вполне возможно, что он хороший человек. Тебе решать. Но можешь сейчас мне рассказать, что же ты такого натворил?

    - А вот этого я тебе сказать не могу, – Улисс отвернулся, – Это не моя тайна. Да и тебе лучше лишнего не знать, крепче спать будешь.

    - Гкхм, может, и так,    - Шарк    зевнул, – Давай, я в первую смену буду дежурить, а ты пока поспи.

    Горы    и лес

    Велизар широко зевнул, чуть не пролив горячий ягодный напиток на поджатую под себя ногу. Чертыхнувшись, он оглянулся. На западе, над горной грядой, все еще багровела полоска заката. Мужчина искоса взглянул на своего товарища по несчастью. Бернери Шарк крепко спал, обернувшись теплоизолирующей накидкой. Одеяла они уже приспособили под одежду, прорезав в них отверстия для головы. По ночам тут было достаточно холодно, хотя явно теплее, чем на самых высоких вершинах, оставшихся позади. К нехватке кислорода и приступам горной болезни их организмы понемногу привыкли.

    Путники шли через горы уже трое местных суток. Те длились на два часа больше, чем стандартные галактические, традиционно состоящие из двадцати четырех часов. По их прикидкам им оставалось еще два дня пути по каменистым долинам и поросшим мелким лесом перевалам. Но самыми сложными оказались первые два дня, и весь этот беспримерный подъем на перевал прошел на сплошном адреналине.

    Сначала весь световой день им пришлось тупо карабкаться вверх. На самой верхотуре каждый шаг даже таким молодым и тренированным организмам давался с большим трудом. Здесь очень пригодились и неимоверная сила наемника, и невероятная ловкость наследного принца. Они не раз похвалили себя за то, что потратили целый день на подготовку к такому сложному переходу. На голых скалах совершенно невозможно было найти пищу, да и воду тоже. Основные водные потоки остались далеко внизу, а здесь оставались только голые скалы, немного рыжего мха и порывистый ветер, а также дикий, донимающий тело, холод.

    Накидки уже не спасали людей от замерзания, а одеяла оказались совсем не по погоде. На первой же остановке, сидя в небольшой скальной выемке, где была хоть какая-то защита от ветра, они с наслаждением напились очень сладкого и сытного напитка из собранных внизу ягод. Затем Бернери начал плести из лески и проволоки нечто похожее на сетки, которые они набили высохшим мхом и травой, и аккуратно налепили на свои тела, а сверху леской же пришили одеяла. Поучилось что-то вроде теплозащитного жилета, мужчинам вскоре стало и, в самом деле, теплее.

    Вечером первого дня путники ночевали уже на самой верхней точке первого перевале. Вокруг лежали снежные вековечные завалы, языки небольших ледников спускались с островерхих вершин далеко вниз. На верхотуре царил жуткий ветер, продувая легкую одежду путников буквально насквозь. Они с большим трудом нашли там укрытие от ветра, найдя бесснежную впадину между скальными наростами, запалили небольшой костер. С дровами пришлось повозиться, деревья тут не росли, поэтому пришлось кидать в огонь какую-то мелочь, постоянно делая вылазки за мелким хворостом.

    Поэтому и выспаться толком им тогда не удалось. Как только забрезжил рассвет, путники двинулись дальше. К концу вторых суток невольные путешественники уже находились в поросшей мелким кустарником долине. Здесь им уже удалось устроиться на ночевку с относительным комфортом. Поставив кострище в глубокой выемке, они развели большой костер и согрелись. Тепло отражалось от скал на их спины, под телами лежали охапки мягких ветвей и травы. Прожарив оставшееся мясо ящериц, и запив все это сладким ягодным чаем, путники немного расслабились. Тяжелая дорога несколько сблизила их, поэтому никто не спорил и не пытался командовать.

    А сегодня утром им повезло найти кладку яиц какого-то местного пернатого животного. Пока не вернулись хозяева, мужчины взяли несколько яиц и вскоре попытались сообразить яичницу. Плоские камни опускались прямо в угли, затем двумя палочками вынимались и на них уже разбивались яйца. Получилось вполне неплохо, и обед вышел не только сытным, но и вкусным.

    В сухпаях нашлись специи, что было весьма кстати. Благодаря найденной еде самых сухпайков они почти не трогали. Вода в долинах попадалась чистая, обеззараживающие таблетки также не требовались. И Велизар нашел какие-то черные маленькие ягоды, растущие прямо на зеленом мху. Анализатор признал их съедобными, почти безвкусные - они неплохо утоляли жажду.

    Затем до заката путники шагали по извилистым долинам, идущим между скалистыми отрогами, и пока у них вполне получалось выдерживать нужное направление. А чего лишний раз по горам ползать?    Лучше пройти немного больше по более ровному месту. Воздух стал немного суше, над головой залетали какие-то птицы, кустарник потихоньку переходил в лиственный лес.

    - Бернери, как тебе такое? - Велизар сгибал и разгибал прут молодого дерева. Его ствол шел до самого верха без веток и сучков.

    - Вполне, – Шарк согласно кивнул головой.

    Без топора срубить деревцо оказалось делом весьма хлопотным. Вечером наемник решил выбранный отрезок ствола еще немного выварить. Они как раз набрели на небольшой водный каскад, ручей падал с невысокой скалы, прыгая по ступенькам и выбоинам вниз. Спутники с удовольствием смыли в ледяной воде пот и грязь, прыгая затем у разведенного большого костра и пытаясь согреться.

    Шарк отвел с помощью полусгнившего дерева водосток чуть в сторону, и у него получилось нечто вроде желоба. Вода за много лет выбила в каменистом ложе подобие ванны, и по желобу быстро заполнила ее. Мужчины начали по очереди бросать туда горячие камни из костра. Вода быстро нагрелась, и Бернери держал в кипятке деревянный прут, пока тот не отмягчел.

    - Достаточно, – наконец сказал он и махнул Велизару рукой. Тот подал заготовленную тетиву, сделанную из отрезка лески. Ее примотали на готовые крючки и стали вдвоем сгибать прут. Вытерев пот с лица, Велизар опробовал тетиву.

    - А неплохо, - сказал он, - Надо доработать вот тут ножиком, а я пока пойду готовить стрелы, завтра утром опробую наше новое оружие в деле.

    Утром принц и, в самом деле, взял в руку несколько готовых стрел, выбирая саму удачную из них. Наемник с любопытством посматривал на товарища. Наконец Велизар взял в руки лук и натянул тетиву. Первая стрела прошла далеко от мишени, Шарк поморщился. Но стройный черноволосый мужчина спокойно натянул тетиву еще раз и снова выстрелил. На этот раз стрела поразила самый центр мишени, сооруженной изо мха.

    - Лук получился довольно-таки своеобразный, к нему лучше подойдут тяжелые стрелы. Хотя если поменять тетиву…

    Бернери    понимающе кивнул головой и пошел проверять силки. Он надеялся, что в местных лесистых долинах водится хоть какое-нибудь зверье. Минут через двадцать он вернулся торжествующе ревя. В его мощных руках трепыхался странный небольшой зверек с пушистой шкуркой и длинными ушами.

    - Сегодня у нас будет свежее мясо!

    - Интересный зверь, – оторвался от изготовления стрел Велизар, – Похож на дайянского зайца. Наверное, эту планету изменяли по чьему-то подобию. И деревья тут стали попадаться вполне знакомые, вот и животные пошли.

    - Думаешь, здесь поработали архитекторы планет? – изумленно посмотрел на спутника Бернери.

    - А почему нет? Аварийный маяк же стоит, а он может работать тысячи лет. Да и пока никаких признаков цивилизации мы не увидели. Наша спасательная капсула не засекла ни одной медиастанции, радиочастоты также молчат. Я включал пару раз планшет.

    - Ты прав, – хмуро согласился наемник, он уже освежевал зверька и теперь прикидывал, что из него можно изготовить,    –    Суп сварить, тем же способом? Бульон потом во фляги залить.

    - А что, неплохо! – согласился принц, - Возьми специи в наборе.

    Сам же он продолжил изготовление стрел. Наконечники они подготовили заранее, из кусков металла капсулы. По пути сюда Велизар несколько раз натыкался на птичьи перья, отобрав из них лучшие. И вскоре у него в самодельном колчане находилось два десятка стрел. Он сразу их опробовал и остался вполне довольным.

    Довольным был и Шарк. Теперь у них в команде два бойца: один копьеносец, второй стрелок. И оставалось еще немного разряда в силовых наручниках. Теперь им было чем защищаться!

    Они сидели на упавшем бревне и хлебали суп прямо чашками, сваренное мясо решили отложить назавтра, чтобы не терять времени на охоту. Дневной привал явно пошел людям на пользу. Спутники хорошо отдохнули и сделали ценные приобретения, поэтому на следующий день они выступили в путь, полные сил и энергии.

    Поросшая лесом долина закончилась, и путники снова оказались перед скалистым перевалом. Его прохождение заняло у них целый день. В горах расстояние ощущается совершенно по-другому. Пару раз даже пришлось воспользоваться веревками.

    Велизару на склоне удалось сбить стрелой какую-то жирную водоплавающую птицу. Значит, где-то неподалеку имеется большой водоем. На самой вершине перевала они убедились, что горы здесь, наконец-то, заканчиваются. Впереди на многие десятки километров виднелся только густой лес. Справа находились лесистые невысокие горы, а налево, в сторону моря, вершины становились все выше. На некоторых из них даже наблюдался снег.

    - Хм, нам, значит, предстоит идти до реки по лесу. Надеюсь, там не водится диких зверей, – заметил Шарк.

    - А я помню эти вершины. Наблюдал их на экране, тогда еще подумал, что это такое там блестит, а это, оказывается, был снег. Включи планшет, сверим нашу карту.

    Планшет пока показывал большой уровень запаса энергии, поэтому на нем каждый день делали путевые заметки.

    - Ага, вот они - эти высокие вершины, а тут лес. Нам надо держаться левой его стороны, так мы быстрее выйдем к реке. А по ней, может быть, и проще будет добираться дальше.

    - Почему? - удивился Шарк, - Вон река, какой изрядный крюк делает.

    - Ну и что? -    лучше проплыть лишние два дня, чем потратить их на преодоление неизвестных и опасных чащоб. Эта река после изгиба впадает в еще большую реку, идущую прямиком на северо-запад, к морю. На месте их слияния начинаются степи, может быть и очень сухие, тут весьма странный климат. Так что плот нам лучше соорудить еще в лесу. Здесь вполне можно найти подходящий материал.

    - Возможно, ты прав, – Шарк посмотрел на своего товарища с интересом, – Странно, ты хоть и знатных кровей, но мыслишь зачастую очень практично.

    - А что здесь такого? - уже пришел черед удивляться молодому принцу, – Мы ведь правим конкретными людьми, живем вполне настоящей жизнью. А те, кто уходит в Небесные Сферы слишком далеко, быстро теряют свою власть и богатство.

    - Логично, -    усмехнулся Шарк, – насколько я знаю, отношения в ваших кругах достаточно жесткие.

    К вечеру товарищи по несчастью спустились с гор и оказались на пересеченной местности, поросшей мелким подлеском. А на холмах впереди виднелись огромные стволы лиственных деревьев довольно-таки странного окраса: вроде как зеленые, но с сильной примесью голубого. Мох на поверхности также был такого голубоватого оттенка.

    Здесь стало заметно теплее, спутники сняли с себя самодельные утеплители, а затем и плащи. Вокруг них пели и кричали различные птицы, а в низких кустах кто-то тихо шебаршился. Велизар осторожно шагнул в их сторону, и из-под его ног выскочило несколько крупных коричневых    птиц. Он среагировал быстро, в руках молниеносно оказался лук, выдернута стрела из колчана за спиной и вскоре две убитых птицы валялись на голубой траве.

    - У тебя отменная реакция, – отметил удивленно Бернери.

    - Нас этому учат с детства, – глаза Улисса были совершенно спокойны. Наемник отметил для себя, что принц вообще редко показывал свои эмоции, как будто всегда привык находиться за некою завесой.

    Приятно было вот так сидеть у костра и поедать необычайно вкусную жареную дичь. Путники запили ужин остатками ягодного напитка. Но раз тут есть лес, то найдутся и сами ягоды, а может быть и еще какая-нибудь еда. Люди смотрели в будущее уже спокойней, они прошли первый, очень тяжелый этап их длинного пути, сейчас впереди была хоть какая-то определенность и надежда.

    Рассудив здраво, они оба решили, что путь до реки через лес займет целую неделю, а, может, и больше. Завтра вечером будет ясно, сколько они смогут пройти по этой местности за один день. С такими приятными мыслями путники начали готовиться к ночлегу. Спали мужчины сегодня в весьма удобном шалаше, вокруг валялось достаточно веток, да и высокой травы росло предостаточно. И все так же люди по очереди несли ночное дежурство. Эта планета уже показала, что расслабляться на ней не стоит.

    На следующее утро с восходом солнца путники бодро тронулись в путь. Сутки на этой планете были длиннее, и за ночь они отлично высыпались. Во флягах и самодельных кувшинах, сплетенных из коры, плескалась вода и мясной бульон, в рюкзаках лежало, завернутое в широкие листья пахучей травы, жареное мясо и остаток сухпайков.

    В руках одного из спутников находилось крепкое копье, а у другого на плече висел лук и позади, за спиной, торчали наконечники стрел. Теперь они были далеко не так беспомощны, и полны сил и энергии. На плоскогорье стало заметно теплее, но было еще не жарко. С гор поддувало прохладным ветерком, освежающим разгоряченные быстрой ходьбой лица. Лес чем дальше, тем становился все гуще, высокие стволы хвойных деревьев перемежались с приземистыми, но зато более широченными стволами лиственных пород.

    Подлесок стал редок и не мешался под ногами. Почва в этих лесах оказалась вполне удобной для ходьбы, ее покрывал слой прошлогодних листьев и хвои, она даже чуть пружинила под ногами. Кругом валялись большие шишки и какие-то твердые плоды, похожие на орехи. Несколько раз им по пути попадались густые кустарники с ягодами. Зеленые оказались ядовитыми, но большие оранжевые вполне пригодными для еды, обладая вязкой мякотью и кислыми косточками. Путники набрали их полные рюкзаки.

    У одного из лиственных деревьев Шарк остановился и с интересом сорвал твердый плод,    потом вытащил анализатор. После получения зеленого огонька он разбил скорлупу и достал из нее небольшой желтый орех. Принц с любопытством наблюдал за ошарашенной физиономией товарища.

    - Что-то не так?

    - Да, - ответил тот, – готов поклясться своими предками, что это шанторианский орех! Откуда он здесь?

    - Ну, скорей всего, это еще одно доказательство, что тут поработали планетарные строители.

    - Все может быть, – только покачал головой Шарк.

    Вечером им повстречался первый крупный обитатель здешних мест. На небольшой прогалине пасся огромный рогатый зверь, судя по всему, он был травоядным. Велизар было приготовил лук, но почувствовал на плече твердую руку товарища. Бернери    прижал палец к губам и показал в сторону, из леса выходили еще несколько представителей этого вида, два из них были крупнее, и рога у них росли поистине огромные и довольно острые на вид. Люди тихонько отошли обратно в лес.

    - Столько мяса пропадает! - прошептал Улисс.

    - Хм, а ты их рога видел? Эта добыча нам не по зубам, да и куда нам столько мяса? Максимум, что пригодится, это одна из его ног.

    Принц с ним согласился, звери и в самом деле были огромными. Товарищи двинулись дальше.

    В лесу стало смеркаться немного раньше, чем в горах, наступал скоротечный вечер. Они быстро поужинали, разогрев, бульон и мясо на бездымном костре. Ночевать в это раз решили на деревьях. Велизар как более гибкий атлет залез на одно из переплетений мощных ветвей и кинул веревку более сильному, но менее ловкому Шарку. Они оба удобно устроились, подложив под себя самодельные подушки из травы, и дополнительно привязали себя веревками к ветвям. Теперь можно было спокойно поспать!

    Под утро Бернери разбудили удары чего-то легкого по его плечу. Он сразу встрепенулся и вопросительно посмотрел на дежурившего в это время товарища. Тот молча показал вниз. Там опытный наемник сразу увидел неизвестного сильного зверя. Судя по походке и ночному образу жизни, это был хищник. Неторопливая, даже, можно сказать, ленивая    походка, гибкое тело охотника, мощные передние лапы, круглая голова с большой пастью. Все тело было покрыто шкурой с короткими волосами, больше похожей на камуфляжный плащ. Так она сильно сливалась с окружающей местностью.

    Зверь подошел к их дереву, с любопытством принюхался и чуть позже взглянул наверх. В темноте сверкнули зеленым глаза хищника, а на его морде появилось подобии улыбки. И тут же среди деревьев пронесся мощный рык самого настоящего хозяина здешнего леса. Зверь попытался забраться на дерево, раз за разом прыгая и цепляясь большими когтями за кору. Но он был слишком тяжел для такого рода поползновений.

    Поэтому после десятка неудачных попыток зверь снова мощно рыкнул и нехотя пошел в сторону. Длинный и гибкий хвост яростно бил по его стройным бокам, зверюга была явно недовольна ушедшим от нее ужином. Велизар оглянулся на своего товарища.

    - Здесь, видимо, не водятся обезьяноподобные, - вдруг проговорил он, – этот тигроид, похоже, был сильно раздосадован и удивлен тем, что мы засели на дереве.

    - Тигроид? – Шарк вытер выступивший на лице пот. Их оружие было явно слабым против такого мощного зверя.

    - Ну, он сильно похож на своих сородичей, на разных планетах много подобных зверей. Только раскрас у этого своеобразный, да и сам такой здоровенный.

    - А чего ему не здоровым быть? – наемник уже успокоился, – Если и добыча тут не маленькая.

    - И то верно.

    С рассветом они продолжили движение вперед. Судя по темпу прошлого дня, до излучины реки им оставалось примерно трое местных суток пути. Иногда в прогалинах можно было увидеть покрытые снегом вершины, которые отстояли к югу, и убедиться, что они движутся в правильном направлении. Поначалу, испуганные ночным происшествием, путники шли настороженно, внимательно оглядываясь по сторонам, но затем немного расслабились.

    Скорей всего этот тигроид был ночным хищником, днем же в лесу кричали только птицы и шебуршали мелкие грызуны. Один раз они разошлись с небольшим стадом все тех же лесных рогатых гигантов, а после обеда Велизару удалось снова подстрелить небольшого ушастого зверя, похожего на того, которого Шарк поймал еще в долине. Только окрас шкуры был другой, и сам зверек побольше и пожирнее. Поэтому ужин в этот день у них получился чрезвычайно вкусным, к жаркому добавились желтые орехи и оранжевые ягоды.

    А вот ночь прошла беспокойно. В полночь где-то рядом с их ночевкой раздался злобный рев тигроида и трубные звуки другого зверя. Чуть позже «трубачей» прибавилось. Их громкий рев накладывался на злобное рычание хищника и треск ломающегося кустарника. Только к утру встревоженные ночным происшествием люди смогли забыться сном. Дежурство они теперь не несли, появилась «волчья привычка» спать чутким сном.

    После завтрака Велизар предложил сходить посмотреть, что же там случилось ночью. Наемник согласился не сразу, но желание хоть что-то получить в руки пересилило его осторожность. Они двинулись вперед, насторожено раздвигая разросшийся здесь густой кустарник, и минут через двадцать вышли на пологий берег каменистого ручья.

    Вокруг наблюдались следы жестокой борьбы. Поломанные кусты, изрытая копытами трава, раскиданные по траве валуны. У самого среза воды безжизненно лежал рогатый зверь, и все вокруг него оказалось забрызгано его же кровью. Туша рогача не двигалась, а большая рана вокруг шеи не оставляла никаких вопросов, животное было мертво. Велизар подошел к нему поближе и спугнул несколько мелких зверьков, жадно поедающих плоть мертвого животного.

    - Это скорей всего детеныш, – прокомментировал он, – в два раза меньше взрослого и рога маленькие. Здесь у них, похоже, водопой. Видишь, какая натоптанная тропа. А тигроид, скорей всего, устроил тут засаду.

    Наемник отошел чуть подальше в кусты и закричал оттуда:

    - Точно! Он отсюда выскочил. Потом на помощь мелкому прибежали взрослые рогачи, и завязалась драка. Подожди-ка.

    Бернери махнул рукой и пошел по тропе дальше. Через тридцать метров показалась прогалина, и люди увидели лежавшего на ней тигроида. На тропе явственно наблюдались следы волочения и кровавая дорожка. Зверь был тяжело ранен взрослым рогачем и теперь умирал. Широкая грудная клетка зверя судорожно поднималась и опускалась, хвост безвольно лежал на траве. Хищник повернул к людям мощную голову и тихонько зарычал, на большее он уже был не способен.

    Шарк направил в сторону зверя свое длинное копье. Он проницательно взглянул в большие желтые глаза умирающего хищника и увидел в них мольбу о скорой смерти. Наемнику стало как-то не по себе от этого вопрошающего взгляда. Зверь снова рыкнул, но уже как-то жалобно, словно жалуюсь на свою судьбу. Ведь только вчера он ходил по этим лесным просторам, чувствуя себя их полноправным хозяином. Мощный зверь был полон сил и здоровья, а сейчас лежит поверженный и вынужден сносить нескромные взгляды более мелких и слабых животных.

    - Он хочет, чтобы я его прикончил, – заявил, облизнув пересохшие губы, Шарк.

    - Да? – Велизар придвинулся поближе.

    - А тебе приятно было бы лежать вот так и ждать смерти от какой-то мелкой дряни, потихоньку заживо тебя поедающей.

    - Конечно, нет. Это благородный зверь, сделай ему последнюю услугу.

    Наемник кивнул головой и приставил острие к ложбинке у мощной шеи. Тигроид последний раз взглянул на человека, вздохнул и опустил голову. Через несколько секунд все было кончено, грозный хищник был мертв. Люди тихонько отошли назад к ручью.

    - Вот и сбылась твоя мечта, – хмуро проговорил Шарк, – столько мяса! Надо действовать быстрее, в этом лесу водятся и другие хищники, они быстро сбегутся на нежданную добычу. Отрезай заднюю ногу, другим не заморачивайся. А у меня еще есть одно дело.

    Наемник ушел обратно по тропе, а Велизар, ополоснув вспотевшее лицо в ручье, принялся за дело. Маленьким ножом орудовать было ужасно неудобно. Пару раз пришлось отгонять от тела мелких хищников, кидая в них камни. Наконец, нога рогача оказалась завернутой в пахучие листы, и Велизар дополнительно отрезал два куска мяса со спины. Пока он ополаскивался в ручье, на тропе появился Шарк. В руках наемник тащил снятую шкуру мертвого тигроида. И тут же принялся скоблить ее и промывать кожу водой.

    - Зачем она тебе? Климат тут вроде теплый, даже по ночам вполне комфортно.

    - Пусть будет, – Бернери    оторвался от работы, – опять же, мы когда плот сделаем, постелем ее на бревна. Да и вообще...

    Шарк неопределенно махнул рукой и стал сворачивать шкуру в сверток.

    Товарищи продолжили свой путь. Ручей оказался хоть и узким, но глубоким. Пришлось пройти несколько сот метров, пока не обнаружилось поваленное через ручей бревно. Используя как шест толстую ветку,    путники перебрались на ту сторону и двинулись дальше. Лес в этой местности изменился. Появилось множество невысоких лиственных деревьев, а также густых кустарников, поросших колючками, что серьезно осложнило жизнь невольным путешественникам. Получив множество царапин, и порвав в нескольких местах одежду, им пришлось искать другую дорогу, немного приблизившись к горам.

    Местность пошла немного вверх, чаще стали появляться прогалины, поросшие мелкими кустами и мхом. Велизару удалось подстрелить еще двух «длинноухих», поэтому мясом путешественники оказались обеспечены с запасом. Чтобы его приготовить впрок они после обеда остановились у небольшой скалы, снизу которой пробивался родник с чистой водой.

    Велизар обошел местность и нашел подходящий материал. Затем они вместе разделывали мясо на плоские куски и коптили его над дымящимся костерком. Наемник практично использовал в процессе копчения специи и приправы, обильно вложенные в сухпайки. Коптить мясо они продолжали до самого утра, ложась спать по очереди. Оба путника опасались прихода на ароматный запах новых хищников. Но Шарк заявил, что скорей всего, у местных тигроидов охотничьи угодья обширны, и вряд ли так скоро сюда придет новый хозяин.

    Утром, нагрузившись едой и напитками, путники двинулись в путь, пролегавший по холмистой местности. После обеда они уже снова шли по редкому лиственному лесу. Идти стало относительно легко, поэтому путешественники приободрились, рассчитывая уже на следующий день выйти к реке. С таким хорошим настроением они неожиданно для себя вышли на самую настоящую лесную дорогу. Удивленные донельзя этим обстоятельством люди ошарашено смотрели наезженную колею. Похоже, этой дорогой пользовались хоть редко, но регулярно.

    - Называется, приехали, – Велизар почесал затылок, – А мы, оказывается, тут не одни.

    - И что будем делать?

    - Наверное, правильным будет идти по дороге. Рано или поздно выйдем к людям.

    - А оно нам надо? – с сомнением спросил наемник, – Обычно там, где люди - там и неприятности.

    - Я смотрю, ты не очень-то любишь людей? – усмехнулся Велизар.

    - А чего их любить? От них обычно одни проблемы. Сам подумай, планета давно заброшена. Если тут и осталась какая-то    цивилизация, то она, скорей всего, находится на низшем уровне. А я на таких дикарей навидался во время командировок.

    - Наверное, ты прав, – задумался Велизар, – хотя если осторожно….

    - То можно, – продолжил Шарк, – пройдемся, посмотрим.

    Дорога живо петляла среди густо разросшегося леса. Деревья опять изменились, стали чаще попадаться породы с мощными, поросшими бурой корой, стволами. Корни этих гигантов бугрились далеко вокруг, проходя и сквозь дорогу. Чем дальше, тем более становилось понятно, что лесная дорога понемногу отходит от реки. Путники задумались - стоит ли идти по ней дальше.

    - Тихо! - вдруг прошептал Шарк, присев к земле, стал внимательно прислушиваться, - Кто-то едет сюда! Прячься за то дерево!

    Велизар молча кивнул головой, спрятался за мощный бугристый ствол и достал из-за спины стрелу. По ту сторону дороги за кустами спрятался Шарк, крепко, до боли в руке сжав мощное копье. Минут через пять стало отчетливо слышно какое-то постукивание и глухое грохотание, чуть позже из-за поворота показалась голова животного. Мощное и длинное тело с сильными ногами, сразу за вытянутой головой идет лохматая грива. На животном с обеих сторон на какой-то хитром устройстве с ремнями, висели две длинные жерди. В свою очередь они были приделаны к колесной повозке. А на самой повозке восседал человек, самый настоящий человек. Вернее сказать, он полулежал, держа в руках длинные веревки, идущие от    шеи животного.

    Из-за кустов выглянул Шарк и сделал напарнику знак рукой – прикрывай! Затем он вышел прямо на дорогу, поставив копье рядом с собой. Человек на повозке тут же привстал и что-то крикнул животному. Затем незнакомец соскочил    на землю и осторожно оглянулся. Высокого роста, с крепкими плечами, мускулистыми руками, с длинной гривой пшеничных волос туземец выглядел несколько озадаченным.

    - Кто ты? Мы хотим узнать, куда ведет эта дорога? - спросил центурион на смешанном    языке, принятом в среде наемников, стараясь выглядеть доброжелательно и тщательно улыбаясь. Человек удивленно помотал головой, – Ты понимаешь меня?

    Шарк перешел на стандартный интергалактический язык, принятый среди пилотов и торговцев. Незнакомец снова покачал головой, давая понять, что не понял вопроса. Из-за кустов вышел Велизар, при виде лука туземец испугался и выхватил с повозки большую дубину с железным набалдашником. Принц успокаивающе поднял одну руку и положил лук и стрелы на землю, потом внимательно осмотрел незнакомца. Тот также с любопытством посматривал в сторону путешественников, чересчур испуганным он не выглядел, а глаза светились природной смекалкой и умом. Парень дикарем точно не был!

    - Тере пакинуст миня, – вдруг заговорил Велизар на древнем языке, принятым среди высшей касты Торговой Гильдии. Его знали во множестве миров, это был неофициальный язык межзвездного общения.

    - О, тере каст ду? – вдруг на этом же ломаном старинном языке ответил туземец. Шарк и Велизар переглянулись и одобрительно кивнули головой.

    - Привет тебе! Я Велизар, – принц решил переговоры взять на себя, – а это Шарк. Мы попали в неприятную ситуацию и заблудились в этом необъятном лесу. Ты не мог бы нам помочь?

    Человек слушал внимательно и чуть позже ответил на том же ломаном «торговом» языке.

    - Вы, наверное, торговцы с Юга?

    - Да, – путники переглянулись, а незнакомец облегченно присел на край повозки, но дубинку продолжа держать в правой руке.

    - А я Итоно Траперт.

    - Привет Итоно, а куда ведет эта дорога?

    - Эта? – Итоно кивнул на колею, – Она ведет на нашу лесопилку.

    - Вот как? – похоже, парень был не очень неразговорчив, поэтому Велизар решил расшевелить его другим способом, - Мы давно в пути, не разделишь с нами скромную трапезу?

    Парень согласно кивнул головой и стал доставать из повозки какие-то предметы. Шарк в это время быстренько разжег костер, вызвав этим действом целый переполох у местного жителя. Тот с любопытством уставился на устройство для поджига и покачал головой, а затем сноровисто установил на металлическую треногу котелок и налил туда воды. Наемник тем временем притащил зажаренную ногу рогача, опять вызвав переполох у парня.

    - Вы убили Консара? Это же запрещено! – Итоно выглядел по-настоящему испуганным.

    - Запрещено? – Велизар внимательно посмотрел на местного, – Кем? Мы не знаем ничего об этой местности, где находимся. Да и не мы убивали этого… Консара. Он погиб в схватке вот с этим.

    Наемник вывалил перед парнем шкуру тигроида, вызвав у того сначала приступ страха, а потом восторга.

    - Толадо!– молодой человек восхищенно погладил шкуру зверя и уважительно посмотрел на Шарка, – А ты смелый человек, не каждый подойдет к даже мертвому толадосу. А ты сумел снять и вычистить его шкуру. Ее можно дорого продать нашим табалерам. Вот только надо ее правильно обработать. Да, мой дядя это хорошо умеет делать.

    Итоно заметно оживился, и пока варилась похлебка, не отказался от отрезанных шматов мяса консара. Видимо, для местных жителей это был деликатес, а путникам оно уже достаточно приелось, поэтому они с удовольствием съели пару кусков местного темного хлеба и свежего белого сыра. Затем все с аппетитом черпали похлебку из каких-то овощей и крупы, добавив туда предварительно своих специй, которые также привели парня в полный восторг.

    - О! Эти приправы вы также сможете хорошо продать у нас! А много их у вас?

    - Да есть чуток, - осторожно ответил Велизар, – А ты не можешь нам рассказать о здешней местности?

    - Если вы торговцы, то неужели у вас нет ни карт, ни знаний? - удивленно спросил парень.

    - Мы, – Улисс переглянулся с товарищем, – очень издалека, а наши спутники погибли.

    - Где?

    - На море, наш корабль разбился о скалы.

    - На Золоском океане? – глаза у Итона расширились, – А как вы...?

    - Мы перешли через горы.

    Ложка так и не дошла до рта туземца, он просто застыл от удивления, как статуя.

    - О! Тогда понятно. Вы и, правда, очень издалека и к тому же необычайно мужественные люди. Я преклоняюсь перед вашей отвагой! Никто из моего племени давно не переваливал через эти горы, – парень с восторгом пожал руки обеим путникам и начал расспрашивать о подробностях их пути. Велизар поведал ему несколько подправленную версию их приключений, все равно вызвавшую    у туземца приступ неподдельного восхищения. Как и большинство молодых людей, парень любил рассказы о приключениях и героях.

    - Мы хотели выйти к большой реке, – продолжил принц, – там соорудить плот и на нем доплыть до ее впадения в длинную реку, текущую на северо-запад. Она течет к морю, куда нам и надо, там мы хотим найти торговцев, могущих отвезти нас домой.

    Итоно огорченно покачал головой:

    - К сожалению, друзья, у вас так не получится. Сейчас я покажу вам.

    Он очистил от листьев кусок земли и маленьким ножиком стал рисовать некое подобие карты

    - Мой друг Даоно, внук знахаря, и его дед много чему нас научили, в том числе и языку торговцев. У нас не все его знают, так что вам повезло, что вы попали на меня, – парень задумался, – Да и на табалеро вам лучше не нарываться, они жадные и глупые.    Вот смотрите: это река, на которую вы хотели выйти, а вот ее приток, на нем и стоит наша лесопилка, тут находится водяная мельница, здесь заканчиваются пороги и подготовленный лес мы каждую осень отправляем плотами в наш поселок.

    - То есть по реке все-таки можно проплыть? - не удержался наемник, но Итоно снова покачал головой.

    - Доплыть можно только до Крепости, здесь река перегорожена табалерами и, даже если они вас пропустят, то до Одоиды вам всё равно не добраться. Ваши карты очень стары, уже пятьдесят лет как Даида пересохла и заканчивается в пустынных степях. Великая Засуха многое изменила в нашем мире.

    - А кто такие таболеры? – осторожно спросил Велизар.

    - Давайте отправимся в путь, и я все вам расскажу. До лесопилки еще полдня пути, хотелось бы доехать туда затемно. А вы, верно, очень издалека, если не в курсе таких событий.

    Велизар молча кивнул головой и пересекся взглядом с настороженными глазами товарища.

    Лесопилка

    Повозка гулко громыхала, проезжая через вышедшие наружу толстенные корни лесных мастодонтов. Часа два назад они повернули к западу и лес несколько изменился. Лиственные низкорослые деревья сменились на высоченных хвойных гигантов, с необъятными стволами и коричневой чешуйчатой корой.

    - Это даридорны, – прокомментировал новые виды деревьев Итоно, – наш род издавна владеет правом рубить деревья в этом священном лесу. Только мы и никто другой.

    Спутники только кивали головой. Они уже получили от нового знакомца настоящую гору не самой приятной информации и теперь ее потихоньку переваривали. Ехать на повозке все-таки было лучше, чем топтать ноги. Хоть скорость движения почти и не отличалась, но не было необходимости тащить на своем горбу тяжелый груз. Да и при движении то и дело оглядываться и прикидывать, в    правильном ли направлении ты движешься.

    А здесь лежишь себе спокойно на мягких мешках, повозка чуть подрагивает при движении, качаясь из стороны в сторону. Такая мерная езда неумолимо навевает сон, поэтому Итоно был рад невольным попутчикам, пусть и чужестранцам. Потихоньку он разговорился и рассказал много чего интересного.

    Вся эта местность, от предгорий до реки Даида, принадлежала союзу родов Шенико, что в переводе с их языка значило "Лесные племена". Живут они тут испокон веков. Большая часть поселений находится ближе к так называемой Крепости, небольшого городка у излучины Даиды. Остальные селения раскиданы по окрестным лесам, полям и рекам. А вообще это был больше лесной край, только ближе к Даиде появлялась пахотная земля, свободная от деревьев. Да на юго-западе, в предгорьях жили родственные им племена горце, которые жили своими стадами.

    Когда-то ими правили верховные старейшины всех родов, меняющиеся каждые 12 лет. Эта традиция пришла из глубины веков. Но более века назад на планете произошли сильные природные катаклизмы. Как понял из рассказа молодого человека Велизар, в горах тогда произошли ужасающие извержения вулканов и землетрясения. Часть рек изменила русла, некоторые леса высохли. Стал также стремительно меняться климат. Даида потерялась в пересохших степях, и связь с остальным миром временно прервалась.

    А вскоре появились и конники-северяне. Так Итоно называл кочевые племена, обитавшие некогда далеко к северо-востоку от Шенико. При его прадеде произошло завоевание Крепости, и власть стала принадлежать новому властителю. Его называли Гарцом, Велизар понял это как звание, переделанное из общеизвестного всем мирам титула Герцог. Он то и был полновластным властителем всех местных земель. Его племя приняло имя Табалеров, и теперь они являлись привилегированными хозяевами этой земли. Их главной обязанностью была только служба Гарцу, они должны являться по первому его зову с конем и при оружии. Самые знатные табалеро служили при дворе Гарца, часть остальных конников стояла гарнизоном в крепости или кочевала в окрестных степях. Граница лесов и степи как раз пролегала у Крепости.

    - И что? – Велизар повернулся к молодому человеку, - Вы так и признали власть инородцев?

    - Не сразу, – проговорил насупясь Итоно, – но что мы могли тогда сделать? Они воюют на конях, у них крепкие доспехи и острые мечи. И они чертовски хорошо умеют сражаться! Мой дед погиб в битве, а отца убили при попытке поднять мятеж.

    - Мне жаль твоих предков, - принц внимательно посмотрел на крепкоскроенного юношу.

    - Это, безусловно, были храбрые люди, – вмешался в разговор Шарк. Потом он положил руку на плечо парню, – Ты должен гордиться такими предками.

    Итоно благодарно кивнул чужеземцу и сосредоточил взгляд на дороге, чтобы они не увидели блеснувших в уголках глаз мелких слезинок.

    - Меня воспитывал дядя. У нас так принято, родственники берут на себя бремя воспитания осиротевших детей, иначе мы бы не выжили.

    - У нас такие же правила, - кивнул наемник, – жизнь непредсказуема. Я также рано лишился отца.

    - Его убили? – заинтересовано, посмотрел на него Итоно.

    - Да, он пал в бою. У нас бедная земля, поэтому мы нанимаемся на заработки к чужестранцам.

    - Вот как? То-то я гляжу - вы такие разные! – Итоно облегченно откинулся назад. В их маленькой компании    потихоньку установилось взаимопонимание, ведь общие переживания и проблемы всегда сближают людей, – А    у нас земли богатые, но тем, кто живет на ней, достаются только крохи. Табалеро с Гарцом отнимают большую часть нашего урожая. Они полностью разрушили нашу торговлю с чужими землями.

    - Как это?

    - У тех конников, которые пришли к нам, есть родичи, кочующие дальше на севере. Они держат в своих руках все древние караванные дороги. Вот и вам, похоже, пришлось искать новые пути в опасных южных морях. У нас ходят слухи о далеких торговцах с островов, а теперь мне повезло и встретиться с ними.

    - Ну, какие мы нынче торговцы, – усмехнулся Велизар, – просто люди, попавшие беду.

    - Моему дяде будет интересно побеседовать с чужестранцами, узнать новости этого мира. Из-за табалеро мы почти отрезаны от всего мира.

    Путники переглянулись, ситуация вырисовывалась неоднозначная. Велизар осторожно спросил:

    - А кто он, твой дядя? Явно не простой кузнец?

    - Вы угадали. Он из древнего рода Знающих и пользуется уважением и почетом среди наших племен. Наша семья бережно хранит и собирает древние знания. Но Гарц и его конники не жалуют слишком умных, поэтому дяде приходится работать кузнецом. Это достаточно почетное и сложное ремесло. В сезон он живет на лесопилке, там всегда полно работы, нужно постоянно чинить мельницы и станки. А я ему помогаю и учусь.

    - Нам будет интересно познакомиться с твоим дядей, Итоно.

    - Да, - кивнул юноша, – может, ваши познания помогут нам сбросить иго чужестранцев.

    - Ой, парень, – встрепенулся Шарк, – ты рано записываешь нас в мятежники.

    - Ничего не рано, - буркнул тот в ответ и кивнул в сторону шкуры тигроида, – Вы незаконно охотились в лесах Гарца, да и прибыли в его земли весьма подозрительным путем. Вы уже нарушители закона. Наш правитель не очень-то жалует непрошенных чужестранцев. И среди его приближенных полно любителей зверски поистязать людей, да и казни у табалеро очень жестокие.

    - Ты серьезно?

    - Еще как! Будь на дороге не я, а наряд табалеро, вы бы уже обливались кровью.

    Путники насупились, информация получалась далеко нерадостная. Попали из огня да в полымя.

    - Не унывайте, – Итоно улыбнулся, - мой дядя умный человек, он вам поможет.

    Уже стемнело, когда повозка остановилась в небольшом поселении, выстроенном у подножия гор. Из ущелья был слышен шум большого водопада, здесь брала истоки река Даида. Уставшие путники спешились и пошли за Итоно к большому дому, построенному из огромных бревен. Юноша попросил их подождать приглашения, те не возражали. Через несколько минут им открыли дверь.

    Сразу за низким порогом начиналась большая комната, в углу ее горел жировой светильник, освещая темные стены из бруса и деревянный потолок. У большого окна стоял массивный длинный стол, за ним сидело несколько человек. Один из них, высокий и сильный мужчина в расцвете сил встал и поприветствовал путников на «торговом» языке. Говорил он на нем четче и понятней, чем юноша. Умные карие глаза с интересом смотрели на гостей из-под кустистых бровей.

    - Приветствую вас, чужестранцы. Я Клито Траперт, хозяин этого дома и дядя Итоно. Приглашаю вас отобедать с нами. Это был долгий и тяжелый день, передохните с дороги ...

    Путники ответили благодарностью и, умыв руки с помощью деревянного рукомойника, сели за стол. Им предложили отведать какую-то пахучую похлебку и жареную рыбу, а в большие глиняные чашки налили напиток, сильно напоминающий пиво. Шарк и Велизар кушали с большим удовольствием, вызывая одобрение у сидевших за столом туземцев. Видимо, хороший аппетит здесь приветствовался. Отобедав люди, видимо, работники хозяина вышли в другую комнату, а Клито обошел гостей и налил им еще пива, которое обозвал словом Гильва.

    Подняв кружку в честь гостей, дядя Итоно стал подробно расспрашивать их обо всем. Шарку и Велизару пришлось напрячься, чтобы составить правильный и непротиворечивый рассказ об их путешествии. Клито довольно кивал головой, подливал гильвы, но сам больше отмалчивался.

    Наконец, он предложил путникам подняться наверх, там, под крышей, лежали охапки сухой травы, и можно было хорошенько отдохнуть. Копье и лук хозяин предложил им оставить пока здесь, внизу. Товарищи по несчастью переглянулись, но перечить Клито не стали. Не то у них было сейчас положение. У принца остался в ножнах острый самодельный нож, а у наемника вдобавок имелись силовые наручники.

    Проснулись они поздно, сказалось напряжение последних дней. Их никто пока не беспокоил. Собрав вещи, путники спустились вниз и обнаружили на столе две глиняных миски с хлебом, белым сыром и все той же красной рыбой. Умывшись и позавтракав, они вышли на улицу. Ни копья, ни лука они на месте не обнаружили и поэтому немного напряглись. По небольшому двору, огороженному редким тыном, бегали какие-то толстые птицы, в соседнем, вытянутом вдоль дороги здании слышались звуки, издаваемые явно животными и чей-то резкий голос.

    Товарищи переглянулись и двинулись туда. В хлеву они обнаружили невысокого хромого человека, они уже видели его вечером. Видимо из-за травмы он работал по хозяйству и сейчас наливал толстым пятнистым питомцам в деревянный желоб воду. Увидев путников, человек заволновался и стал махать руками. Только чуть позже товарищи поняли, что он на ломаном языке объясняет дорогу к хозяину.

    - Майстер туда, шум воды, ууу, колесо, – мешая слова из «торгового» языка и местный говор, он махал в сторону водопада.

    - Спасибо, мы поняли тебя.

    Тут туземец стукнул себя по лбу и снова замахал руками, призывая вернуться в дом, и показывая на их одежду. В большой комнате он кинул на лавки два комплекта местного платья и показал руками, что им не помешало бы переодеться. Путники переглянулись.

    - Вообще-то идея неплохая, -    проговорил Велизар, – Зачем так сильно выделяться из местных?

    - Ты уже понял суть местной политики: не выделяйся из толпы и не суйся, куда попало? – ехидно отметил Шарк, но переодеваться также начал.

    Одежда оказалась на редкость удобной. Крепкие штаны из шерсти с примесью какого-то растения, кожаными вставками на коленях и промежности, такие порвать сложно, и тело достаточно хорошо защищено. Сверху шла рубаха из ткани, лёгкой и приятной на ощупь. На нее одевалось нечто похожее на рабочий жилет с поясом. В нем присутствовало множество карманов и ремешков, сразу была видно, что эта одежда для работы. Шапки из кожи также оказались на редкость удобными, но обувь они оставили старую, она не особо выделялась на фоне местной. Не забыли нацепить под рубахи и ножны с оружием.

    Путники после переодевания сразу направились в сторону лесопилки, оглядываясь вокруг с нескрываемым любопытством. Ближе к лесу они заметили еще несколько жилых домов и хозяйственных строений. Людей вокруг не наблюдалось, видимо, все находились на работах. Ведь солнце уже стояло достаточно высоко.

    Как поняли путешественники из рассказа Итоно, лето в этих краях короткое, и лесорубы спешат использовать время с полной пользой. Осенью начнутся проливные дожди, река поднимет свой уровень выше порогов, и можно будет весь срубленный лес, а также готовые пиломатериалы сплавить на плотах прямо до Крепости. Зимой же лесорубы становятся плотниками. Люди местных племен слыли народом работящим, никакой работы не боялись. Поэтому власть иноземцев их так сильно тяготила. Работаешь много, а живешь все равно впроголодь.

    Впереди все отчетливей был слышен грохот водопад, вот скоро он и сам показался из-за поросшей красным мхом скалы. Путники приблизились к лесопилке. Она представляла собой вереницу больших зданий, построенных уже не из леса, а капитально, из огромных валунов и камней. Первой шла водяная мельница, ее огромные колеса непрерывно вращались в окружении сияющих на солнце брызгах. В одном из зданий что-то тяжело ухало и скрипело, в соседнем же с надрывом визжали пилы.

    Под огромными навесами штабелями лежали огромные брусья и доски. Рядом с ними возвышались поваленные грудой толстенные бревна, готовые на переработку, очищенные от коры и веток. Путники остановились, масштабы производства впечатляли.

    - Хм, а это зачатки промышленности, – задумчиво проговорил принц, - Местные лесорубы грамотно используют силу падающей воды для пилки леса. Насколько я знаю, это очень трудоемкое занятие.

    - Хотите купить долю? – наемник с утра был в ехидном настроении.

    - А что? Это идея! – в тон ему ответил Велизар, – Если бы река не пересохла, то можно было бы получить неплохой бизнес.

    - Приветствую вас, чужеземцы, – вдруг раздался голос со стороны здания, в приоткрытые двери высунулась фигура дяди Итоно, – Как спалось?

    - Спасибо, чудесно! – вежливо совершил небольшой поклон Велизар, Шарк еще раз хмыкнул, – У нас будет серьезный разговор?

    - Ты прав, чужеземец, проходите, – кузнец кивнул головой в сторону двери.

    Они зашли внутрь и оказались в небольшом помещении, отгороженном от лесопильного цеха дощатыми перегородками, что-то вроде небольшой конторки. В ней находились еще несколько человек. Итоно они уже знали, он стоял в углу, а за небольшим конторским столом сидел пожилой человек с седой головой, а рядом с ним примостился сухощавый чернявый мужчина с орлиным профилем.

    - Это Одо Риктат, – показал на бородатого Клито Траперт,    – Он староста всех лесорубов, а это, – Клито кивнул на чернявого, – Комул Иштари, уроженец города Миревра, знатный торговец и наш хороший друг.

    Все молча кивнули друг другу и путников жестом пригласили за стол. Итоно также молча подал всем небольшие деревянные жбаны с пивом, тут же, на столешнице, стояли две тарелки с сушеной рыбой и орешками. За столом опять воцарилось неловкое молчание. Шарк невольно поежился и чуть напрягся, положив руку на рукоять силового тесака. Черноволосый Комул усмехнулся уголками рта и кинул взгляд на Траперта старшего.

    - Они не наши, – проговорил он на хорошем «торговом» языке.

    - Я уже понял, – спокойно ответил Клито и кивнул главе. Седобородый мужчина внимательно оглядел гостей и начал разговор на чистом языке древней Торговой Гильдии.

    - Кто же вы, чужестранцы?    Не советую вам хитрить, это вы такого простого олуха, как Итоно смогли облапошить, но мы тут люди деловые и опытные, нам лучше говорить правду.

    - Да? А вы точно хотите узнать самую настоящую правду, какой бы она не была?–    взял на себя переговоры принц.

    Он неведомым образом преобразился - горделиво выпрямился, черты лица стали намного жестче, и голос зазвенел настоящей сталью. Стало видно человека очень высокой породы. Риктат удивленно взглянул на совершенно преобразившегося чужеземца и как-то сам внутренне подобрался.

    - Мы не хотим неприятностей, достопочтенный чужестранец, мы видим, что вы люди непростые. Мы же обычные лесорубы, и верно служим нашему Гарцу.

    - Обычные? – Велизар ухмыльнулся, – Вы за один вечер поняли, кто мы. Но не стали сдавать нас властям, а решили сначала провести частные переговоры, даже пригласив на них одного из ваших дальних союзников. Дело попахивает явным мятежом. Не так ли, уважаемые?

    После его веских слов Риктат и Траперт    побледнели, а Комул неосознанно сжал кулаки. Наконец, Клито смог прочистить горло, а затем сделал хороший глоток пива:

    - Гхм, а вы очень умный человек… Велизар. Сразу видно, что на родине вы занимаете не самое последнее положение.

    При этих словах наемник так улыбнулся, что сидевшие в помещении люди еще больше побледнели. Клито же осторожно продолжил.

    - Но поймите и нас. Сдавать вас табалеро нам нет никакого резона. Они не любят чужестранцев, скорей всего, они бы вас попросту убили, а мы были бы все равно под подозрением. А ...

    - Использовать новые связи для вас более выгодно? – прервал говорившего лесовика принц, – Успокойтесь, Клито, я понимаю вас. Но чем мы можем быть вам полезными? Я лично не знаю,- он протянул руку за кружкой и также сделал хороший глоток напитка, потом внимательно посмотрел на товарища и кивнул головой, – Ну, что ж. Слушайте мои нежданные слушатели, у нас просто не выхода, как рассказать вам правду. Мы люди с верху, с небес. Если вы, как мне сказал наш юный друг, - он кивнул в сторону Итоно, –    еще помните свои старинные книги, то знаете, откуда прибыли ваши предки.

    - Люди Космоса, – оторопело проговорил Иштари. Его глаза расширились, а ноздри затрепетали.

    - Матерь богов! – Клито со стуком ударил кружку на стол и застыл, только староста сохранил некоторое самообладание.

    - Это всего лишь легенда.

    - Да? - Велизар обратился к товарищу, – Шарк покажи им силовой тесак.

    Наемник кивнул головой и встал, потом попросил Итоно подойти поближе. Он настроил ревьюверы тесака и сказал:

    – Ну-ка, парень, попробуй сейчас покрутить руками и ногами.

    Племянник кузнеца попытался двинуться, но не смог даже пошевелиться. Он покраснел от натуги, но с места так и не стронулся.

    - Что-то держит меня. Какая то невидимая рука!

    - Остановитесь! – крикнул дядя, вставая, но неведомая сила толкнула его обратно на лавку.

    - Осторожно, – посоветовал ему принц, – Это очень мощное оружие нелетального воздействия, но кости поломать очень даже может. Шарк, дай им изучить свой тесак.

    Наемник положил оружие охранных гильдий на простой деревянный стол и отошел в сторону, насмешливо наблюдая, как присутствующие здесь хозяева осторожно берут его в руки и пытаются нажимать на кнопки.

    - А вы не боитесь, что мы применим его против вас? – мрачно спросил гостей Иштари.

    - Оно будет слушаться только меня, – с насмешкой ответил Шарк. Торговец понимающе кивнул:

    - Я слышал о технической магии. К сожалению, эти секреты у нас давно утеряны.

    - Это не магия, а человеческие знания и умения, – веско ответил ему Велизар, – Вы живете на брошенной людьми планете, сами по себе, вдали от основных торговых дорог, поэтому и забыли, откуда вы и зачем пришли.

    - Расскажите тогда нам! – вдруг горячо ответил ему Клито, глаза кузнеца разгорелись,    – Мы видим теперь, что вы люди необычные.

    Принц тяжело вздохнул и произнес:

    – Думаю, все вам знать не стоит. А мы… мы потерпевшие крушение люди. Это и, в самом деле, правда. Наш небесный корабль попал в катастрофу, и мы высадились на вашей планете, и теперь все, что мы хотим, это выбраться отсюда обратно.

    Сидевшие за столом люди заворожено слушали необычного гостя. Это было как в сказке: огромные звездные дали вдруг приоткрылись людям, показав всю мелочность их родного мира.

    - А это возможно? – торговец оказался человеком деловым и перешел сразу к основной проблеме.

    - Давным-давно, когда заселялась эта планета, на одном из удаленных островов была оставлена передающая станция. Она может передать наши голоса далеко-далеко, и она еще работает. Это мы точно знаем, – принц внимательно осмотрел задумавшихся хозяев, – Вот на этот остров нам попасть и надо. Путь же туда оказался далеким и тяжелым. Мы упали в болота, окружающие южные моря, потом перевалили через горы и пошли лесом, так встретили и вас.

    - Вы очень храбрые и благородные люди! - с чувством проговорил Траперт старший, – Вы волею судьбы попали в очень гиблые места, но смогли пройти через них живыми и невредимыми.

    - Да, – задумчиво проговорил торговец, – далеко не каждый выжил бы там. Я бывал в Южных морях, там вольно гуляет смерть. Я просто восхищен вашим мужеством и самообладанием.

    Он поднял кружку, отсалютовал и шумно выпил. Староста же сидел, крепко задумавшись, перебирая в руках что-то похожее на четки.

    - Что? Не знаете теперь куда нас деть? – опять усмехнулся принц, – Да мы и не напрашиваемся. Нам просто необходимо добраться до Северных морей и узнать, где взять корабль, плывущий до этих островов.

    - Не так-то это просто! – стукнул кружкой черноволосый торговец.

    - Северяне туда не ходят?

    - Точно не знаю, – ответил Иштари.

    - А ты разве не северянин?

    - Нет, достопочтенные гости, – покачал головой торговец, – Я южанин, из приморского края вольных торговцев.

    Увидев любопытство в глазах путников, он пояснил:

    - И в самом деле, я уроженец города Миревра А он находится по ту сторону Эльских гор, тех самых, центральную часть которых вы преодолели. Не удивляйтесь, почему я так далеко от дома. Такова уж судьба торговца, а я вдобавок еще и выходец из знатной фамилии, поэтому дела моего клана частенько на несколько лет уводят меня от родного города. Я год жил в нашей северной фактории, она находится в старинном городе Иктар, который стоит в устье великой реки Одоиды. А ее истоки как раз берут начало от Эльских гор. Там же начинается очень древний торговый путь. В былые времена по ее большому притоку Даида мы часто приплывали и сюда, к местным жителям, и вели здесь весьма оживленную торговлю.

    - И из-за изменения климата у вас появились проблемы? – вмешался в разговор Шарк.

    - Ты, прав, чужеземец, – Иштари долил себе пива и сделал глубокий глоток, – Даида теперь не впадает в великую Одоиду, а посреди южных морей появились многочисленные мели и подводные скалы, углубляться же далеко в океан от берега опасно. Там часты жестокие бури и водится множество опасных морских монстров. Поэтому морское судоходство идет только пару месяцев в году, когда стоит хорошая погода, и у тебя на борту корабля имеется опытный кормчий. И все равно море каждый год собирает обильную жатву. Так погибли мой дядя и два моих брата.

    - Сожалею, – наемник прижал руку к сердцу.

    - Спасибо, чужеземец. В вас сразу видна благородная кровь, вы образованы и воспитаны и похоже еще и хорошие воины. Я видел ваше копье, оно самодельное, но весьма пригодно для настоящего боя. А лук, я таких и не встречал никогда, неужели из него можно стрелять?

    - Вполне, - улыбнулся Шарк, – мой товарищ просто мастер в этом деле.

    - Да? – Иштари взглянул с любопытством на принца, – Он больше похож на благородного господина, а именно ты на его воина, разве не так?

    - Ну, примерно так, – улыбнулся Велизар, – Ты очень наблюдателен, торговец. Только скажи мне сначала одну вещь, что привело тебя в эту глухомань? Вряд ли только торговые дела.

    - Гхм, – задумчиво посмотрел на хозяев Иштари. Староста ответил ему взглядом и чуть заметно кивнул, – Знаете, чужеземцы, самое большое препятствие для нашей взаимовыгодной торговли, это отнюдь не пересыхание рек, не бури и не другие стихийные бедствия.

    - Кочевники? – перехватил взгляд южанина принц.

    - Да, уважаемый гость, именно их племена пришли сто лет назад из далеких заречных степей и захватили земли между Одоидой и Даидой. Они оседлали эту реку, поставив сильный гарнизон в Крепости, а теперь власть там узурпировал Гарц из рода Хальм. Нам приходится вести торговлю именно с ним, а он неуемно жаден, как и все его племя. Северные же его сородичи - это просто дикари. Они захватили все Междуречье, все торговые караванные пути, они грабят корабли на самой Одоиде. Торговля становится ужасно убыточной! Вдобавок они нападают на свободные города, уводят в плен ремесленников и ученых людей. Многим древним столицам приходится платить дань этим варварам. Цивилизация потихоньку уходит из оттуда, наступает всеобщее запустение.

    - Да, как-то все совсем мрачно,– согласился Велизар, – А вы, как я понимаю, представитель вашего города и заводите новых союзников для борьбы с племенами конников?

    Иштари ответил на вопрос ошеломленным взглядом, а Клито Траперт оглушительно засмеялся и пророкотал:

    - Комул, я говорил тебе, что это умные парни. Они быстро поняли, что мы от них хотим. Извините нас, гости, за такой странный прием, но выбора у вас не так уж много.

    - Или помочь нам, или погибнуть от рук табалеро, – жестко добавил Одо Риктат, пожилой человек выпрямился и решительно смотрел в лица чужеземцев, – Это может показаться вам несправедливым, что мы вмешиваем вас в свои разборки, но у нас тоже нет выхода. Наш народ вымирает, эти пришлые варвары выпили из нас буквально все соки, мы теряем старинные знания и умения, мы деградируем.

    - И не только они! – горячо добавил Иштари, – Засилье конников несет угрозу всей нашей цивилизации, никогда еще над городами Южного побережья не было такой страшной угрозы. Торговые пути встают, богатые города пустеют и разоряются. Ученые люди умирают от голода, из поселений исчезают лекари, писари, астрологи. Мы становимся глупее, чем наши далекие предки!

    - Но вас же много? – снова взял разговор в свои руки принц, – Почему вы не выгоните пришельцев из ваших сел и городов? Как я понимаю, есть богатые торговые города на Севере и у вас на Юге, почему вы не объединитесь вместе?

    - Мы не воины, чужеземец, – покачал годовой Комул, – У нас нет такой практики и умения, как у этих варваров. Мы проигрываем все битвы и сражения. Гильдии Севера и наши кланы смогли только удержать земли около наших исконных городов, все же наши дальние колонии и фактории погибли. Лесные племена Шенико, – он кивнул в сторону хозяев, – много раз восставали, они очень отважные люди, но каждый раз Гарц призывал своих северных сородичей и наносил племенам поражение. За эти десятилетия были убиты самые отважные и сильные люди.

    - Это мы уже знаем, – задумчиво проговорил Велизар, – Но сейчас ведь что-то изменилось, не зря же вы тут появились? Да и местные, похоже, ведут приготовления к восстанию, ведь это так?

    Клито снова захохотал, староста, недовольно кивая, его одернул, а южный торговец восхищенно смотрел на принца:

    - Вы очень проницательный политик, наверное, руководите городом? – проговорил он. А Шарк, усмехнувшись и положив руки на бока, нахально ответил молодому торговцу:

    - Ты даже не представляешь, парень, масштабы его владений.

    - Центурион! - резко одернул товарища принц. Его слова прозвучали в маленькой каморке, как звуки хлыста. Все сидевшие в ней, вздрогнули и именно в этот момент поняли, что этот худощавый молодой человек и, в самом деле, умеет властвовать и командовать. Оценив воздействие своего окрика, Велизар продолжил, – И что же изменилось, вы мне так и не ответили?

    - Да, да, – Иштари неуверенно оглядел хозяев и вынужден был продолжать, – случилось несколько вещей: Гарц, сейчас это Ура Хальм, заручился в свое время поддержкой сильного племени конников из рода Тольм. Сейчас их предводитель Лина Тольм является и командиром его личной дружины, с помощью которой он держит в страхе своих соплеменников табалеро и лесные племена. Они совместно нанесли поражение конникам северных племен и стали от всех независимыми. По слухам эти    северные племена ушли сейчас на Северо-восток, поближе к Великой реке. Посередине Междуречья сейчас только высохшие степи и им негде пасти свой скот, а на южные пастбища их не пускает Гарц.

    - Значит, их силы сейчас разделены?

    - Точно! Это лучший момент для нападения. Если Шенико смогут нанести поражение Гарцу, то мы на флотилии военных судов спустимся ниже по течению Одоиды и ударим по крепостям северных племен, стоящих на границе их кочевий.    Тогда мы сильно ослабим всех степняков и сможем выторговать себе лучшие условия.

    - Хм, план хорош. Но нужны ли лесным братьям лучшие условия, я полагал, что им хочется полной свободы?

    - Ну, где-то так, – растерянно развел руками представитель Юга.

    - Вот именно так! – неожиданно грохнул кулаком по столу Риктат, – Как мы сможем нанести поражение конникам? У нас нет ни солдат, ни военных предводителей! Даже если мы разобьем в поле их табалеро и дружину Тальма, то как мы возьмем Крепость? Это просто невозможно! Мы снова потеряем наших лучших мужчин, и наши женщины будут опять рыдать над могилами своих детей, отцов, возлюбленных.

    Было заметно, что старейшина сильно переживает за свой народ, и всем стало как-то неловко от их грандиозных фантазий. Иштари отвел глаза, а Велизар крепко задумался. Шарк же испытывающее смотрел на своего товарища по несчастью.

    - Милорд! – обратился он официальным тоном к своему спутнику, вызвав удивление присутствующих, - Мы так и бросим этих людей на съедение варварам? Вы же пострадали как раз из-за стремления помочь человечеству. Так вот оно! Перед вами! Действуйте!

    - Милорд!? – Иштари стал заикаться от волнения, – В древнейших книгах написано, что таким званием можно было называть только главных властителей Вселенной.

    - Да бросьте! – принц рассерженно махнул рукой, – Я не властитель, просто мой род очень знатный и волею судьбы я оказался на этой потерянной в Космосе планете. Но раз рок привел меня сюда, то значит, я обязан вам помочь. Клито, как я понял, вы руководите местным ополчением или как оно у вас называется?

    Кузнец непонимающе смотрел на знатного гостя, в его глазах читалось только благоговение и уважение.

    - Ну, воины из лесных племен? – кинулся с поддержкой Шарк.

    - Ах, это!    Шенаты, милорд!

    - Не называйте меня этим именем, пожалуйста, помните о конспирации. Вас могут случайно услышать шпионы этого самого Гарца. Слово контрразведка вам ничего не говорит?

    - Нет, – развел руками Траперт .

    - Это ребята, которые ловят соглядатаев и наушников ваших поработителей.

    - Ах, эти! Ест такие. Иначе нас бы давно разорвали на куски табалеро Гарца. Прошлые восстания многому наших людей научили.

    - Хорошо, – удовлетворенно кивнул Велизар - значит, не все еще потеряно! А сколько у вас готовых солдат Шенаты ?

    - Здесь человек двести и столько же по поселкам.

    - Мы сможем завтра увидеть их в действии?

    - Да, надо будет только отъехать на дальнюю лесосеку, чтобы не привлекать чужие уши.

    - А с кем я могу переговорить о вашем войске и об особенностях военного дела у конников.

    Клито на минуту задумался и крякнул:

    - Михало Ктот, на его лесосеке мы и соберемся завтра.

    Торговец и глава клана довольно кивали головами, они увидели в принце опытного руководителя, взявшего в свои руки действия подготовку к восстанию.

    - Тогда к меня еще один вопрос к Иштари, и я жду от него совершенно честного ответа. Почему все-таки сейчас?

    Южанин выпрямился и посмотрел прямо в глаза принца:

    - Да, вы правы, есть еще одна очень важная причина. Даида снова впадает в Одоиду, воды реки заново пробились через пески. В случае успеха восстания мы можем сразу же открыть торговые пути с юга. А отсюда, с предгорий, имеется сухопутная дорога к родственным лесовикам приморским племенам, а там и дальше можно идти кораблями на Север.

    - Хм, а вот это похоже на правду. Но этот аспект мы подробней обсудим позже. Ведь правда?

    Южанин молча кивнул головой, а лесовики смущенно усмехались в свои роскошные усы.

    - И стоило так резко начинать командовать местными? – Шарк вопросительно смотрел на своего бывшего подопечного.

    Они сидели сейчас в доме дяди Итоно и вкушали скромный завтрак, состоящий из свежевыпеченного темного хлеба и белого ноздреватого сыра. Сам хозяин с племянником уехал спозаранку на лесосеку Ктота, подготовить там все к прибытию дорогих гостей. Перед этим принц Велизар смог переговорить с самим старшиной этой лесосеки. Михало оказался здоровенным детиной, с огромными кулаками и толстыми, мускулистыми ногами. Он слыл известным на весь лесной край борцом, представлял на традиционных ярмарках гильдию лесорубов и всегда побеждал на тамошних боях.

    Не смотря на свою брутальную внешность, Ктот оказался вполне сообразительным собеседником и рассказал Улиссу много чего интересного. Затем у принца состоялся обстоятельный разговор с торговцем южных морей Иштари. Велизар смог выжать из хитрого южанина всю необходимую ему информацию. Пришлось даже в один из моментов прижать того с помощью новоявленных союзников лесорубов. Но рассказанное торговцем того стоило. В первую очередь чужеземцев интересовал такой вопрос, как попал сюда торговец и куда он направлялся.

    Картина сложилась в целом такая: раз в год текущая с тающих снежных вершин вода поднимала уровень небольших речушек, текущих как в саму Даиду, так и небольшие реки, спадающие с невысоких острогов в южные моря. Тогда и открывался путь с морей в эти леса. Южане на небольших судах поднимались по воде вверх. Чтобы тянуть свои корабли против течения, они использовали невысоких, но крепких тягловых животных - тапари. На них же они переправляли свой товар через отрог, а затем использовали плоты и спускались к самой Даиде.

    Благодаря этому сложному пути жители лесов могли получать необходимые им южные товары, отдавая взамен отличные изделия из местного железа и драгоценные камни, которые можно было найти в горах. Гарц не знал об этой незаконной торговле, его представитель получал весной свою долю и помалкивал. Да и масштабы этих торговых сделок были относительно невелики.

    Вот с таким караваном и прибыл Иштари для разговора с местными старшинами. Затем он, пока не закончилось лето, на небольшом караване из тапари должен был уйти дальше на юго-восток. По кромке лесов, по предгорьям шла старинная караванная тропа. Дорога по ней до его приморского города занимала три недели. Летом редкие караваны оттуда приходили дальше к самой Крепости. Понятно, что такая достаточно жидкая торговля мало влияла на жизнь местных жителей. Принц удовлетворенно кивнул в ответ на эту информацию и стал подробнее расспрашивать о местных обычаях, ловко уклоняясь от встречных вопросов. Южанин ведь также сгорал от нетерпения узнать, как живут люди на других мирах.

    Шарк и Велизар поначалу впали в некоторое унынии, все их надежды на скорое возвращение были утрачены. Или им пришлось бы оставаться у лесовиков на целый год, а, значит, оставалась опасность попасть в руки табалеро. Или двигаться с Иштари в его город, уже не как союзники, а как просители милости, и ждать у морских торговцев, когда случится оказия и можно будет попасть на корабль, плывущий на север. Все это было также чрезмерно опасно и могло занять несколько лет. А тем временем политическая ситуация в этом мире могла кардинально измениться.

    Сам Иштари не знал пути к островам, где были расположены аварийные датчики, но обещал дать письменную рекомендацию главе Гильдии торговцев рыбой в городе Иктар, стоявшем в устье Одоиды. Были ведь еще и более далекие северные племена, с которыми эти торговцы как раз и имеют дело. Те наверняка об этих морях знали больше.

    - А я еще и не начинал командовать, – усмехнулся Велизар, – Сначала надо поближе познакомиться с людьми, которых ты потом будешь посылать на смерть.

    - Сразу вот так? – Бернери    озабоченно взглянул на товарища, – Может, мы все-таки зря ввязались в это дело?

    - Так вроде как ты меня на него и подбил?

    - Прольется много крови. Ты знаешь, я не люблю этого.

    - Ха, а ты у нас оказывается записной миротворец! - Велизар подлил себе местного пива, – Кровь прольется так или иначе. Вопрос в другом, а не напрасно ли она вообще прольется? Мы можем помочь этим людям сбросить иго варварства. Они хорошие работяги, они чтут традиции предков, они любознательны и сметливы. Ты видел изделия этого кузнеца? Я не о пилах и топорах, а вот посмотри на этот подсвечник или на рукоятку вертела.

    - Красивые вещи, – согласился бывший наемник.

    - Не просто красивые, а прекрасные, - развеселился принц, - Я бы даже взял такие произведения местного искусства к себе в резиденцию. Туда бы уволок и рецепт местного пива.

    - Пиво! Да, – Шарк также захохотал, – Оно просто превосходно! Видимо местная вода так влияет на его вкус.

    В дверь осторожно заглянул слуга хозяина, он с удивлением и испугом рассматривал чужеземцев. Велизар взглянул на него и спросил:

    – У тебя есть новости?

    - Да, мастер, – ответил с поклоном служка, – ваше оружие.

    Товарищи вскочили с места и подошли к дверям. И, в самом деле, копье Шарка и лук Велизара были аккуратно сложены около спальных мест. Это был первый знак доверия, а, может быть, и новой дружбы.

    Шенаты

    Следующие два дня прошли на лесосеке Михало Ктота. Туда втайне собрались почти все воины, работающие в здешних местах лесорубами. Они издавна были лучшими бойцами лесных племен, так как их работа требовала недюжинной силы, ловкости и умения. Принц внимательно наблюдал за действия этих воинов-ополченцев, как в одиночку, так и в строю.

    Шенаты    сражались только в пешем строю и использовали в бою длинные копья и крепкие топоры. Прочее оружие было запрещено им законом, изданным Гарцом. Вернее он запретил вообще все оружие, но копья оказались нужны лесорубам для защиты от хищных животных, а топорами они добывали свой хлеб насущный. Поэтому в правилах пришлых завоевателей сразу же появились исключения.

    Бойцы с интересом осмотрели копье центуриона, оценили его крепость и весьма длинное металлическое лезвие. Пусть оно было выполнено кустарно, но выглядело вполне эффективным. Десятники и командиры копейщиков задумались, не стоило бы и им заметь такие же. Длинные копья смогут дальше сдерживать конников, а длинное лезвие сложно перерубить саблями, которые используют табалеро.

    Принц же смог подробней разузнать об особенностях ведения войн между местными племенами. Ничего нового в военной тактике они не придумали, поэтому у него сразу же сложился в голове прообраз необходимых преобразований в ополчении лесных племен. Он собрал на поляне командиров сотен и десятков и начал объяснять им особенности новой тактики, которую им же и предлагал изучать. Воины стояли в большинстве своем молча, пока вперед не выступил Ктот, и сам не начал выпытывать у принца подробности новых методов ведения войны.

    Затем посыпались наводящие вопросы и от остальных присутствующих здесь воинов. Шарк посматривал на все это действо с явным любопытством. Его заинтриговало довольное выражение лица принца, и усмешки нескольких ветеранов, увенчанных наградами прошлых войн в виде шрамов.

    Наконец Ктот удовлетворенно кивнул, и вышел на середину вытоптанной множеством сапог площадки.

    - Братья, вы все знаете меня как храброго и смелого воина!

    Командиры Шенаты яростно закричали и подняли боевые топора вверх.

    - Этот человек прибыл к нам издалека, – он показал в сторону Велизара, - и он согласился нам помочь сбросить чужеземное иго, которое уже почти сто лет висит тяжким ярмом на шее нашего народа!

    Все снова заорали, с яростью потрясая в воздухе топорами и копьями.

    - Он очень опытный военачальник, поэтому я принял решение отдать командование Шенатой именно ему, – Ктот внимательно оглядел своих единоплеменников, – Это наш шанс! За эти два дня я научился у него намного большему, чем за всю свою прошлую жизнь, поэтому примите мое решение с уважением.

    Люди притихли, такое признание от заслуженного военачальника дорогого стоило. Они по-новому смотрели в сторону худощавого черноволосого человека. От него незримо веяло властью, настоящей властью, они уже поняли, что он умеет командовать и отдавать четкие приказы. А некоторые из особо недисциплинированных и высокомерных ополченцев на своей шкуре испытали действие его палки, имитирующей вражескую саблю.

    Немногие из существующих среди лесной братии фехтовальщиков с любопытством смотрели на неизвестные приемы, которые использовал Велизар. И только некоторые из них осмелились подойти к нему и попросить обучить их этому хитрому воинскому искусству. Хотя самое больше впечатление на местное воинство произвела стрельба из большого лука. Так получилось, что в настоящее время среди Шенаты было мало метких стрелков из этого вида оружия. Сказался общий запрет на использование боевых луков. Обычно стреляли из подобного оружия только малолетки, да и сами луки у них были маленькие, чтобы сильно не выделяться на запрещенной охоте. Добывали с их помощью только мелкую дичь.

    Поэтому, когда Велизар вышел на площадку, вооруженный    доработанным большим луком и новыми стрелами, там собралось достаточно много народу. Принц еще раз потрогал наконечники стрел, выкованных по его чертежу Трапертом, и остался вполне удовлетворенным. Кузнец и, в самом деле, был мастером своего ремесла. Затем он подбросил в воздух перышко и внимательно посмотрел, куда и как оно полетело.

    В толпе одобрительно загудели, в молодости многие из бойцов баловались охотничьими луками. Затем принц быстро прицелился и стремительно выпустил одна за другой пять стрел. В толпе удивленно зашумели, а потом, поняв, что все стрелы торчат в набалдашнике от боевой дубинки, оглушительно заревели. Воины были буквально потрясены уровнем стрельбы заезжего гостя. Это было похоже на настоящее чудо! По просьбе зрителей принц еще несколько раз повторил свое упражнение и с таким же впечатляющим результатом. Один раз он стрелял специально медленно, чтобы желающие могли заметить    приемы, им используемые. После такого показательного выступления авторитет принца поднялся неимоверно вверх.

    Еще больше реноме заморского гостя повысилось после недели изнурительных занятий на вновь созданном полигоне. Многие воины поначалу ворчали, а ветераны начали откровенно саботировать эти бессмысленные, на их взгляд, упражнения. Больше всего сторонников Велизар нашел среди новичков и молодежи, они то увлеченно с раннего утра и до позднего вечера пыхтели с    тяжелыми новомодными копьями и еще в самой полной амуниции.

    Обычная защита ополченца состояла из плотного кожаного кафтана и прямоугольного щита. По требованию нового военачальника кафтаны были усилены небольшими металлическими бляхами, на руку с копьем стали ковать наручи – защиту от удара саблей. Бляхи же на коже намного сильнее защищали бойца от рубящего удара саблей, что наглядно показали проведенные показательные испытания. Претерпели изменения и щиты, их сделали более выгнутыми, обив дерево дополнительно полосками тонкого железа. Поэтому кузни лесосек работали теперь почти круглосуточно, поглощая неимоверное количество древесного угля и металла. Хорошо, что всего этого было представлено на складах в избытке. Лесовики слыли народом запасливым.

    Наконец, на полигоне сошлись две рати. Одна рать изображала спешенных табалеро и состояла в основном из опытных ветеранов. Вторая представляла молодежь и была вооружена новомодными копьями. Каково же было удивление старых бойцов, когда ни один из их яростных натисков не смог пробить строй новобранцев. Ветераны банально не могли пройти сквозь частокол длинных копий. Все их попытки обойти с флангов также им не удались.

    Строй новичков вполне слаженно поворачивался, не ломая линию, и снова выставлял вперед свое смертоносное оружие. У Велизара получилось создать очень древний воинский строй, называвшийся некогда фалангой. Лесные люди были рослым и крепким народом, это преимущество и решил в полной мере использовать принц. Они могли нести на себе достаточно тяжелые доспехи и длинные копья. После этого учебного боя старательных учеников на полигоне явно прибавилось.

    И юнцы, и ветераны с почтением внимали новому «мастеру меча».    А он, в свою очередь, выделил самых опытных Шенаты, умеющих командовать бойцами, и проводил с ними после обеда занятия по тактике боя. На вытоптанной глиняной площадке были разбросаны деревянные чурки и разноцветные камни, изображающие собой воинские подразделения. Велизар показывал своим слушателям различные варианты боевых построений, временами заставляя то одного, то другого командира сотни или десятского сыграть в полководца. Принц уже отметил для себя несколько многообещающих десятских и в очередной раз поразился их умению схватывать новые знания буквально на лету. Смышленый это народ – лесовики.

    Шарк был также занят очень важным делом: создавал отряд самострельщиков. Использовать маленькие охотничьи луки в реальном бою было делом бессмысленным, а обучение стрельбе из больших луков заняло бы слишком много времени. Но можно было воссоздать другое древнее оружие – арбалет или самострел. У него было много названий, но технологии почти схожи. Среди местных жителей нашлись мастера по дереву, да и опытных кузнецов хватало.

    Кое-какие запчасти заказали в разброс по поселках лесного племени. Все равно стукачи не смогли бы понять, для чего они понадобились. Мало ли что лесорубам в голову взбредет, они вечно что-то придумывали для своих лесопилок! В итоге через месяц в руках у новобранцев было полсотни новеньких самострелов, бивших так далеко, что все просто диву давались. Шарк отобрал самых смышленых юнцов и плотно занялся их обучением.

    Да и сам он по вечерам охотно брал уроки фехтования, как у местных мастеров, так и у Иштари. Оказывается, торговец мастерски владел своей узкой и острой саблей. Она порхала в его руках как мотылек. Да и не мудрено, жизнь торговца на этой планете полна опасностей. Сам же наемник оказался мастером боев с дубинкой. Она процветала на его родной планете и так оказалось, что и здесь имелось схожее оружие. Шарк достаточно часто выходил победителем в этих молниеносных схватках. И теперь уже у него брали уроки местные воины.

    К концу лета полигон потихоньку опустел. Боевые десятки разъезжались по своим делянкам и поселениям. Еще месяц назад с ними попрощался Иштари, ему было пора уезжать. Надо было успеть подготовиться к общему выступлению. Они тепло попрощались со своим новым союзником, пожелав ему удачного пути.

    По утрам стало заметно холоднее, осень в предгорье начиналась рано. Местами в лесу уже подсыхала трава, на деревьях то там, то тут попадались красные или желтые листья. Молодежь усиленно занималась сбором урожая орехов и ягод. Каждые три дня в поселки отправлялись все новые и новые возы с мешками этих ценных лесных продуктов. Зачастую под ними оказывались, спрятаны новые доспехи, а также прочая боевая амуниция.

    Большая же часть оружия сплавлялась на плотах, в заводях их уже вовсю сколачивали специальные бригады рабочих. Обычно в самый низ укладывали толстые ошкуренные бревна, сверху же шел различный пиломатериал, а на самом верху готовая продукция. Между этими слоями и были спрятаны сотни копий и щитов, стрел и самострелов.

    Велизар стоял со своим товарищем у изгороди и смотрел на закрытые тучами горные вершины.

    - Похоже, начался сезон дождей, – пробормотал бывший наемник.

    - Да, мой друг. Клито вчера сказал, что на следующей неделе мы будем выезжать. Надо успеть на ярмарку, там нам предстоит немало важных встреч.

    - Ты чего-то боишься, принц?

    - Ты вспомнил мой титул? – Велизар криво усмехнулся, – А больше всего я боюсь измены.

    - Понятно, – Шарк кивнул головой, – это тебе уже знакомо, - чуть помедлив, он спросил – Тебя сдал кто-то из твоих родственников?

    - Да, – ответил потомственный наследный принц звездного содружества Хоолан и заодно племянник его нынешнего правителя,– они посчитали, что такие мысли опасны для меня и их правления. Многие люди косны в своих заблуждениях.

    - А ты, значит, захотел всех облагодетельствовать? – наемник фыркнул.

    - Нет, это невозможно, мой друг. Но наставить их на путь истинный, почему бы и нет? Консервативность и традиции хороши только в меру. Не будет таких революционеров как я - и мир постепенно погрузиться в хаос. Энтропия, это вселенский закон о неизбежности смерти. Жизнь ведь и сама по себе революция против железного рока Вселенной.

    - Интересные мысли у тебя, принц. Но меня пока гложет только одна - как быстрее добраться домой.

    - А почему бы не совместить это с интересным делом? – засмеялся Велизар, - Выше голову, центурион! Жизнь дала нам шанс прожить ее интересно!

    - Ага, и очень коротко, - буркнул Шарк, но глаза у самого уже улыбались. И, в самом деле, приключения у них получались знатные. Ему будет, что рассказать дома.

    - Милорд, Владыка, – Велизар повернулся. Так его звали только самые надежные люди. У порога в этот раз стоял молодой Траперт, парень, первым из людей встретившийся им на этой планете.

    - Привет, Итоно, проходи. На занятия пришел?

    - Да, – Итоно скромно сел в углу и нервно мял шапку.

    - Сейчас, только закончу с доспехами, – принц продолжил пришивать какие-то хитрые ремешки на свою броню.

    С недавних пор он приблизил к себе молодого племянника местного кузнеца, и как оказалось не зря. Парень оказался малым смышленым и главное, отлично обучался всем премудростям воинского искусства. Велизар решил сделать его пока своим ординарцем. Ноги у молодого человека были быстрые и сильные, как в прочем и руки. Поэтому принц взялся в дополнение обучить его основам фехтования.

    У дяди по такому случаю даже нашелся старинный родовой меч, вещь тяжелая и убойная. Хотя для мощных лап Итона он пришелся как раз. Сам же Велизар из всех небольших запасов рубящее-колющего оружия выбрал себе тонкий и длинный меч, служивший некогда северным торговцам. Никто уже не помнил, как это оружие попало в этот заброшенный лесной угол.

    Все кроме кузнеца удивились выбору их главнокомандующего. Траперт старший только усмехнулся, когда принц в нескольких схватках легко одолел ветеранов, вооруженных, как старыми мощными мечами, так и легкими саблями всадников.

    - Ты что-то хочешь сказать, Итоно? – принц внимательно взглянул на молодого человека.

    - Да, милорд. Я переговорил со своими, они согласны.

    - Хорошо, – принц протянул руку и отхлебнул из кружки. Пиво все-таки здесь варили отменное. И с недавних пор Велизар пытался начать устраивать здесь будущую политическую жизнь. В его далеко идущих планах было место и для    будущих союзников, поэтому он занимался обучением Итоно не только боевым искусствам, но и науке политического выживания.

    Его дядя пользовался в их роду непререкаемым авторитетом, эти семейные традиции в будущем должен был нести и сам Итоно, как его полновластный наследник. По этой причине молодой человек был достаточно неплохо для члена своего племени образован. Его статус открывал двери многих знатных дворов. Да и нынешняя подруга была не кем-нибудь, а дочерью самого старшины главного поселка лесовиков. Как сказал его дядя, дело двигалось к свадьбе.    Отец же невесты был человеком недалеким, но жадным, богатства семьи Траперт его сильно прельщали.    Среди друзей самого Итоно также было много молодых людей высокого положения, да и сами они в большинстве своем оказались людьми инициативными и сильными. С такими молодцами уже можно было иметь дело!

    Сам же Итоно практически исполнял роль главы торгового дома Траперт. На своей телеге или во главе каравана он сновал туда-сюда между лесными поселками. Во многих из них у него проживали крепкие и надежные товарищи, ведь его бизнес был наполовину вне официального закона.

    Заговорщики, конечно же, использовали его вояжи для своей пользы. С его караванами по поселкам широко расходилось необходимое для восстания снаряжение и оружие. Устанавливались новые связи, приобретались союзники. Молодой Траперт    мастерски выполнял поручения принца, своего дяди и Ктота. Главный воин их общины приходился парню двоюродным дядей. И это обстоятельство Велизар также учитывал в своих дальнейших планах.

    - Это отлично! Ты быстро учишься, и давай перейдем на твой язык, мне надо практиковаться.

    На учебной площадке они скинули лишнее оружие, и одели на острия мечей кожаные накладки, случайных ранений при их темпе фехтования было бы не избежать.

    - Третья позиция, юноша, – гибкая фигура принца приняла боевую стойку.

    Спустя полчаса их занятие прервал приход Михало Ктота.

    - Что-то серьезное? – спросил принц, увидев хмурое выражение лица у воина.

    - Да, милорд, – Ктот ответственно относился ко всяческим званиям и символам, – пришел ответ от южных торговцев. Они готовы выступить. К Крепости вышел караван, сюда идет второй, уже с оружием. Они обещали нам доспехи и мечи.

    - Ну что ж, – ответил задумчиво Велизар, – значит, все решено окончательно. Не сразишься со мной?

    - Всегда согласен, – заулыбался в ответ Михало. Уж что-что, а от хорошей драки он никогда не отказывался! А с принцем ему драться нравилось, наконец-то, ему попался настоящий соперник.

    На их схватки всегда собиралось много зрителей. Это и, в самом деле, было увлекательное зрелище. Мощный и высокий воин лесного племени с длинным, голубоватого отлива лезвием в руках и тонкий, черноволосый боец с узким и изящным мечом, больше похожим на удлиненный кинжал. Если Ктот поражал    своей мощью и точностью своих смертоносных ударов, то меч Велизара порхал в руках принца, как блестящая металлом бабочка. Они были достойными соперниками, никто не уступал другому. Опыт и огромная сила Ктота компенсировалось изящным искусством владения мечом принца.

    Они многому научились друг у друга и были даже рады этому обстоятельству. Совместное фехтование сдружило их больше, чем планирование будущего восстания. Это была даже не дружба, а боевое братство опытных воинов.

    - Тебя, Михало, – принц немного запыхался и говорил неровно, - приняли бы в лучших дворах моего мира.

    - А что мне там у вас делать? – лесной воин жадно поглощал воду из глиняной бутылки.

    - Ты бы мог выступать на арене, в спортивных боях, или учить фехтованию отпрысков знатных родов.

    - Увольте, милорд. Я люблю настоящий бой. И как я догадываюсь, у вас, там, в ходу другое, более страшное оружие.

    - Да, – печально ответил Велизар, – оружие и в самом деле страшное. Но самое страшное, что приходится иногда его применять.

    - Милорд, – Ктот бросил взгляд на своего командира, – скоро здесь тоже погибнет немало людей. И среди них будет много моих родичей и друзей. Это вас не смущает?

    - Нет, Михало, – ваш мир впал в варварство, и это естественно, что тут льется много крови. Но есть множество более цивилизованных, мирных сообществ. И когда уже там льются потоки крови - вот это поистине ужасно!

    - Хм. Странный вы человек. Владеете оружием, как никто из нас, понимаете лучше всех в искусстве сражений и…

    - Кажусь слишком мягкосердечным?

    - Да, пожалуй, можно и так сказать, – они оба разговаривали на языке лесных племен, принц делал определенные успехи в разговорном языке.

    - Знаете что, мой друг? Мягкость и милосердие это оружие сильных.

    - Как это? – воин был весьма удивлен, даже отложил меч и полировальную ветошь в сторону.

    - Только уверенный в себе правитель может быть милосерден к побежденному врагу, относиться со снисхождением к порокам своих поданных, заменять строгость закона отеческим внушением. Знаешь, почему я понял, что вы можете победить всадников? Они слишком жестоки, прячут за маской свирепости свою внутреннюю неуверенность и страх. Они вас попросту боятся и поэтому многое вам запрещают.

    Ктот несколько минут молчал, напряженно размышляя:

    – А ты прав, чужеземец. Ты заставил меня взглянуть на ситуацию с другой стороны. Ведь и, в самом деле, наши предки были милосерднее и справедливей, а наши законы суровы, но не так жестоки. Значит, нет в силе конников правды?

    - Получается так, – с усмешкой ответил Велизар, – рад, что это дошло и до тебя.

    - Значит, ты уже уверен в нашей победе?

    - Нельзя быть ни в чем уверенным, мой милый друг. Но я бы поставил на нас.

    Ктот внимательно взглянул на принца, потом коротко кивнул, прощаясь. Ему пора было идти к плотам. Вода ежедневно прибывала, каждый день в стороне гор грохотало, а их вершины обволакивали темные тучи. Их несло со стороны теплого моря, и большая их часть проливалась как раз над горами. Еще несколько дней и плоты можно было пускать в свое первое и последнее путешествие.

    Все скоро должно было здесь измениться в этом богами забытом углу галактики.

    Зарево лесных пожаров

    - Долго еще нам ждать? – Шарк суетливо заворочался на грубой широкой скамье. Обстановка в этом старом домике была довольно-таки патриархальной.

    - Со дня на день должны приплыть, – Велизар сидел за столом и пытался читать древние манускрипты, принесенные вчера младшим Трапертом. Эта книга оказалась написана на торговом языке, но уж больно шрифт был стародревний.

    Они уже третий день прятались на полузаброшенном хуторе, в десяти кликах от главного поселения лесных племен Праконот. Эта лачуга принадлежала родственникам Трапертов, и чужеземцев решили пока поселить здесь, подальше от чужих глаз.

    Их регулярно навещал сам Итоно, и навещал обычно не один, с ним приезжали его друзья и подруги. Им удавалось под видом молодецких забав прятать свою связь с командующим всеми силами восставших. Велизару регулярно привозили свежие донесения и рассказывали последние новости.

    Местным соглядатаям Гарца пару раз удалось проследить, куда ездит Итоно, но они ничего не заподозрили. Молодость, юноши и девушки просто устраивали обычные удалые игрища, пели и плясали полночи. Как раз наступало время традиционных Осенних игр, после них всегда случается череда свадеб. Поэтому друзей Траперта вскоре оставили в покое.

    А события, тем временем, стремительно набирали обороты. Началась традиционная осенняя ярмарка, со всеми сопровождающими ее действо праздниками. С территорий всех лесных племен в Праконот съезжались люди. Никто особо не обращал внимания, что среди них почему-то особенно много физически крепких молодых мужчин.

    Ведь дороги в этих краях обычно дальние и тяжелые, здесь сила была просто необходима. По реке к Крепости одна за другой    прибывали лодки всевозможных торговцев, как пришедших с севера, так и с Южных морей. Их было немного по сравнению с былыми временами.

    Неприметные с виду слуги передавали доверенным лицам самые свежие новости и получали ответы. Вскоре прибыл и отряд, посланный Иштари: два десятка крепких и серьезных мужчин. Они достаточно щедро поделились своими дарами с начальником таможни Гарца и были беспрепятственно пропущены на Ярмарку. Сухощавый мужчина с седыми волосами и глубокими морщинами на лице тайно посетил Велизара и получил необходимые указания. Он и оставил сей древний манускрипт.

    - Кто-то едет, – почувствовал приближение повозок Шарк и вскочил на ноги, – Странно, для Итоно как-то рановато.

    Они оба выглянули в маленькое подслеповатое окошко. Минут через пять показалась повозка, на ней спереди сидели двое - молодой юнец и красивая золотоволосая девушка.

    - Лазия? Почему без Итоно?

    Девушка была возлюбленной младшего Траперта, и они собирались вскоре пожениться. Сейчас свадьбу пришлось отложить из-за восстания. Попутно Лазия Экпот приходилась дочерью    главного старшины поселка Праконот, типа властного, но недалекого. Бариот Экпот вдобавок был патологически жаден и поэтому не препятствовал роману его дочери с младшим Трапертом. Он не прочь был породниться со старым, но по слухам, очень богатым родом.

    А мятежникам сие обстоятельство позволяло получать много достоверной информации. В том числе заранее вычислить всех шпиков и соглядатаев. Многие из них уже умерли или покалечились, и все это происходило случайно и вполне обыденно. Случается всякое в обычной жизни.

    - Лазия Экпот! - учтиво встретил Велизар девушку у входа, – Приветствую тебя, достопочтенная дева. Чем мы обязаны столь неожиданному визиту?

    - И тебе здравия, мой принц, – умная девушка откуда-то разузнала титул Улисса и называла его так без посторонних, – У меня для вас важные новости.

    Она смотрела прямо в глаза принца, чем привела его в некоторое смущение. Такая в этих больших глазах плескалась глубокая синева! Даже по его пресыщенным меркам девушка была очень красива. Золотая коса через плечо, обхватом с мужское предплечье. Высокая, сильная, с достаточно женственной фигурой, которую еще больше подчеркивало узкое мужское одеяние.

    Легкая рубашка еле застегивалась на высокой груди, кожаный пояс указывал на узкую талию, отлично показывая соблазнительную ширину бедер. И кроме природной красоты в этом юном чуде присутствовали ум и отвага. Говорят, что этим она пошла в бабку, которая правила здесь самовластно тридцать лет назад.

    - Слушаю тебя, - они сел за стол.

    - Мой принц, сегодня утром пришли плоты, – радостно затараторила Лазия, – они уже прошли контроль в Крепости. Сейчас их принимают у лесной пристани. Тебе большой привет от Ктота. Сегодня ночью он прибудет сюда. А Клито Траперт    передал тебе вот это.

    Девушка подала Велизару красный лоскут.

    - Два дня, – ошеломленно пробормотал принц. Они так давно к этому готовились и вот …, наконец, свершается.

    - Я сейчас уезжаю с отцом в мое родовое поселение, увидимся уже после всего, - проговорила Лазия и окинула Велизара совсем не товарищеским взглядом. Столько в нем в этот миг проскользнуло женской неутоленной страсти, что принца буквально бросило в пот, – Увидимся после.

    - Если увидимся, – растерянно ответил Велизар.

    - Я верю в твою звезду, мой принц! – горячо прошептала Лазия, подскочила неожиданно к нему, поцеловала того прямо в губы и выбежала из дома.

    - Ого! - расхохотался Шарк, – Да она явно неравнодушна к тебе, Улисс. Берегись любви женщин!

    - Вот дерьмо! – неожиданно выругался Велизар, – Только этого мне не хватало!

    - Ты что? – бывший центурион вытаращил глаза, - Такая девка! Ты видел ее фигуру, а как горяча! Такие дамы попадаются одна на тысячу. Будешь потом всю жизнь жалеть, что упустил свой шанс.

    - Ты что-то много себе позволяешь, центурион! - неожиданно рассердился на товарища принц, – Я не могу совратить будущую жену моего верного союзника!

    - Ах, вот оно что! Уже думаешь о большой политике, а не просто о жизни нашей грешной. Не зная тебя так близко, я бы подумал нечто иное, - Шарк уже откровенно насмехался и даже глумливо подмигнул товарищу. Тот немного стушевался. Бернери    подразумевал их совместное «купания», прошедшие совместно с местными прелестными дивами.

    Нравы в здешнем обществе были относительно свободными. Пару раз приезжавшие с молодым Трапертом девушки составляли компанию одиноким мужчинам. В первый раз купавшиеся в местном варианте парной мужчины были несказанно удивлены, когда к ним в купальню вошли сразу четыре юных девушки, сбросили с себя легкие одеяния и присоединились к путешественникам, кинувшись в бассейн с горячей водой.

    Как оказалось позже, эти девушки подобным образом выразили благодарность отважным воинам за будущую свободу. Мужчины, уже отвыкшие от женской ласки, от такой «благодарности»    совершенно не отказались. А девушки вдобавок оказались разгорячены местным «любовным напитком» и поэтому, когда к ним на следующий вечер наведался верный товарищ Итоно, оба путешественника выглядели крайне уставшими, но весьма довольными.

    - Странный обычай, - констатировал тогда Велизар, – Мне казалось, что девушки тут более скромные.

    - Ничего необычного, принц. Может завтра нас убьют в битве, и это последнее, что может подарить тебе эта бедная девушка?

    - Хм. Умеешь ты ободрить друга, – Улисс захохотал, в свое время он был несколько пресыщен вниманием женщин, и вот оказалось, что их ему сейчас остро не хватало. Поэтому от повторного предложения «искупаться» он и не подумал отказываться. И вот теперь встал перед дилеммой - или воспользоваться горячим порывом юной девушки, или играть и дальше в серьезного политика.

    - Улисс, – продолжил вечером этот разговор Шарк, – у тебя есть виды на эту заброшенную планету?

    - Откуда ты взял? – Велизар недовольно оглянулся, оторвавшись от приготовления очередной стрелы.

    - Ну, я же не слепой и не глухой. Ты в этом глухом краю уже фактически создаешь будущее правительство. Ты подружился с основными предводителями племени, они тебе уже многим обязаны. Есть союзники и среди другого государства. А это уже достаточно серьезная заявка.

    - Вот как? Мой телохранитель и охранник проявил выдающиеся аналитические способности. Браво!

    Шарк обиженно засопел.

    - Не обижайся, друг. Я пока еще сам    толком не знаю. Если мы выберемся отсюда, то я уже этот мир просто так точно не оставлю.

    - А стоит ли? – Бернери взглянул в глаза принцу, – Они ведь живут пока, и вполне довольны своей жизнью. Если честно посмотреть, то наши миры не так уж и лучше. Да и после повторного открытия сюда моментом нагрянет свора самых жадных хищников.

    - А вот для этого и нужно действовать осмотрительно, – задумчиво произнес Велизар.

    - У тебя уже есть идеи?

    - Есть, есть и решения многих местных проблем, но об этом позже. Пока же: послезавтра мы пойдем ва-банк, слишком многое стоит на карте и надо хорошенько подготовиться.

    Бернери только кивнул головой и в который раз взял в руки короткий меч, и так уже отточенный как бритва.

    - Эй, бродяга! – Велизар повернулся на грубый голос. К нему обращался толстый, красномордый мужчина в кожаном доспехе. Принц узнал его по описанию, данному ему заговорщиками, это был местный околоточный - служитель, отвечающий за порядок и безопасность, звали его Рекос Микот.

    - Ты не слышал? - голос звучал очень грубо, видимо власть давно вскружила голову этому «служителю закона», - Откуда ты? Живо отвечай!

    Микот подозрительно уставился на принца, рядом застыли его держиморды, два здоровенных бугая. Толпившиеся на ярмарочной площади люди также стали оглядываться. Да и, в самом деле, Велизар не очень-то походил на местного жителя, сухощавый и черноволосый, он слишком выделялся из толпы.

    - Здоровья твоему дому, уважаемый Микот, – принц был готов к такому вниманию, – Я Ипарутс из предгорного племени.

    - А, – протянул околоточный    с пониманием. Это племя жило на северо-западе, за Даидой, у самых гор. По слухам они вели свое происхождение от пришлых племен и отличались о лесных жителей этого края внешним видом и обычаями. Слыли людьми свободолюбивыми и своенравными, – А откуда меня знаешь?

    - Кто не знает доброго Микота и его суровую длань, – подпустил немного лести Велизар.

    - Хм, – околоточный усмехнулся и смягчил тон, – Чем торгуешь, Ипарутс?

    - Немного металла и сияющих камней, уважаемый господин.

    - Вот как? – в глазах Микота блеснул жадный огонек, – Не покажешь камешки?

    - Сейчас не могу, - извиняющее сказал принц, но, упреждая нахмурившиеся брови околоточного, добавил, – они у Гарца, его верные слуги выбирают самое лучшее. Но после я найду что-нибудь достойное для моего нового покупателя.

    Микост довольно усмехнулся, ухмыльнулись и некоторые торговцы. Они-то уж знали, что местный правоохранитель никогда не платит за товар свою цену, и весь этот диалог просто закамуфлированный развод на взятку, – Ты знаешь, где меня найти, – бросил околоточный и ушел прочь, гордо подняв голову.

    - Зачем ты напросился к нему в гости? – стоявший рядом и готовый дать бой, Шарк был весьма удивлен.

    - Ну, во-первых, чтобы отвести подозрение. Микот очень жаден, и этим надо пользоваться. И теперь пока я не принесу ему самоцветы, я под его негласной защитой. Ни один его подручный не полезет ко мне без его разрешения. А во-вторых, у нас теперь есть законный предлог явиться к нему в дом.

    - Ты хитер, принц, но неосторожен.

    - Что есть, то есть, мой дорогой друг. Похоже, мы пришли, – они остановились перед большой лавкой из старого, уже почерневшего от времени дерева. У входа стояли два высоких, темноволосых и задубленых на сильном солнце охранника.

    Это была лавка морских торговцев. Принц подошел поближе и сказал на их наречии пару обозначенных заранее фраз. Правый охранник молча показал рукой в сторону двери. За ней их уже ждали несколько торговцев, являющихся как на подбор высокими и крепкими мужчинами, у некоторых на лицах были заметны шрамы от ударов мечами. Вперед выступил южанин с небольшой седой бородкой.

    - Владыка, мы приветствуем тебя от лица гильдии морских торговцев, – он встал на одно колено и протянул свою саблю, - Нас прислал достопочтенный Иштари и приказал повиноваться тебе.

    - Встань, друг мой, - уважительно коснулся седобородого Велизар, – я рад видеть вас здесь. Можно куда-нибудь присесть для разговора?

    Седобородый предводитель воинов Миревры показал рукой на узкий стол. Через минуту на нем уже стояли кубки с привезенным ими сладким вином южных морей и сушеные сладости.

    - У меня к вам дело, – обратился принц к Марнари, так звали седобородого, – Я немного поменял планы. Скажи, ведь ваши люди привыкли драться в стесненных условиях торговых кораблей?

    - Так, – ответил удивленный вопросом командир воинов Миревры.

    - Тогда вот мой новый приказ вашим бойцам. Пока Шенаты местных племен режут пьяную охрану и берут периметр, а также подходы к мосту, ваши воины должны ворваться в особняк наместника Гарца. Я вижу у вас короткие абордажные сабли и кинжалы, такими удобнее драться в тесных помещениях. Да и по дошедшим до меня слухам, морские торговцы очень хорошие воины.

    - Да, - с достоинством ответил Марнари, – Здесь собраны лучшие из лучших, они ветераны многих войн и очень ненавидят конников. Мы выполним твой приказ, милорд, тем более, что он очень уместен. Лучший военачальник тот, кто использует своих бойцов как следует из их способностей и умений, - седобородый ветеран усмехнулся и поднял свой кубок, – А я хочу выпить за победу. За нашу победу! С таким главнокомандующим мы обязательно победим!

    Сидящие за столом воины подняли кубик и дружно хэкнули:

    - Мина!

    Велизар также поднял свой кубок и повторил это слово, он уже знал, что так зовут богиню-покровительницу их славного и старого города. Затем он наедине переговорил с предводителем миневрских воинов о последующих действиях и о связи между собой, и они расстались.

    Восстание началось сразу после полуночи, когда уставшие после тяжелого дня охранники дневной стражи Микота и наместника Гарца по имени Лир Альм вовсю веселились в многочисленных тавернах и закусочных, а другие заступили на ночную стражу, так толком и не отдохнув днем. Слишком много соблазнов таила в себе осенняя ярмарка.

    Первыми перебили и взяли в плен пьющих и едящих стражников, тут все прошло без заминки. Сразу же после этого люди Марнари начали штурм особняка Альма. А к Микоту зашли с визитом сам Велизар и Шарк. Их ждали и поэтому беспрепятственно пропустили внутрь, даже не отобрав оружие. Околоточный никак не мог предположить, что через десять минут он будет лежать связанный по рукам и ногам, с кляпом во рту, и под собственным обеденным столом.

    А рядом в луже крови будут валяться два его верных телохранителя. Затем внутрь двора вошли вооруженные люди и подняли местного начальника Стражи на ноги. К Микоту подошел тот черноволосый босяк из подгорного племени и, вынув кляп, спросил:

    - Сколько конников сейчас в Крепости?

    - Да кто ты такой? – возопил по привычке Микота, но тут же получил болезненный тычок сзади.

    Черноволосый снова повторил свой вопрос:

    - Тебе лучше ответить сразу, у людей в этом поселке к тебе совершенно не осталось жалости. Только я могу защитить тебя от свирепой и очень болезненной смерти.

    Микот в этот момент понял, что этот страшный человек говорит правду и бухнулся на колени, униженно протянув связанные руки:

    - Смилуйся, господин, я только верный слуга Гарца, я не иду против воли племени. Я все скажу!

    В этот момент в помещение ворвался молодой Траперт:

    - Владыка, у нас проблемы!

    При слове «владыка» Микота, было дернулся и поднял голову, но стоявший за его спиной Шарк нагнул ее обратно.

    - Итоно, – обратился к юноше Велизар, - разузнай все подробно у этого труса, если надо, примени пытки. Потом его в тюрьму, до суда.

    Затем принц резко кивнул напарнику, и они убежали куда-то в ночь. Праконот уже не спал, по его улицам и площадям бегали и суетились множество людей. Где-то заполошно кричали женщины, громко плакали дети, не понимающие, что происходит. Мужчины же в большинстве своем передвигались целенаправленно.

    Десятками дисциплинированно проходили по проулкам вооруженные железом лесовики. Кто-то рядом с ними отдавал четкие и властные команды. Вот куда-то пробежала группа мужчин с длинными топорами. А самого принца сопровождал десяток лучших бойцов, его личная охрана. На этом настоял сам Ктот. По пути им несколько раз встречались группы повстанцев, волочащие за собой трупы стражников, уже освобожденных от доспехов и одежды.

    У лавок и гостиных дворов также можно было увидеть вооруженных жителей старших возрастов, это была новая Стража. Они следили, чтобы никто не воспользовался ситуацией и не начал мародерничать. Увиденное в пути несколько успокоило Велизара. Не было здесь и следа хаоса или беспорядка, все выступили дружно, по заранее намеченному им плану, а значит, у них есть шанс на победу.

    Они встретились с Марнари за внешней стеной. Его бойцы прятались за дворовыми постройками, осторожно выглядывая из-за них. Седобородый воин опустился на колено:

    - Прости нас, повелитель, мы не смогли выполнить твой приказ.

    - Что произошло? – Велизар оглянулся, рядом с предводителем морских воинов лежал убитый юноша, в его груди торчала стрела.

    - Мы сразу взяли сторожевую башню на входе и ворвались за стену. Там убили всех часовых и стражников. Но кто-то успел предупредить гуляющих внутри особняка воинов, и их оказалось намного больше, чем мы    рассчитывали. Они тут же произвели контратаку, а затем спрятались в самом здании. Ставни в нем подняты, двери укреплены.Мы атаковали два раза, но безуспешно. Два моих бойца погибли, четверо ранено, – Марнари кивнул на убитого юношу, – Это мой племянник, он в первый раз вышел на тропу войны и вот ... Мы виноваты перед тобой, владыка, прикажи, и мы пойдем на смерть.

    Старый воин отважно смотрел на принца, он уже принял решение, но их смерть не нужна была Велизару. Принц махнул рукой:

    - Не надо умирать, Марнари, это мы всегда успеем. Всего ведь не предусмотришь. Значит, там гости?

    Принц посмотрел в сторону темного здания и внимательно оглядел его, затем вышел за стены.

    - Крист, скажи мне, – спросил он здоровенного воина, родственника Ктота, – ров по всему кругу около стены заполнен водой?

    - Да, мой господин, - коротко ответил басом ветеран.

    - Отлично! Тогда распорядись, чтобы сюда вызвали местных мужчин, и чтобы мне принесли пучок горючей пакли и огонь.

    - Будет исполнено, мой господин, – коротко кивнул Крист и убежал.

    - Я, кажется, знаю, что ты задумал, – рядом тенью появился Шарк, - Не слишком ли жестоко?

    - Они наши смертельные враги. И, как я понял, у наместника гости из самой Крепости. Значит, врагов там станет меньше.

    - В этом ты, пожалуй, прав. Я уже успел расспросить местных. Они видели с десяток конников, да и лошади лишние в стойлах стоят. Сейчас их уже выводят наружу.

    Через четверть часа все было готово. Осажденным в последний раз предложили сдаться, в ответ раздались отборные ругательства. Велизар молча кивнул и поднял палец. Затем он также молча взял подготовленную стрелу. Шарк поджег висящую на ней паклю и принц выстрелил, стрела попала точно в вершину выпуклой крыши. Так Велизар выпустил одну за другой десять стрел. И вскоре вся крыша занялась огнем, быстро превратившим особняк в пылающую башню.

    Внутри здания послышались панические крики, через некоторое время кто-то попытался открыть заваленные изнутри ворота, но из дома удалось выбраться только троим конникам. Они выскочили через разбитые окна, и их сразу же настигли стрелы. Воины лесного племени отступили за стену, так стало нестерпимо жарко. Вокруг них носились местные жители, поливая водой стоявшие неподалеку от особняка наместника постройки.

    А позади общей суматохи уже начал скапливаться народ. Многие с ужасом наблюдали за страшной экзекуцией. Восстание на этот раз началось с большой крови, и сейчас это была кровь врагов. И тем оно начало отличаться от прошлых мятежей, когда жестокостью к покоренным всегда отличались именно конники. Принц же дождался, когда особняк начал рушиться и ушел в сторону Храма Лесной богини, там уже собирались предводители восстания.

    У Храма, в небольшой часовне, они устроили свой временный штаб. Сюда стекались все новости, отсюда шли приказы. Здесь же, на небольшой площади собирались вновь прибывшие бойцы. Именно сюда подходили лесовики, не знавшие о подготовке восстания, но готовые его всеми силами поддержать.

    Само же восстание началось вполне удачно. Все стражники и бывшие в это время в поселке воины Гарца оказались или убиты, или пленены. Наконец-то, пришли добрые вести и со стороны моста через Даиду. Он пересекал реку у самой Крепости, и взять над ним контроль было жизненно важно, поэтому туда ушли самые сильные воины. Но поначалу успех им совсем не сопутствовал. Стража моста достаточно быстро опомнилась и, получив подкрепление, стала резко наседать на мятежников.

    Ситуацию спас Ктот со своими «железными» ветеранами. Облаченные в новые тяжелые доспехи, и защитив свой строй новой же формы щитами, они успешно отбили напор мостовой стражи и сами дерзко перешли в атаку. Табалеро побежали назад, теряя своих товарищей. До другого берега добежали уже немногие, это уже постарались молодые арбалетчики. Плотники тут же начали сооружение предмостного укрепления. Заготовки для них были привезены на плотах под видом разобранных домов. Все пока шло по заранее намеченному плану.

    Велизар, оставив налаживать власть в поселке Траперту старшему из его помощников, сам вместе с Ктотом сосредоточился на формировании отрядов ополчения. К ним неожиданно быстро примкнули люди старшины поселка Тарета Экпота. Старый скряга быстро подсчитал возможные выгоды от участия в создании новой власти, тем более что он считал себя почти родственником Клита Траперта. Да и отступать ему уже было особо некуда, Гарц за такое точно не помилует.

    Весь день и следующую ночь подходили подготовленные отряды бойцов из других поселков. Как опытные Шенаты, обучавшиеся на лесосеке, так и новые бойцы. Здесь можно было встретить и седоусых ветеранов, встречавших уже третье восстание лесных племен, так и совсем еще юнцов, смело шагнувших навстречу судьбе. Принц и Старшина лесосеки быстро формировали команды и отряды.

    Приехавшие издалека лесовики удивлялись худощавому властному человеку с темными волосами, которому незамедлительно подчинялись такие прославленные ветераны, как Ктот. По поселкам пошли слухи, что этого человека прислали на помощь родственные им племена с далекого востока, откуда по древним преданиям вышли и сами лесные племена.

    Людям же опытным было сразу заметно, что принц имеет большой навык управления людьми. В первую очередь он назначил командиров, ответственных за отдельно взятые направления. Потом они уже получали подробные инструкции и указания, самостоятельно подбирая себе людей в помощь.

    Маховик начинающейся войны начинал беспощадно раскручиваться, только в этот раз беспорядка было в разы меньше уже в рядах восставших. Люди уверенно занимали место в отрядах, получали, если было необходимо, оружие и слаженно уходили группами на место своего назначения. Порядок в самом поселке поддерживался людьми Старшины и ветеранами Ктота. Харчевни и трактиры теперь варили обеды для ополчения. Торговцы же поставляли им все необходимое продовольствие.

    Восставшие ничего не отнимали, за все выданное на нужды ополчения давались расписки. Скорей всего, позже общий сход жителей решит отдать десятину доходов на покрытие этих трат. Да и будущая добыча в Крепости табалеро грела многим лесовикам душу. Как бы оно не было, но в поселке пока царил дух полного товарищества. Сильные делали свое дело уверенно, слабые пока молчали и подчинялись.

    К утру было закончено сооружение предмостного укрепления, теперь оно являлось самой настоящей маленькой цитаделью, стоявшей на расстоянии трети длины моста в сторону Крепости. Противник, чтобы дойти до укрепления, должен был пробиться сквозь ливень коротких, но убойных стрел многочисленных арбалетчиков. Два десятка табалеро уже попытались по глупости совершить рано утром атаку, но обратно добрались только трое из них, чудом оставшихся в живых.

    Во время обеда в самой лучшей таверне поселка «Одоида» принцу доложили о прибытии посланника от Гарца. Он не стал прерывать трапезу, пригласив посла в обеденный зал. Вскоре там появился высокий, крепкий человек с волосами платинового оттенка. Знак принадлежности к высшему роду конников. Это был сам Лина Тольм - командир конников, служивших здешнему Гарцу. Самое боеспособное подразделение армии местного владыки.

    Он с презрением оглядывал обстановку таверны и остановил свой взгляд на обедавших за столом людей. В центре восседал, именно восседал сам Велизар. С левой стороны находился Ктот, с другой Клито Траперт    и Одо Риктат. Тольм обратился прямо к принцу, сразу определив здесь главного.

    - С кем имею честь вести переговоры?

    - Принц Улисс Велизар наследный владыка Хоолан, – отрекомендовался принц, непринужденно взяв в руку большой кубок.

    Лина оказался несколько смятен:

    - Владыка?

    - Да, вы не ослышались, владыка. В моем краю это звание намного выше вашего Гарца. Извиняюсь, что не предлагаю вам разделить с нами трапезу. Но ведь такое обычно предлагают друзьям, а не врагам. С врагами же обычно встречаются на поле боя.

    - С врагами? – Тольм, наконец, взял себя    в руки и опять скорчил презрительную ухмылку, – Когда же мы стали с вами врагами, чужеземец? Или у вас так принято - вмешиваться без спроса в чужие распри?

    Конник непозволительно повысил голос на последней фразе. Сидевший рядом с принцем Ктот схватился, было за меч, но Велизар его успокоил движением руки.

    - А с чего это вы взяли, что это чужие мне земли, уважаемый? Эта территория издавна принадлежит моему роду. Это вы здесь чужие и должны немедленно убираться обратно в свои пустыни!

    Велизар в конце своей речи твердо поставил кубок на деревянную столешницу. Тольм же был несказанно разозлен:

    - Вы ставите нам условия?

    - Да! – принц поднялся, - Три дня вашим конникам, чтобы убраться восвояси. Иначе поступим с вами, как с тем отребьем, что гостило у вашего наместника.

    При этих словах кровь прилила к щекам посланника, и он прохрипел:

    - Что с ними? Там был мой племянник.

    - Мы их ... сожгли, как цыплят на огне, – медленно проговорил Велизар, – и поступим так со всеми, кто будет стоять у нас пути.

    Тольм отшатнулся в сторону, так на него властно посмотрел в этот момент принц, а от слов о произведенном восставшими зверстве его буквально передернуло. Но старый вояка быстро взял себя в руки и отчаянно бросил:

    – Увидимся на поле брани!

    Затем он резко повернулся и вышел за дверь.

    - Лихо ты его! - загоготал, не выдержав, Ктот, – Этот старый хрыч пришел ставить нам условия, а получил их сам.

    - Может, не стоило так? – повернул к принцу голову Риктат, - Вы намеренно оскорбили его, а Тольмы ничего и никогда не прощают. Да и еще эта история с сожжением. Ох, не нравится мне все это.

    - Вам больше нравится, когда жестокость проявляют по отношению к вашим соотечественникам? – неожиданно слишком резко ответил Велизар, – Это война, на ней убивают! Хотите выиграть - убейте больше врагов.

    - И в самом деле, – в разговор вступил Ктот,    – уважаемый Риктат, ты забыл смерти наших братьев? Да, мы начали жестко, но зато они нас уже боятся. Раньше бы просто прислали какого-нибудь десятника, а сейчас сам Тольм в гости пожаловал.

    - Я, брат Михало, ничего не забыл. Двое моих сыновей погибли в прошлом мятеже, две дочери остались вдовами, - старик горестно всплеснул руками, – Сколько еще погибнет чьих-то сыновей и дочерей?

    Ктот и Траперт    помрачнели лицами, а ветеран гулко ответил:

    - Ладно, старый, не торопись нас хоронить. Может, перейдем к делу?

    - Давайте, – прервал никчемный спор принц, – Со всех поселков дошли ополчения?

    - С Пиктосите и Ландерсите бойцы уже подошли, завтра утром ждем речных лесовиков, там расположены три маленьких поселения. Тех мы берем в резерв, они на нашей лесосеке не были.

    - Понятно. Что на мосту?

    - В порядке на мосту, – ответил старший Траперт, – укрепления готовы полностью.

    - Остальное?

    - Собирается, – уверенно кивнул головой Клито, – Кстати, есть одна интересная новость. К нам на подмогу идут горцы.

    - Да? – удивился Ктот, – Они же всегда в стороне стояли, боялись за свои привилегии.

    - Это удивительно, но, похоже, они приняли нашего принца за своего дальнего родственника. Вы же знаете, что Велизар на ярмарке воспользовался легендой, что он член их племени. Да и, в самом деле, они мастью больше на него походят, вот такие слухи, видимо, и пошли. Да и их старшины хотят возобновления торговли. Ходят слухи, что они нашли большие залежи оловянной руды, а такое количество лучше вывозить водой. А спрос на нее велик у всех торговцев. Сейчас же вся торговля завяла.

    - Понятно, – потеребил бороду Риктат, – Они всегда были отчаянными скрягами. Но все же, помощь лишней не будет. Сколько они дали?

    - Почти сто бойцов, много лучников.

    - Отлично! – стукнул по столу кубком Ктот и сам начал докладывать, – Завтра утром выходим на маневры. Надо проверить слаженность наших отрядов. Да и новое оружие неплохо бы испытать.

    - Что разведка? – посмотрел на воина принц.

    - Два гонца вышли из Крепости: один на север пошел, другой на северо-запад. Ничего пока нового.

    - Сколько дней нам ожидать?

    - Скорей всего три. День туда, день на сборы, день обратно. Конники стали ленивыми, это в былые времена они могли весь день и всю ночь скакать, а сейчас…

    - Понятно, – Велизар встал, – Ну, что же, кости брошены. Через три дня все и решится.
Размещено: 04.04.2019, 18:34
  
Всего страниц: 3